Зарукин Владислав Николаевич: другие произведения.

Дорога в Ринн

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Третья книга серии "Хроники Зеркального Мира". Странствия воина и мага Анриеля продолжаются. Движимый желанием изменить Судьбу, он пользуется данной ему подсказкой и отправляется на поиски необычного существа с древним именем. Этот путь приводит его в город Онсбург - место, где магия порою неотличима от техники, а по улицам разъезжают патрули, занимающиеся отловом сбежавших демонов. И цель его путешествия находится где-то там - в заполненном автомобилями и магической техникой лабиринте из городских улиц...

  
  
  'Удел мой - дорог бесконечная пыль,
   Ветра, что беспечно волнуют ковыль,
   Туман, что уйдёт, за собою маня,
   И смерть серой тенью сбежит от меня..'
  
  Роун-менестрель
  
  
  третий том
  
  
  Глава 1. Приветствие ночного Палакса.
  
  Пентаграмма - это насыщаемый магическими энергиями узор определённой конфигурации, позволяющий получить геомагическое поле конкретной формы и с заданными параметрами. Области применения такого приёма весьма широки и могут разниться от..
  Что? Какой ещё узор? Откуда это взялось? Ерунда какая-то... Нащупав лицо медленными и непослушными руками, я потёр лоб и попытался сосредоточиться. Получилось не очень. Мысли кружились вокруг сознания, как снежинки в метели. Ох...
  Дьявольщина какая-то, честное слово... дьявольщина. Стоп. Что такое дьявол?
  Стоило мне об этом подумать, как в сознании моментально появился нужный образ. Очень яркий, почти осязаемый. Я дёрнулся. Ах ты ж, тьма всеблагая! Это что ещё за тварь?! Дьявол? Ну и страшилище, кто ж его такого придумал... На Дкадда чем-то похож...
  Имя Царя Вечной Ночи я упомянул зря.
  Голову резануло настолько болезненной вспышкой, что я дёрнулся и схватился за затылок. Эх-ххж, да что ж такое творится?! Морщась, я медленно выдохнул и постарался дышать более размеренно и глубоко. Тихо, тихо... Нужно постараться ни о чём не думать. Да что ж так больно-то? И что со мной происходит? Где я?
  
  Неподалёку запела какая-то птица. Я медленно открыл глаза и принялся осматриваться. Оказалось, что я лежу на ковре из травы и опавших листьев, а вокруг меня окружает лес. Ну, что же - хотя бы не Междумирье. Уже хорошо.
  В воздухе меж тем чувствовались запахи зелени, влажной земли и свежести, а в кронах деревьев посвистывали и перекликались птицы. Вершины деревьев освещало солнце, но воздух у земли становился прохладным - наступал вечер. В кустах громко стрекотали насекомые. Ну и ну...
  Я расслабленно лежал посреди поляны и, стараясь не шевелиться, перебирал в мыслях десятки незнакомых образов и воспоминаний. Что это вообще такое? Откуда они все взялись? Почему у меня в голове такое количество непонятной информации, которая никак не связана со мной лично? Не было же никогда ничего подобного!
  Знания об устройстве неких технических аппаратов, обрывки исторических сведений, названия разных городов и стран, даже выражения незнакомого для меня языка! Откуда я всё это знаю? И...почему я это знаю? Чувствую себя так, словно сознание в мутную воду окунули, честное слово.
  Из-за обилия хаотично перемешанных образов в памяти я никак не мог сосредоточиться и поэтому вошёл в лёгкую форму медитативного транса. Нужно как-то систематизировать все эти знания. Распределить их в памяти и понять, откуда они появились. Итак...
  
  Я приступил к работе. Десятки диковинных образов посещали меня один за другим и я отправлял их в глубины сознания, где они оказывались в неких, специально для них отведённых, уголках. Время шло. Постепенно я совершенно успокоился и получить контроль над собственными мыслями стало легче.
  Что же я помню? Прежде всего моё имя - Анриель Нир Ле Атт. Я человек, но я и мои сородичи называем себя Аррфами. Мы - прямые наследники великих А′фари. Расы, обладавшей почти божественными силами в далёком прошлом. И ещё мы - наиболее сильная из всех человеческих линий. Я принялся вспоминать обо всём, что произошло за последние месяцы. О радостях и путешествиях, о своих друзьях и загадках, которые мы решали, о битвах. И ещё о смертях. О том, как я ступил на этот проклятый Звёздный Мост, что протянулся над ущельем без дна и под небом без края. Да... Я ведь явился сюда не просто так - я пришёл в мир в поисках хрономанта.
  Прокручивая перед внутренним взором собственные воспоминания, а также новую для себя информацию, я выстраивал логические цепочки и всё больше разбирался в том, как же именно я сюда попал.
  Ступив на мост Путемастера, я двигался по нему очень долго. Вокруг моста клубился туман, а где-то в высоте сияли звёзды. Маленькие и холодные светящиеся точки. Посматривая на них, я всё шёл и шёл вперёд, а потом осознал, что мои ощущения изменились. Чувство было непередаваемое. Странное. Я неожиданно для себя принялся вспоминать какие-то необычные и даже нереальные вещи, думать о непонятных, никогда прежде не читанных, книгах. Меня то и дело посещали мысли о каких-то диковинных автоматах и городах, забитых сложными машинами и механизмами. Я думал о различных тварях и демонах, в голову настойчиво лезли образы каких-то магических символов. "Что это всё такое? - спрашивал себя я, - Откуда это берётся?"
  Так продолжалось некоторое время. После чего ощущение неестественно появляющихся воспоминаний стало почти нестерпимым. В тот момент я, кажется, просто побежал вперёд. Это помогало хоть как-то отвлечься.
  Очнулся я уже здесь. Хм. Пожалуй, это даже забавно. Я совершенно не заметил и не запомнил того момента, когда состоялся сам переход и я оказался в другом мире. А теперь вот лежу на траве этого леса и слушаю пение его пернатых обитателей.
  Подумать только! Совершенно новый для меня мир, а лес выглядит совершенно обычно. Кусты, деревья, шелестящая трава... Как это, кстати, всё называется? Ринн? Или... нет. Точно нет. В Ринн мне ёще только предстоит попасть. А это - Палакс. Ближайший к Риннгарду мир, тесно сплетённый с ним узами древней магии. Невероятное сочетание.
  Размышляя обо всём этом, я внезапно понял, что знаю, как именно такая сложная система образовалась. Судя по всему, мост Путемастера подарил мне колоссальное количество информации про здешние земли.
  
  Мир под общим названием Риннгард изначально состоял из двух основных частей - некоего мира Ринн, населённого людьми и прочими расами, а также крохотного мирка под названием Гард, где обитали многоликие демоны, располагались точки рождения стихий, а также плодилась какая-то мелкая нечисть. Ринном в то далёкое время правили древние и почти безгранично могущественные Боги, олицетворяющие собой различные стихии. Гард же - напротив, был очень мал и почти незаметен. Но время шло. Летели годы, миновали века, растворялись в забвении тысячелетия.
  И в один момент случилось нечто поистине невообразимое - Боги Ринна ушли. Их великие души покинули мир Ринна, а тела погрузились в моря и в почву, медленно разрушаясь и насыщая всё вокруг своими силой и магией. Настоящие океаны магической энергии захлестнули землю Ринна и повлияли на всё, с чем соприкоснулись. После этого Ринн наполнился силами Богов настолько, что межмировые барьеры не выдержали и неистовая энергия устремилась в Гард.
  Богов в старом понимании этого слова более не существовало, а вот оставшейся после их исчезновения силы было более, чем предостаточно. В тот момент началась поистине Новая Эра. Избыточное количество магической силы изменяло все, с чем только могло контактировать. Лица миров преобразились до совершенной неузнаваемости. Появлялись новые виды живых или частично живых существ, люди учились пользоваться внезапно появившимися магическими способностями. Повсюду возникали всё новые магические искусства и религиозные течения, а различные существа и духи сделались гораздо могущественнее, чем прежде, развив в себе новые, потрясающие способности.
  Больше всего преобразился Гард. Если раньше этот мирок был совсем крохотным, то теперь... получив колоссальнейшую магическую подпитку, эта кроха превратилась в нечто невиданное. Невиданное и безумное. Непостижимо огромного размера кратер, по стенам которого протянулись широкие террасы колоссальной величины - вот как выглядел теперь этот мир. Никто не знал, существует ли дно у того места, где сходились полого спускающиеся ступени террас, а воздух над ним наполняли клубящиеся облака, прошиваемые разрядами магических молний.
  Люди из ближайших миров именовали Гард странным и коротким именем - Ад. И в этом Аду безраздельно правили Великие Демоны, вобравшие в себя наибольшее, в сравнении с другими демонами, количество силы, оставшейся от ушедших Богов Ринна. Это странно, но из всего их числа я лучше всего помнил Орддхельду - жестокую и своенравную правительницу Ступени Вех. Знал даже, что её называют Властительницей Чувств. Интересно...
  Окончательно расслабившись, я потёр лицо, покрытое пылью, а также капельками влаги, сконденсировавшимися из прохладного воздуха. Очень хотелось спать. Может быть, и правда позволить себе отдых? Гм. А стоит ли? Я, конечно, сильно устал, но провести ночь в новом мире, просто так лёжа на траве незнакомого леса... А, впрочем, что со мной может случиться? Поставить защитный узор я сейчас не смогу при всём желании, да и чудовища здесь просто так по лесам не бродят. Не должны, по крайней мере. Я ведь сейчас нахожусь в мире Палакс, здесь нет такого количества всякой дряни, как в Ринне.
  Палакс, подумал я. Да. Палаксу не досталось такого количества божественной силы, как Ринну или Гарду, но его история всё же изменилась. Когда-то здесь активно развивалась техника. Разрабатывались различные механические приспособления, строились многочисленные заводы и фабрики. А потом... потом пришла магия. И многочисленные магические науки теперь развивались параллельно со всем прочим. Результаты такого смешения получались поистине удивительные. При мыслях об этом перед моим внутренним взором проплыли образы старинного здания Академии Оккультных Искусств и новое, недавно возведённое высотное здание Института Энергий. Красиво стоят, должен отметить. Отличные архитекторы постарались...
  Размышляя над архитектурными особенностями зданий этого мира, я ослабил контроль над своими новыми воспоминаниями и уснул.
  
  Очнулся я, как это уже не один десяток раз бывало, рывком. Подскочив на месте и коротко заметавшись, я завертел головой в разные стороны. Где я? Кто меня разбудил?
  Но вокруг было безлюдно и тихо. Царила ночь. Воздух благоухал влажной прохладой, а в черных кронах деревьев не переставая подавали голос ночные птицы. Ухали, пощёлкивали, издавали протяжные посвистывающие звуки.
  Шуршала трава. В кустах возилась и потрескивала веточками мелкая живность. "Палакс! - вспомнил я. - Я попал в Палакс."
  Поднявшись, я размялся и привёл одежду в некоторое подобие порядка. Пожалуй, стоит поискать какое-нибудь местное поселение. Надо же мне с чего-то начинать, верно?
  С этими мыслями я покинул временно приютившую меня поляну и отправился через лес в наугад выбранную сторону. Я подумал, что мне всё равно, куда двигаться - в первую очередь следовало просто выбраться на открытое место. Сориентироваться по незнакомым звёздам я не смогу, но, если повезёт, выйду из леса и наткнусь на какое-нибудь жильё. Интересно, около какого города я сейчас нахожусь? Может здесь вообще кто-нибудь жить, рядом с таким лесом?
  Задавшись этим вопросом, я потянулся к воспоминаниям и тут же остановился, споткнувшись и едва не упав. Никаких конкретных воспоминаний об этом Палаксе у меня в голове уже не было. Они исчезли.
  
  Что? Почему?! У меня в распоряжении буквально только что было просто невероятное количество разных данных! Куда это всё пропало?! Как?
  Сделав глубокий вдох, я опёрся о дерево и потёр лицо. Так. Спокойствие. Нужно понять, что именно произошло. Почему я не могу припомнить ни одного названия? Что произошло со всем, что я узнал? Почему я почти ничего не помню? Не следовало мне, наверное, засыпать во время транса! Может быть, всё дело в этом? В тот момент все новые знания и обрывки воспоминаний были свежи и живы, а сейчас... Сейчас всё это словно размазались в памяти, превратившись во что-то эфемерное и расплывающееся. Кажется... мм. Я принялся сосредоточенно копаться в себе. Палакс. Ринн. Магия. Техника. Я ведь знаю, что это такое и как между собой связано? Да. Знаю. А как устроен этот мир, Палакс? Тоже знаю. Вроде бы...
  Усевшись прямо на землю, я принялся погружаться в транс, прислушиваясь к внутренним ощущениям. И очень быстро пришёл к выводам, что всё не так уж и плохо. Воспоминания никуда не делись. Я по-прежнему знал и помнил массу всего, просто теперь это было не так, как раньше. Вся новая информация оказалась подобна кораблю, погребённому под водяной толщей. Я как бы видел её и мог почувствовать, но просто так взять и выудить из глубин разума требуемую мне информацию не получалось. Я чувствовал, что знаю ответы на любые вопросы, но... несколько неконкретно.
  Вот так так... И что же мне теперь делать? Я посмотрел наверх. За чернеющими кронами деревьев перемигивались звёзды. Вот они, скажем - как они называются? Вон та, самая яркая?
  "Аниранс, - внезапно понял . - Самая крупная звезда летнего неба."
   - Ага! Так вот как это работает!
  Прихлопнув в ладоши, я почувствовал воодушевление. Всё, жить можно. Не могу понять только, почему так получилось, что все мои новые воспоминания стали доступны только тогда, когда я смотрю на что-то конкретное. Когда я очнулся в первый раз, всё было совершенно иначе. Гм. Надо проверить. Я коротко осмотрелся. Ночной лес, конечно, не лучшее место для подобных экспериментов. Темновато, знаете ли... Что бы мне выбрать? А, вот дерево. Кора грубая, ветки начинаются высоко, листья имеют специфическую форму. Как же называется такой вид? Что-то знакомое... Клевет, тут же подсказала мне новая память.
  Ну - всё. Всё в порядке. Главное - что информация из моего сознания не исчезла, а почему она внезапно стала столь странно доступной, я успею разобраться и позже.
  Двинувшись дальше, я всматривался в ночной лес. Интересно, сколько времени мне придётся идти вперёд просто так? Под ногами трещали сухие ветки, где-то наверху неслышно проносились силуэты ночных птиц, а из-за стволов деревьев временами выглядывали любопытные мордочки мелких животных. Крупных хищников в таких лесах, если мне не изменяет память, здесь почти не встречается. Люди веками расселялись всё дальше и всё плотнее, а многим животным подобное соседство отнюдь не нравилось. Окажись я в непролазной чащобе какого-нибудь северного района - тогда да, был бы повод для беспокойства - там хищники ещё есть. А такие леса, как здесь - смешанные и не слишком густые... тут можно чувствовать себя в безопасности.
  
  Так я и шёл, пиная шишки и раздумывая над своими ближайшими планами. Палакс сильно отличается от родного для меня Лааттона - и это необходимо учитывать. Если жителей того же Таниима окружают довольно примитивные механизмы и магические изделия, то здесь дела обстоят совершенно иначе.
  В этом мире люди поголовно пользуются различными машинами и другими произведениями технологического искусства, а наличие магии позволяет конструировать такие необыкновенные вещи, что расскажи мне кто-нибудь о них раньше - не поверил бы. Я почувствовал, как меня постепенно наполняет азарт. Пожалуй, кое в чём это путешествие будет даже приятным. Целый новый мир! Новые магические приёмы, техника! Возможно, я даже смогу использовать полученные здесь знания с пользой уже после своего возвращения обратно... В прошлое. Гм.
  Эти мысли вернули меня к размышлениям о хрономанте. Существо с именем Ласунра на данный момент находится на территории мира Ринн, что, очевидно, достаточно далеко от этого места. И мне необходимо найти возможность туда попасть. Интересно, как? Есть между этими мирами какие-то магические порталы или тропы? Впрочем, если в этом мире оккультисты и демонологи ловят и заставляют работать на себя различных существ из Ринна и даже Гарда, то - какие-то проходы, очевидно, есть? Наверняка! Обязаны быть. Вопрос только в том, как именно их искать. Пожалуй, следует найти кого-нибудь из этих самых демонологов и...
  Тут мне в голову пришла мысль о том, что выгляжу я, в контексте происходящего в этом мире, мягко говоря странно. Да местные жители от меня шарахаться будут, не то что разговаривать... Потрёпанные доспехи, оружие... что будет, когда я кого-нибудь повстречаю? Здесь ведь не Ринн, в котором люди соседствуют с теми же норноками и сражаются на зачарованных мечах с душами предков.
  
  * (прим. авт.) Норноки - раса низкорослых грызуноподобных существ, обитающих в мире Ринн под Пепельными Холмами.
  
  Расхаживать в том, что на мне надето, здесь будет разве что сумасшедший. Хотя... вот тоже интересный вопрос. Примитивных демонических существ из Ринна здесь можно вызвать, поймать и пленить, после чего запихнуть в покрытый пентаграммами механизм, а люди? Люди из этого Ринна в Палакс когда-нибудь попадали? И, если попадали, что с ними после этого происходило? Ничего такого я, к сожалению, не знал и не помнил.
  Лес заканчивался. Деревья стояли всё реже и реже и впереди мне виделось некое свободное пространство. Ну вот. Сейчас осмотрюсь и пойму, куда же мне двигаться дальше.
  Сделав несколько десятков шагов, я вышел к асфальтированной дороге. Асфальт. Едва взглянув на это покрытие, я сразу же осознал, что именно это такое. Совершенно потрясающее изобретение! Удивительно ровное полотно этого накатанного тракта уходило куда-то вдаль и шагать по нему было одно удовольствие. Я вспомнил, что здесь таких дорог очень много и те самые машины, о которых я узнал, перемещаются преимущественно по ним. Да уж... Это вам не какой-нибудь мрачный и заброшенный Мёртвый Город!
  
  
  
  Глава 2. Бродяга в Багряном Луче.
  
  Дорога, к которой я вышел, протягивалась вдоль полосы леса. За дорогой начиналось обширное поле, а за полем поднималась черная стена уже нового леса. Было свежо, звёздное небо не закрывало ни единого облака. Луны, правда, тоже не было и света не хватало, отчего я не в первый раз порадовался, что глаза аррфа видят даже при самом скудном освещении. Поразмыслив, я свернул налево и пошёл по дороге, рассматривая видневшийся впереди закрытый поворот. Дорога, кажется, ныряла куда-то в подлесок. Ну или просто поворачивала - мне не было видно с этого положения. Пожалуй, стоит посмотреть, что же там дальше - в любом случае возвращаться будет недалеко.
  Шагая по дороге, я размышлял о том, что буду делать, когда встречу первого местного жителя. Что мне ему говорить? Я уже думал на эту тему, но ни к чему конкретному не пришёл. На мне ведь доспехи. Побитые и помятые, совершенно непохожие на маскарадный костюм. Что отвечать, если спросят, зачем я такое надел? Принимал участие в театральном действе? Угу. Шикарная версия. Сработает разве что на ребёнке... И ещё оружие. Не думаю, что здешние люди настолько невнимательны, что не смогут отличить настоящий боевой меч от бутафорского. А здесь подобным оружием почти не пользуются. Ну - большинство не пользуется, как мне подсказывает память.
  Подумалось, что неплохо бы подыскать подходящее место и соорудить тайник. Закрыть его иллюзией и оставить там хотя бы оружие. Стоит ли рисковать, разгуливая с ним по здешним дорогам? Ладно, сейчас посмотрим, что тут есть подходящего.
  Миновав поворот, я принялся вглядываться во тьму впереди, где сияла россыпь маленьких огоньков. Ага. Вот, похоже, и какое-то поселение. В памяти немедленно что-то ожило, появилось осознание того, что так светятся окна домов и высокие фонари уличного освещения. Интересно. Если мои знания и полученные воспоминания оживают в соответствующем окружении, мне следует как можно быстрее добраться до этого городка. Глядишь, припомню что-нибудь жизненно необходимое... Припрячу сейчас где-нибудь меч и метательные стилеты и попробую исследовать этот городок. Или что это у них там такое... Сейчас ночь, так что людей на улицах много не будет. А в случае чего смогу укрыться от любопытных глаз за иллюзией.
  
  'Что это?'
  Именно таким вопросом я задался уже через несколько минут, шагая по направлению к городку. Слева от меня всё ещё тянулся редкий подлесок, а огни впереди приблизились, мешая глазу различать детали в тенях. И мне стало казаться, что часть этих огоньков от меня чем-то закрывается. То есть - прямо впереди меня что-то есть. Что-то достаточно большое, чтобы заслонять собой перспективу, и достаточно тёмное, чтобы я не мог его рассмотреть. Я замедлил шаг и принялся присматриваться, не решаясь использовать магию и даже Взгляд. Мало ли что.
  Судя по всему, я не ошибался. Впереди меня действительно что-то есть. Что же это такое? Этот объект довольно большой и.... может быть, это дом? Похоже на правду. Но зачем кому-то строить домик на таком удалении от чужого жилья?
  Я почувствовал некоторую напряжённость. Впереди меня точно дом? И если нет - то что? Я прекрасно понимаю, что нахожусь не в Ринне, а в Палаксе и что здесь не должно быть никаких странных явлений, но... Чем, как здесь принято говорить, чёрт не шутит? Всё же прошедшие месяцы не прошли для меня даром и научили осторожности.
  Пригнувшись, я окутал себя маревом иллюзии и сформировал узор, заглушающий любые звуки. Всё. Теперь меня не должно быть ни видно, ни слышно со стороны. Абсолютная невидимость. Я пошёл вперёд, стараясь перемещаться как можно мягче и очень скоро понял, что вся моя осторожность была не напрасной. Большой и тёмный объект впереди меня действительно был и даже двигался, перемещаясь, как и я сам, в направлении городка.
  "Вот же Дкаддова виселица!", как сказал бы в подобной ситуации Сор. Что же это такое? Машина? Нет. Однозначно нет. Тогда что? Тварь? Ну, то есть монстр? Но что это может быть за монстр такого размера? И откуда он тут такой взялся? Однако деталей было не разглядеть - слишком темно. После некоторых раздумий я решил подобраться поближе. Надо разобраться, что к чему. Не думаю, чтобы это было опасно. Меня укрывает иллюзия, шаги заглушаются... Я ускорился и едва ли не побежал вперёд.
  Первое, что я скоро почувствовал - это как вздрагивает покрытие дороги. Такие своеобразные удары, даже толчки. Шаги! Неужели это дрожание почвы - от шагов бредущего впереди монстра?! Остановившись, я присел и затих, стараясь слиться с окружением. А ведь и правда - шаги. Значит, впереди меня всё-таки какая-то тварь. Чудище размером с двухэтажный особняк... Но откуда, во имя Ночи, подобное создание в Палаксе? Здесь не водится животных такого размера. К тому же - двигающихся настолько тихо и притом по ночам. Неужели этот гигант умудрился пробраться сюда из Ринна? Или из Гарда? Предположение фантастичное, не спорю, но... может быть, где-то поблизости есть проход?
  Монстр тем временем издал некий утробный звук и остановился. Я пристально всматривался в темный силуэт и наблюдал, как тот немного изменил форму и вытянулся куда-то в левую сторону, над дорогой. Очертания сложились во вполне узнаваемую фигуру. Собака! Огромная и толстая собака, размерами сопоставимая с целым домом! Судя по очертаниям, громадная голова собаки смотрела куда-то вдаль. Монстр словно принюхивался, я даже различал отблески его светящихся огромных зрачков. Ну и громадина же! Интересно, кстати - а это не демон? Тот же Во Льгерди всем своим видом похож на кота, а это существо ну прямо вылитая собака. Может быть, оно тоже разумно? Проверять, впрочем, мне не хотелось, ровно как и подходить ближе. Чудо вообще, что эта собака меня до сих пор не учуяла.
  Тварь тем временем двинулась дальше. Голова повернулась и исчезла, и я снова перестал различать конкретную форму тёмного пятна впереди. Исполинский зверь медленно удалялся.
  Я же остался на месте и напряжённо раздумывал над тем, что мне следует делать. А ситуация, надо сказать, препоганая. Где-то поблизости может находиться проход в Ринн и притом достаточно большой для того, чтобы по нему пробрался подобный монстр. И логика подсказывает, что неплохо бы мне этот проход поискать. Но вот собака... Огромная тварь, похожая на собаку, движется в сторону человеческого жилья, а я стою здесь, вооружённый, и... И что? Как мне следует поступить? Отпустить этого монстра? Пусть себе идёт дальше? Или... попытаться догнать? Зачем ему вообще идти к городку? Что оно собирается там делать? Не будет же оно жрать людей... или будет?
  - Да будь оно всё проклято!
  Я не могу развернуться и уйти просто так. Я воин! И у меня имеются элементарные понятия о воинской чести.
  Ent farrem ant tari. Не в первый раз силам аффарим сражаться плечом к плечу с короткоживущими.
  Я вздрогнул. Это ещё что такое? Что это сейчас была за мысль? Чья? Откуда она взялась? В моей голове словно прозвучал чужой голос, но не словами, а скорее размытыми образами...
  Так. Глубоко вздохнув, я медленно выдохнул и опустил ладони на асфальт, отозвавшийся приятной прохладой. Главное - это не терять спокойствия в любой ситуации. Вопрос - что за слова промелькнули у меня в мыслях? Очень похоже на тот старый диалект аррфов, который я слышал во время того видения про оборону города Таунвальдэ. Но почему я об этом вспомнил? И что означает эта фраза? Я помотал головой. Печально, когда не я командую собственными мыслями... впрочем, эта новая загадка может и подождать. Потому что шагающий впереди меня монстр скоро окажется на улочках посреди домов.
  Поднявшись, я сошёл с дороги и поспешил в сторону редкого подлеска. В принципе, монстр движется очень медленно, не торопясь. А деревьев по мере приближения к жилью становится всё меньше, значит бежать будет не слишком сложно - я вполне могу обогнать эту собаку и попасть на улицы городка раньше неё. Как-то сориентироваться, может быть, понять, что я смогу сделать. Кто знает - возможно, монстр всё же не будет агрессивным? Не бежит же он в сторону людей, а просто идёт...
  Миновав редко стоящие деревца, я выбрался на относительно чистое пространство луга перед домами. Слева от меня располагался густеющей лес, справа же тянулись разномастные заборы, за которыми виднелись домики в один или два этажа. Пожалуй, это скорее посёлок, чем городок. Дачный посёлок... Я принялся осматриваться. Так, что тут у нас ещё? В некотором отдалении начиналась стена нового леса, а над линией деревьев была хорошо различима некая решётчатая конструкция, которая подсвечивалась откуда-то снизу. Конструкция венчалась небольшой площадкой, на которой... грузно ворочался из стороны в сторону демон.
  Я отлично различал, как сверкали красными угольями его глаза, когда он поворачивался в мою сторону. Порождение Гарда то и дело смотрело на меня и на поселок. Что за...??! В этот момент из глубины сознания пришло понимание того, что демоническое создание на площадке - пленник, зачарованный демонологами, которые заставляют его выполнять определённую работу. Он осуществляет, как это написали бы в книгах, функции контроля и мониторинга. То есть - слежку. Я знал, что это за конструкция и частью чего она является. Системный комплекс приёмопередающей аппаратуры, оснащённый интегрированными мистическими элементами, осуществляющий мониторинг магической активности. Сложное выражение, непривычное...
  Так вот куда смотрела эта собака! Тварь почувствовала, что её видит другой демон. А это значит, о существовании собаки уже известно кому-то из местных. Должен же кто-то приглядывать за всей этой системой, правильно? Не просто же так её тут установили.
  В сознании обозначились какие-то мысли и воспоминания, но я никак не мог понять, что же они означают. Вертелось что-то такое, очень знакомое, но вот что конкретно? Эх, до чего же это неприятно, когда сам не знаешь, о чём именно думаешь! Впрочем, всё это мелочь. Важнее понять, чем это может быть для меня полезно. Ведь если есть система слежения, то обязана быть и реакция. И, следовательно, сюда в скором времени кто-нибудь пожалует... Н-да. Этот монстр к тому моменту уже давно будет находиться среди домов. И людей. Была не была!
  Сорвавшись с места, я добежал до забора и преодолел его одним прыжком. Приземлившись на чьём-то небольшом участке, я пробежал мимо низких построек вокруг дома и перепрыгнул новый забор, с перекатом упав на полотно дороги, проходящее между остальными участками. Осмотрелся. Было тихо. Вдоль заборов и оград во множестве цвели кустарники, у плафонов фонарей крутились мелкие насекомые. Здесь и там к небу протягивались кроны высоких деревьев, а между столбами и домиками провисали черные линии проводов. Большинство видимых окон были тёмными - посёлок спал.
  Уходящая вдаль улочка пустовала. Так. Я сейчас должен находиться изрядно левее того монстра, значит нужно двигаться вперёд и направо. По моим расчётам, чудовище скоро войдёт на территорию посёлка. Кстати... почему молчат местные собаки?
  Память подсказывала, что люди часто держат у себя на участках собак, а такие животные должны быть особо чувствительны ко всяким тварям. Однако меня окружает тишина. Неужели бедные звери молчат, потому что боятся? Побежав вперёд по улице, я осматривал проплывающие мимо меня дома и увидел, как на конёк крыши одного особнячка вспрыгнул некий гибкий силуэт, сразу же оттолкнувшийся от ската кровли и исчезнувший в зарослях зелени внизу. И всё бы ничего, но размером этот силуэт был с одного из моих наставников-аррфов, Монро Гунура. Вот это... сюрприз! Выдернув из ножен единственный имеющийся у меня клинок, я на мгновение загрустил о его собрате, утраченном в том бою с порождениями Арки, но сразу же вернулся к действительности. Окружив себя дополнительной пеленой иллюзии, я рванулся вперед с удвоенной силой. Значит, тот исполинский монстр здесь не один. Их тут много и все они разные. Но... как они сюда попали? Откуда? И что мне со всем этим делать?
  
  К границам посёлка я выбежал достаточно быстро. Размеры этого населённого пункта оказались совсем незначительными - он состоял всего лишь из нескольких перекрещивающихся улочек, между которыми теснились небольшие участки с деревянными или же кирпичными домиками, окружёнными зелёными насаждениями. Моя улочка упиралась в другую, которая, в свою очередь, уводила за пределы территории посёлка. Я рассмотрел надписи на табличке, закреплённой на одной из калиток - "улица Паромников, посёлок Багряный луч". Весёленькое название, ничего не скажешь. Будут вам сейчас и лучи багряные, и я даже не знаю, что ещё... Где эта тварь?
  Повернув на новую улицу, я поравнялся с крайними участками и увидел тёмное, не освещаемое пространство за границами жилой зоны. Странно. Почему улицы посёлка освещаются, а дорога, которая к нему подходит - нет? Я в той стороне ни единого фонарного столба не увидел. Впрочем, поверхность дороги была очень ровной - возможно, она просто новая? Ладно. Но где же собака? Пройдя немного вперёд и осмотревшись, я удостоверился в том, что огромной собаки нигде нет.
  Если эта тварь не свернула, то должна была оказаться именно тут, но её тут не было. Где же она? Стоя на улице, я почти ничего не видел за домами и заборами. Может быть, монстр повернул и ушёл прочь? Возможно ведь подобное? Или нет? Нужно забраться куда-нибудь повыше. На крышу, например, или хотя бы на подходящее дерево. Оттуда можно будет как следует осмотреть местность. Направившись к участкам, я выбрал одно двухэтажное здание забавной формы и прикинул, с какой стороны будет удобнее на него залезть. И тут через ближайший забор перебралась лохматая тварь.
  Спрыгнув на землю, она повернула ко мне вытянутую морду и уставилась жёлтыми глазами с вертикальным зрачком. Из закрытой пасти торчали изогнутые и тонкие, словно иглы, клыки. Гурлукс, подсказала мне новая память. Создание из Ринна и Гарда, любящее обитать на кладбищах и могильниках. На нескольких людей напасть не отважится, а вот на одиночку - вполне.
  Откуда-то издалека слева по улице послышался приближающийся шум. Что-то фырчало и коротко взрёвывало, явственно направляясь в мою сторону. Что, там тоже чудовища? Час от часу не легче! Хотя отвлекаться мне пока что не стоит. Гурлукс открыл пасть и грозно зашипел. Шерсть на его загривке встала дыбом, глаза начали наливаться красным. Монстр был, в принципе, не таким уж большим - ненамного крупнее человека среднего роста, опустившегося на четвереньки. Он имел плотное тело и четыре длинных лапы с гибкими когтистыми пальцами, пара из которых отстояла от остальных и располагалась несколько сбоку. Подобное строение позволяет ему превосходно лазить по деревьям и различным сооружениям. Вся поверхность кожи монстра была покрыта густой чёрной шерстью, блестевшей в свете уличных фонарей. Ноздри и кожа вокруг пасти не имели волосяного покрова, и сейчас его ощерившаяся морда казалось маской, надетой на какое-то мирное создание. А кстати, почему эта погань меня видит? Я же укрыт иллюзией!!
  Гурлукс рванулся ко мне. Развеяв ставшие бесполезными вязи иллюзии, я создал перед собой силовой щит и, когда монстр врезался в него, коротко ударил отталкивающим узором. Тварь отшвырнуло прочь, приложив о загрохотавшую плоскость забора, который немедленно накренился и украсился внушительного размера вмятиной. Не дав монстру прийти в себя, я одним броском захлестнул его шею силовой линией и сразу же рванул её на себя, одновременно поворачиваясь вокруг собственной оси. Раздался короткий звук. Голова с раскрывшейся пастью упала на обочину, а обезглавленное тело гурлукса рухнуло под забор. Из обрубленных остатков шеи забили струйки тягучей крови. Пахнуло чем-то омерзительным.
   - Вот же погань, а?
  Правее меня из-за забора выбрался ещё один гурлукс. Он что, прятался там всё это время? И сколько их там ещё, интересно? Но этот монстр не собирался со мной сражаться. Упав в траву на обочине, он со всей возможной скоростью побежал куда-то вдаль. В этот же момент откуда-то сзади по поверхности улицы мазнули яркие световые лучи. Оп-с. Я обернулся.
  Утробно урча, ко мне подползала низкая машина, с выставленными вперед четырьмя большими колёсами. Блестели металлические борта и решётки, выделялись стволы орудий. Глядя на них, я понял, что знаю, каким образом работает такое оружие и удивился тому, насколько хитро оно устроено. Уму непостижимо! Установленные по бокам мощные прожектора разрывали ночь широкими световыми потоками. Ворчал двигатель автомобиля. Вот, значит, что там вдалеке так шумело... А я было подумал, какая-то тварь. Похоже, местные наконец среагировали на сигналы от своей следящей системы. Вдалеке слышался шум от ещё как минимум одной аналогичной машины. Прибыли, значит. Да. Неудобно как получилось...
   - Дженом, это что - переселенец?
  Раздавшийся голос звучал откуда-то изнутри этого странного автомобиля. Память шептала, что такие автомобили называются вездеходами и используются различными службами этого мира.
  Я поднял руку в приветственном жесте. Левую. Правую, с зажатым в ней кинжалом, я держал расслабленной и опущенной. Не стоит показывать, что я агрессивен. На всякий случай. Интересно, почему голос назвал меня переселенцем?
   - Эй, дружище! - окликнули меня. - Выбрось-ка в сторону свой ножик, будь добр! Ты меня понимаешь?
  Ну вот и что мне делать? Последовать приказу? Или изобразить незнание языка и попытаться скрыться? Голос, впрочем, звучал с какими-то весёлыми оттенками и совершенно точно не был агрессивным... Ладно, буду импровизировать. Я бросил кинжал в сторону.
   - Доброй ночи!
  Прожектора погасли. Из люка в верхней части машины выбрался человек в шлеме и, откинув лицевую пластину, с улыбкой посмотрел на меня.
   - Ну здравствуй, если не шутишь.
  
  
  
  Глава 3. Новые знакомства и СКД.
  
  
   - Тебя как зовут, путешественник?
   - Анриель. - я решил не скрывать собственное имя. В памяти маячило что-то очень интересное, связанное с такими вот парнями, которые приезжают на сигналы от систем мониторинга, но я никак не мог окончательно понять, что именно. Ощущение узнавания было очень расплывчатым.
   - Ты понимаешь, где находишься?
   - Ну, это... не мой родной мир. - я помедлил. Что-то подсказывало мне, что врать не стоит. - Я...
   - Ты попал в другой мир, дружище, тут ты прав.
  Разговаривающий со мной человек вёл себя весьма дружелюбно. При этом чувствовалось, что я чем-то для него интересен. Не знаю, как это поточнее описать... но он смотрел на меня с неким любопытным энтузиазмом.
   - Ты сюда как - случайно или целенаправленно?
   - Никсон! - моего собеседника окликнул напарник, остающийся в кабине автомобиля. - Подожди ты со своими расспросами. У нас работа!
  Тот, кого назвали Никсоном, посмотрел вниз:
   - Работа из падальщиков? Дженом, ты чего? Да эту мелочь ищейки часа за полтора переловят, даже рассвести не успеет...
  Справа от сидевшего на крыше парня из люка показалась чья-то голова.
   - Эй, переселенец! Анриаль! Тварей вроде того, что ты прикончил, было много?
  Я на мгновение задумался, подсчитывая, скольких я видел.
   - Кроме этого видел только двоих. Но их может быть больше - я прошёл только по одной улице, видел мало. Если они прячутся за заборами, то... - я развёл руками.
   - Ясно. - Никсон кивнул. - Но ты не беспокойся, их всех поймают.
   - Здесь была ещё собака.
   - Собака? - мои собеседники переглянулись. - Какая собака?
   - Огромный пёс. - я жестами показал его габариты. - С целый дом размером, не меньше. Должен был выйти сюда одновременно со мной, но я его не увидел. Хотя он направлялся прямо к домам, по дороге...
  Встреченные мною местные засуетились.
   - Лезь внутрь! - Никсон махнул мне рукой и скользнул внутрь люка, превратившись в тень по ту сторону забранных решётками окон кабины. - Быстрее!
  Я рефлекторно повернулся, чтобы подобрать кинжал.
   - Оставь его! Оружие тебе сейчас не понадобится, да и нельзя! Потом заберёшь!
  Решив не возражать, я запрыгнул на автомобиль и протиснулся в люк на крыше, кое-как забравшись на второй ряд сидений. Сидевший прямо передо мной Никсон вытянул руку и, захлопнув крышку люка, обернулся ко мне.
   - Ты сейчас, наверное, многого не понимаешь и у тебя море вопросов, но давай разберёмся с ними попозже, хорошо? Веди себя, пожалуйста, тихо. Одного из падальщиков ты убил - спасибо - но теперь просто сиди здесь и молчи, ладно?
  Я кивнул. Я успел бросить несколько взглядов на нашивки на комбинезонах этих людей, а также на логотип, нарисованный на броне машины - и всё вспомнил. Передо мной были сотрудники городской службы 'СКД' или 'Службы Контроля Других' - кажется, это оперативный персонал, таких здесь ещё называют "оперативниками". В их задачу входит отслеживание любой магической активности и оперативное вмешательство, с целью обеспечения безопасности населения и проведения разведывательных мероприятий. В общем, эти парни представляют собой некий отдалённый аналог нашей городской стражи. Только занимаются они не грабителями и бандитами, а монстрами, которые иногда пролазят сюда из соседнего Ринна. Или, вернее, из Гарда...
  Именующийся Дженомом сотрудник СКД тем временем снова включил прожектора и связался с остальными патрульными автомобилями.
   - Внимание! Внимание! На месте предполагаемого прорыва обнаружен переселенец, есть сообщение о визуальном контакте с объектом класса Бродяга. Я повторяю - Бродяга у территории посёлка!
  Взревев двигателем, автомобиль рванулся с места и стремительным виражом развернулся в пространстве между заборами, едва не задев одно из ограждений, уже и так основательно покосившееся.
   - Никс, сканируй.
   - Я помню, помню.
  На панели перед моими новыми знакомыми слабо светилось множество переключателей и пара выпуклых сферических экранов, с нанесёнными на них сетками координат. Парни то и дело что-то нажимали и настраивали. Я следил за их движениями и одновременно посматривал на окружающую местность. В домах за заборами начали зажигаться окна, иногда в них мелькали силуэты жителей.
   - Где он?
   - Ещё не вижу. - Никсон вертел небольшую ручку, непрерывно следя за одним из мониторов. Вокруг мерцающей полусферы были выведены различные узоры, с вписанными в них каббалистическими символами. - Пусто!
  По поверхности экрана расходились круги, временами мелькали какие-то точки и мелкие надписи.
   - Опять этот пакостник что-то пишет. - проворчал Дженом. - Всё никак не заменят.
   - Главное, чтобы работал.
  Про что это они, интересно? Я с любопытством присмотрелся к линиям на экране и постепенно начинал понимать, что же это такое. На сферический экран выводились данные от мобильной сканирующей установки - отсюда и такая неудобная выпуклая форма, с описанными вокруг неё сложными узорами. Где-то там, внутри этого шара, было заперто демоническое существо. Какое-то из мелких созданий Ринна или, что более вероятно, Гарда, в чьи задачи входит осматривать местность в определённом радиусе и сообщать обо всём, что получится обнаружить. Например - об очагах магических излучений или мистических существах, в зависимости от требований оператора. Похоже, кстати, что этот конкретный экземпляр существа постепенно выходит из-под контроля наложенных на него чар и позволяет себе различные мелкие вольности. В частности - сопровождает дополнительными надписями данные сканирования, выводимые на экран.
  Дженом передвинул какой-то небольшой рычажок и второй сферический экран тоже засветился. Послышалось гудение скрытых механизмов. Я посмотрел в стороны, откуда раздавался шум. Ого! Небольшие башенки со стволами автоматов, установленные на крыше, теперь двигались, описывая медленные круги. Значит, оружие здесь тоже под контролем какой-то порабощённой твари? Не самое лучшее решение, как мне кажется.
   - Ну что там?
   - Ничего нет...
  Дженом обернулся ко мне.
   - Анриаль, а ты уверен, что ты действительно это видел? Существо вроде собаки?
   - Я Анриель. И да, я абсолютно в этом уверен. Я шёл за ним некоторое время, а потом обогнал и...
   - Есть контакт!
  Раздался писк. Замигало несколько лампочек.
   - Он ещё здесь!
   - Где?
   - Юго-запад от посёлка! Уже отошёл к лесу, но это недалеко!
  Зашипело переговорное устройство.
   - Визуальное наблюдение! Говорит группа один! Бродяга удаляется в сторону леса, на юго-запад. Где ищейки?
   - Сейчас дам им команду! Группа четыре направляется к вам! Остальные, вы где?
  Никсон взял в руку небольшую рацию:
   - Группа три, направляемся к первой.
  Вырулив за территорию уже явно проснувшегося, судя по количеству освещённых окон, посёлка, наша машина съехала в поле и понеслась вдоль заборов, подпрыгивая на кочках и холмиках. Остальные экипажи делились данными о замеченных или уничтоженных падальщиках и обсуждали возможность поимки чудовища, которое они называли Бродягой.
   - Вы собираетесь его поймать? - спросил я. Это было действительно интересно.
   - Попробуем. - обернулся Никсон. - Если ищейки не справятся, то просто будем вести наблюдение. Это не простой падальщик, такую махину оставлять без внимания нельзя.
   - Анриель, а у вас таких нет? - поинтересовался Дженом, не отрываясь от управления автомобилем. - В том твоём мире?
   - Нету. - я отрицательно покачал головой, хотя собеседник и не мог этого видеть. - Я здесь в первый раз такое страшилище встретил.
   - На самом деле, Бродяги у нас появляются не так уж и часто. - заметил Никсон, на мгновение повернув ко мне зеркальную поверхность лицевой пластины своего шлема. - Это довольно редкие твари. Слава Богу, они не слишком агрессивны - просто жмутся каждый раз поближе к домам, пугают всех почём зря. Высасывают энергию из накопителей...
   - Я до этого только одного видел. - добавил Дженом. - И тот был поменьше вот этого. Если, конечно, кое-кто не преувеличил его размер.
   - Нет, он правда огромный. - подтвердил я. - От его шагов земля вздрагивала.
   - Ладно, верю.
   - А вот мы и на месте...
  Успев обогнуть посёлок, мы приближались к двум другим автомобилям, стоящим в поле и светившим прожекторами куда-то вдаль. Я увидел, как от посёлочных участков мимо машин пробегали какие-то быстрые и гибкие силуэты.
   - Смотри, смотри!
  В лучах прожекторов у самого леса что-то двигалось. Огромная и толстая собачья фигура с округлыми боками переваливалась, осматриваясь и отступая к стене деревьев. Сквозь шум двигателей до нас доносилось громкое фырканье.
   - Ну и громадина! - восхитился Дженом. - В самом деле гигант!
   - Не осилят. - сказал непонятно о ком Никсон. - Ты представляешь, сколько в нём энергии?!
   - Ничего, не страшно. Главное, чтобы не провоцировали лишний раз. Кто сейчас управляет ищёйками?
   - Демонолог четвёртой.
   - Реджин Велн? О, проклятье!
   - Не психуй, Джен, я уверен, что он не собирается...
  Не слушая, Дженом схватил рацию и закричал в неё:
   - Говорит третья группа! Дайте ему уйти! Ищейки не смогут ослабить его настолько, чтобы можно было пленить!
  Наша машина остановилась рядом с остальными, развернув прожектора и орудийные башенки в сторону подвывающего чудовища. Мимо проскользнуло ещё несколько гибких теней. Что это такое? Видимо, те самые "ищейки", о которых говорили оперативники. Рация шипела и болтала не переставая.
   - Успокойтесь, группа три. Ситуация под контролем.
   - Группа два, приближаемся к вам!
   - Ищейки его возьмут?
  Рассерженный Дженом от избытка чувств стукнул кулаком по дуге автомобильного руля.
   - Группа четыре! Магистр Велн! Не провоцируйте Бродягу! Он...
  Раздался рёв и глухой удар. Земля вздрогнула, а машина немного подпрыгнула. Мы все, как по команде, повернулись к тёмной полосе леса, на фоне которой металась исполинская фигура собаки. Свет прожекторов выхватывал скользящие у самой земли гибкие фигуры, окружившие собакоподобное существо.
   - Что там происходит? - спросил я. Кажется, эти сотрудники СКД и сами не знают, что следует делать в такой ситуации. Спорят между собой, как...
  Бродяга подпрыгнул и тяжело рухнул обратно. Взметнулись фонтаны почвы, в воздухе закружились клубы какого-то мелкого мусора. Земля под колёсами вездехода вздрогнула ещё раз. Я использовал Взгляд, аккуратно совмещая его с обычным зрением. Ночь сделалась мутновато-чёрной. Впереди на некотором отдалении возвышалось светящееся марево, похожее на облако, переливающееся различными цветами. Контуры облака при этом слегка пульсировали, иногда становясь более чёткими. Это что же - та самая собака? То есть это не просто монстр, это полностью магическое существо!
  Тут к мареву откуда-то сбоку протянулись длинные белесые нити магических заклятий, структура которых казалась мне немного знакомой. Я присмотрелся. Подчинение, что ли? Похоже, что кто-то пытается установить контроль над этим чудовищем.
   - Четыре ищейки потеряны!
   - Группа два. Запрашиваю разрешение открыть огонь!
   - Группа один! Мы...
   - Уходит, уходит! Он уходит!
  Подняв целую волну из земли, перемешанной с растительностью, Бродяга вломился в лес и побежал прямо сквозь него, с лёгкостью ломая и выкорчёвывая деревья. Грохот и треск разносились по ночной округе.
   - Убегает. - сказал Никсон.
  Дженом раздражённо выдохнул.
   - Я бы этого Реджина придушил. Ну вот зачем, скажи мне, зачем он натравил ищеек на существо крупнее всех, о которых мы вообще знаем?
   - Ну так давай напишем рапорт об этом случае. - предложил Никсон. - Что ты каждый раз так переживаешь из-за...
   - В нашей работе, Никс, - начал Дженом и повернулся к напарнику, откидывая лицевую пластину шлема, - Имеются определённые правила!
   - Ты мне будешь нотации читать, Джен? Или перед Анриелем распинаешься?
  Никсон кивком указал на меня.
   - Извини, Анриель. - повернулся ко мне Дженом. Я увидел его тёмные глаза и нос с небольшой горбинкой. - У нас такая канитель не всегда, но...
  Он показал на соседние машины.
   - Скажи, вот у вас имеются такие идиоты? Нарушил около десятка инструкций и попытался захватить тварь, а в итоге только создал нам дополнительные проблемы!
  Шлем Никсона повернулся в мою сторону.
   - Тот, на кого ругается Дженом - это Реджин Велн, демонолог из четвёртой оперативной группы. У него несколько завышенная самооценка и работать с ним иногда невозможно. Ведёт себя, как ребёнок и никого не слушает. И всё это только потому, что его дядя - один из заместителей нашего директора. Всё с рук сходит.
   - И зачем вы мне это рассказываете? - удивился я.
   - В смысле? Запоминай, мало ли что пригодится!
   - Я не об этом. - махнул рукой я. - Я ведь житель другого мира. Вы ничего про меня не знаете! Мы с вами встретились менее часа назад, совсем не знакомы, а вы уже...
   - Анриель. - перебил меня засмеявшийся Никсон. - Ты уже одиннадцатый переселенец, которого я встречаю. Понимаешь? Для тебя такая ситуация может быть шоком, а вот для меня... для нас в этом нет ничего необычного или опасного. Подобные встречи перестали быть редкостью ещё лет шесть назад. А уж в последние два года...
   - То есть я - далеко не первый, кто сюда попал? - я был удивлён. Никак не ожидал, что перемещение между мирами здесь может быть устоявшейся нормой. - И как часто появляются переселенцы? А вы к ним тоже попадаете?
   - Мы - к ним? - Никсон коротко засмеялся. - Нет, дружище, это тебе не демона из преисподней выудить, тут задачка непростая. Пробивать дороги в другой мир мы пока что не научились. Даже при том, что порталы сами образуются время от времени и иногда приходят умники, специально открывшие сюда проход. Беда в том, что уйти обратно даже у этих умников не получается. Не спрашивай почему, этого даже наши оккультисты не знают.
  Дженом щёлкнул переключателем, заставив замолчать непрерывно бормочущее переговорное устройство, и повернулся к нам.
   - А переселенцев много, Анриель. В основном прибывают из места с названием Толльс - тоже техногенный мир, как и у нас. Только магией не так активно занимаются. Проваливаются там, а приходят в себя уже здесь. Удивительно, но их язык на удивление похож на наш!
   - А из Ринна? Из мира Ринн переселенцы есть?
   - Ринна?
  Охотники СКД переглянулись. Дженом пожал плечами.
   - Да вроде бы кто-то был. Но девяносто человек из ста - это Толльс. Слышал о каком-то заклинателе из Арсмунта...
   - Кстати. - сказал Никсон. - Анриель! Ты на своём языке с рождения разговариваешь?
  Ха! Даже странно, что меня об этом спросили только сейчас. Я ведь не принадлежу к числу тех, кто перенёсся в Палакс из Толльса, но при этом разговариваю на одном языке со здешними. Мы понимаем друг друга без сложностей, хотя принадлежим к совершенно разным мирам... Разумеется, я знаю, почему это происходит - знание местного языка было подарено мне путешествием через мост Путемастера. Но вот буду ли я рассказывать об этом моим новым знакомым? Я вовсе не уверен в правильности подобного решения.
   - Да. Сколько себя помню...
   - Удивительно. А твой мир - это Ринн?
   - Нет. - я решил быть откровенным в некоторых вещах. Не думаю, что здесь могут оказаться мои земляки. - Мой мир в моей стране называют Лааттон.
   - Лааттон? - повторил Дженом, покачивая головой. - Красивое название. Мелодичное.
   - А какую технику вы используете? - спросил Никсон. - Она вообще есть?
   - Есть, но немного. - ответил я, тщательно подбирая выражения и размышляя о том, что и как следует говорить. Очевидно, стоит немного преувеличить роль механизмов и машин в Танииме. Но вот насколько? Они ведь прекрасно видят, во что и как я одет. А как посечены и поцарапаны мои доспехи - тоже... Явно не от пуль царапины.
   - Оружие только холодное?
   - Холодное? - не понял я, но тут же осознал, что знаю, о чём именно он спрашивает. - А, понял тебя. Нет, у нас есть и пушки. Но в ближнем бою практичнее меча ещё ничего не придумали.
   - Ну ясно. А что у вас...
  Тут снаружи раздался стук - кто-то яростно колотил кулаком по наружным решёткам.
   - Вы там совсем обалдели, что ли?
  Голос звучал весьма приглушённо, и я не слишком хорошо разобрал последовавшие за вопросом ругательства. Рядом с вездеходом стоял кто-то из коллег моих новых знакомых и злился, судя по тону голоса, невероятно.
   - Включайте радиостанцию! - прокричал человек и отошёл.
   - Бар-раны. - с чувством произнёс Никсон, а Дженом помянул чёрта и засуетился.
  Остальные машины разворачивались и разъезжались в разные стороны. Одна с рычанием удалялась в сторону жилых участков, две остальные направились куда-то правее полосы леса.
   - Четвёртая группа. Мы остаёмся здесь, закончим отлов падальщиков. Остальные - проследите за Бродягой, я отправил за ним двух ищеек. По ситуации - докладывайте, мы отправим рапорт по д-связи. Как поняли?
   - Вторая группа, принято.
   - Первая группа, принято.
  Дженом взял в руку рацию.
   - Третья группа, принято.
   - Повнимательнее, третья группа, не пропадайте из эфира. Если ваша радиостанция неисправна - доложите.
  Динамик радиостанции зашипел.
   - Вот ждал я чего-то подобного! - воскликнул Дженом, возвращая рацию в крепление. - Этот паршивец понимает, что за сегодняшний фокус его не похвалят и теперь пытается выглядеть солидным руководителем.
   - Чёрт с ним. - проворчал Никсон. - В первый раз, что ли?
  Развернувшись, мы поехали за остальными машинами. Разрезая ночную темноту лучами прожекторов и нарушая тишину рокотом двигателей, мы двигались между лесом и заборами Багряного Луча до тех пор, пока линия жилых участков не закончилась. Потом начались луга, покрытые кустарниками с редкими деревцами, а после этого мы упёрлись в лес.
  
   - Ну и что? - спросил Никсон, открывая люк в крыше и высовываясь наружу. - Застряли, что ли?
  Два вездехода стояли впереди нас, застыв на границе зелёных зарослей, и старательно водили световыми лучами между деревьев, заставляя разбегаться ночную живность.
   - Кто-нибудь его видит? - задал вопрос через рацию Дженом, двигая ручку рядом со сферическим экраном. - На сканере пока ничего... У кого дублирующий управляющий элемент от ищеек?
   - Вторая группа. У нас. - зашипела в ответ радиостанция. - Только они его потеряли.
   - Что значит "потеряли"? - посмотрел вниз в кабину стоящий и выглядывающий наружу Никсон. - Ищейки не могли его потерять! Они видят след любого магического создания!
   - На каком расстоянии был потерян объект? - уточнил Дженом. - Далеко?
   - Где-то в лесу, в нескольких километрах от нас. Ничего не понимаю! Эта туша просто исчезла!
   - Первая группа. Говорит Фиррен. Бродяга мог вернуться обратно.
   - Обратно куда? Откуда пришёл? Значит, где-то здесь имеется переход?
   - Группа четыре. Зафиксируйте координаты точки, в которой был потерян контакт с объектом. Потом возвращайтесь обратно. Рядом с посёлком было всего шестеро падальщиков, пятеро ликвидированы. Найдём последнего и последуем за вами. Рапорт через д-связь я отправлю.
   - Шестой падальщик уже ликвидирован. - сообщил остальным Дженом. - Убит переселенцем из Лааттона.
   - Лааттона? Повторите, непонятно.
   - Группа четыре - группе три. Почему не было сообщения?
   - Сообщение об обнаружении переселенца было направлено сразу же после проведения его идентификации! - рявкнул выходящий из себя Дженом. - И именно от него поступила информация об обнаружении объекта класса Бродяга!
  Радиостанция тихо шипела.
   - Понял вас, группа три. - послышался наконец голос. - Фиксируйте координаты и возвращаемся.
  
  
  
  
  Глава 4. Прибытие в Онсбург.
  
  
  В скором времени наша машина стремительно летела по ночному шоссе, направляясь обратно в город. Посёлок Багряный Луч остался где-то далеко позади, а я с удобством расположился на заднем сиденье вездехода оперативной группы. В руках я вертел свой кинжал, за которым мы возвращались на ту улицу, а где-то над моей головой мелькали световые пятна фонарей, расставленных вдоль дороги.
  Я вполуха прислушивался к неторопливому разговору своих новых знакомых и расслабленно обдумывал сложившуюся ситуацию. Прелюбопытную, стоит заметить, ситуацию. Несмотря на все мои мысленные усилия, я всё же не могу вернуть себе полный контроль над собственной новой памятью. Когда я только очнулся на той поляне, в моей голове мелькали сотни различных образов и обрывков знаний и я терялся, пытаясь объединить их в единое целое. Это было неудобно, но, в то же время, весьма практично. Стоило мне задаться вопросом, кто же такой чёрт - и я сразу же это узнал. Стоило задуматься над тем, как здесь именовали магические узоры - и память моментально прокрутила определение пентаграммы. Помнится, я уснул, медитируя и стараясь рассортировать все эти знания по собственному сознанию, а когда проснулся... То ли я немного перестарался, то ли так оно и должно быть, но... Я уже не мог пользоваться осевшими в моём разуме знаниями по собственному усмотрению. Они оставались где-то в памяти, совсем рядом, но вот доступность...
  Что-то я вспоминал сразу - как нечто, само собой разумеющееся. Что-то вспоминал постепенно, словно я всё это уже когда-то видел, но очень давно. А кое-что не мог припомнить совсем.
   - Анриель, можешь поспать. Ну, если заснёшь, конечно. - снявший шлем Никсон обернулся ко мне и показал пальцем на дорогу. - Нам до города ещё часа полтора ехать, не меньше.
   - Хорошо. - кивнул я и откинулся на сидения.
  Час. В здешних часах не пятьдесят минут, что для меня было привычно с детства, а все шестьдесят. И ещё мгновения здесь именовались секундами. А ещё здесь... М-мм. Хватит. Наверное, будет лучше, если я прекращу задумываться над всеми различиями и буду воспринимать окружающее и все знания о нём как нечто обыкновенное. А то так и буду всё время удивляться, насколько всё вокруг для меня странно и непривычно. Взять хотя бы вот эту машину. И всю эту электронику. Примитивных демонических существ, зачарованных и загнанных в различные механические и электромеханические аппараты. Даже это небольшое сидение второго ряда - довольно маленькое, но, в то же время, такое мягкое и удобное для спины. Крайне необычная форма спинки!
  Ну да ладно. Устроившись поудобнее, я погрузился в сон. За окнами проплывали огни различных деревень и посёлков, мелькали высокие постройки, какие-то вышки, башенки, домики... я на них не смотрел. Я устал. Я не знаю точно, сколько времени мне предстоит ещё путешествовать по этому миру, разыскивая точку перехода в Ринн, но чувствую, что насмотреться ещё успею. Интуиция подсказывает.
  
  
  - Эй, просыпайся уже наконец! Анриель!
  Подняв голову, я не сразу понял, кто именно меня будит и почему.
   - Мы на месте. Выгружайся, сейчас познакомим тебя с кем-нибудь из кураторов. Дальше будешь общаться уже преимущественно с ними.
  Никсон снял шлем и оказался улыбчивым светловолосым парнем, с открытым лицом и богатой мимикой. Дженом выглядел более серьёзным и казался постоянно размышляющим о чём-то своём. Его худощавое лицо имело хмурое выражение и он то и дело смотрел куда-то в окно.
   - Да что ты на них оглядываешься? - спросил Никсон, заметивший поведение напарника. - Ты же знал, кто он такой. Неужели ждал чего-то другого?
   - Нет. - Дженом качнул головой и провёл пальцами по горбатому носу. - Но ты представляешь, что за рапорт он мог отправить через д-связь?
  Никсон поморщился и махнул рукой.
   - А, чёрт с ним. Пошли уже. - открыв люк сверху, он посмотрел на меня. - Ты как, очнулся? А то тебя не добудишься!
   - Нормально. - улыбнулся я. - Устал просто. Мы сейчас где?
   - В Онсбурге. - ответил тот и выбрался из кабины на крышу.
   - Вылезай. - донеслось откуда-то сверху. - Тебе сегодня, кажется, везёт!
   - Фарм здесь. - сказал повернувшийся ко мне Дженом. - Очень удачно, что он тут.
   - А кто он такой?
   - Наш демонолог. - ответил Дженом и коротко засмеялся. - Ты сейчас на его месте сидишь.
   - Ну вы скоро там?
  Пропустив вперёд себя Дженома, я выбрался на крышу вездехода. Машина стояла внутри обширного, освещённого множеством мощных ламп, ангара. Помещение имело вытянутую форму; вдоль одной из стен выстроились автомобили оперативных групп, из которых сейчас выбирались люди. Напротив машины стоял Никсон, разговаривая с тем, кого, судя по всему, и называли Фармом. Демонолог Фарм был одет так же, как и остальные сотрудники, но имел отличительные знаки - кожаные вставки на груди и рукавах. Будучи среднего роста, он отличался крепостью комплекции и казался постарше своих коллег. Сколько ему уже может быть, по человеческим меркам? Лет, наверное, сорок пять... или около того. Широкое скуластое лицо Фарма было украшено короткой тёмной бородкой и бакенбардами, а тёмно-зелёные глаза смотрели пристально и цепко.
   - Фарм Беркинс. - представился он, как только я подошёл поближе, после чего протянул вперёд руку, развернув при этом открытую ладонь вниз. Голос его оказался подстать своему владельцу - низкий и уверенный.
   - Анриель. - ответил я и коротко хлопнул своей ладонью по его, делая движение снизу вверх. Надеюсь, что его жест подразумевал именно такое ответное действие. - Рад знакомству.
  Фарм Беркинс засмеялся и, продолжая улыбаться, посмотрел на Никсона.
   - Ты был прав, Никс. Шустро схватывает. И догадлив.
  От машины подошёл Дженом.
   - Привет, Фарм! Никсон тебе уже рассказал, кого мы сегодня встретили?
   - Да, всё уже знают. - кивнул Фарм. - Бродягу. Довольно крупного, если дежурные не соврали.
   - Не соврали. - подтвердил Никсон. - Действительно, здоровенная скотина. Вон, Анриель не даст соврать.
   - Ты ведь первым его увидел, да? - взглянул на меня Фарм.
   - Да. - ответил за меня Дженом. - Он его преследовал до посёлка, представляешь?
  Посмотрев на Дженома, демонолог поднял брови и снова перевёл взгляд на меня.
   - Смело. Но зачем ты это делал?
   - Он направлялся к жилью. - развёл руками я. - Откуда мне знать, что он там собирается делать? Выглядит, как собака, но размеры... чудовище какое-то.
   - Понятно. И ты шёл за ним?
   - Нет. Сначала я просто пытался его рассмотреть. Там ведь темно, на этой дороге, даже своих рук не увидишь. И меня заинтересовало, что это за тень такого размера. Он двигался прямо впереди меня.
   - А потом?
   - А потом я понял, что он идёт к жилью и срезал путь. Прошёл через поле к посёлку.
   - Рискованно. - покачал головой Фарм. - Ты таких Бродяг до этого видел?
   - Нет. - покачал головой я. - У нас такие не водятся.
   - У нас, не поверишь - тоже. - Фарм усмехнулся. - Но всё время лезут, то ли из Ада, то ли ещё откуда-то. А зачем ты пошёл в посёлок? Неужели собирался защищать жителей?
   - Знаешь, Фарм, - сказал Дженом. - Этот бы, пожалуй, смог. Он прикончил одного из падальщиков прямо на наших глазах. Просто оторвал голову, представляешь? Я уже думал назад сдавать, чтобы не нарываться, а Никс вылез наверх и начал с ним разговаривать.
   - Оружие тот сразу бросил. - добавил Никсон. - Язык знал, на приветствие ответил. Агрессии не проявлял.
   - Ох и доиграешься ты когда-нибудь, Никс. - вздохнул Фарм. - Жаль, перевоспитывать тебя уже поздно.
   - Да почему? - возмутился тот, но демонолог его не слушал.
   - А что за оружие? - спросил он у меня и кивнул на ножны. - Вот этот кинжал?
   - Да. - кивнул я. - Их было два, но второй я, к сожалению, потерял раньше, в бою.
   - Можно?
  Вынув из ножен кинжал, я протянул его демонологу. Приняв оружие, тот внимательно осмотрел лезвие и повертел кинжал в руках, проверяя баланс и удобство.
   - Хорошие ножики у вас делают, Анриель. Как там твой мир называется?
   - Лааттон.
   - Лаатто-он... - протянул Фарм, приподняв подбородок и задумавшись. - Нет, такого я не припоминаю. Похоже, ты из своего края у нас в городе первый.
   - А Ринн?
   - Что Ринн?
   - Из Ринна у вас кто-нибудь есть?
   - У нас он тоже об этом спрашивал. - кивнул Дженом. - Но мы ещё не интересовались, для чего. Как-то не до того было.
   - Я ищу одного специфического мага. - сказал я. Думаю, не будет ничего страшного, если я расскажу им частичную правду. - Наш прорицатель сказал мне, что я найду его именно в Ринне. Перед переходом я полагал, что окажусь именно там.
   - Специфического мага? - переспросил Фарм. - Анриель, а ты в твоём Лааттоне кто?
  Хороший вопрос! Услышав его, я почувствовал некоторое замешательство. Почему он его задаёт? И что мне на это ответить? Кто я такой? Послушник? Нет. Однозначно нет. Рядовой воин? Уже лучше, но... может быть, всё же не рядовой? А какой? Или... Всё это пронеслось в моей голове за какие-то доли секунды, после чего я несколько неожиданно для себя ответил:
   - Разведчик.
   - Вот оно что. - сказал Фарм и, кивнув, вернул мне кинжал. - Ну, это очень многое объясняет.
   - А что не так? - поинтересовался Никсон. - Почему это важно? Ведь здесь он уже не...
   - Тебе не приходило в голову, господин Тинн, - перебил Никсона демонолог. - Что для обычного воина из мира, где сражаются на мечах, Анриель демонстрирует непозволительно высокий уровень образованности?
  Никсон захлопнул рот и сделался задумчивым, а Дженом несколько смущённо посмотрел на меня.
   - У вас есть школы, Анриель?
   - Есть. - ответил ему Фарм, ухмыляясь в бородку и упирая руки себе в бока. - И притом весьма приличного качества. Но что-то мне подсказывает, что они не для всех. Хорошо хоть разведчиков готовят по-человечески.
  Сказав это, Фарм посмотрел на меня и поинтересовался:
   - Расскажешь, что именно тебя отправили искать?
   - Ну... - тут я немного замялся. - Так просто этого не объяснить. Если коротко - то у нас крайне сложная ситуация. И нам известно, что помочь в ней сможет только очень особенный маг, найти которого я смогу в мире с названием Ринн.
  Говоря это, я ощущал лёгкое давление какого-то магического воздействия. Похоже, что демонолог Фарм Беркинс был вовсе не так прост, как мне подумалось изначально, и сейчас оценивал мою искренность при помощи ментальной магии.
   - Я пошёл в указанном направлении, во время проведения специального ритуала, а потом оказался здесь. - заключил я. - Теперь... даже не знаю. Хотелось бы всё-таки продолжить поиски этого мага.
   - Не желаю тебя огорчать, дружище. - с участием посмотрел на меня Фарм. - Но открывать дороги в другие миры у нас пока что не научились. Академия искусств работает с какими-то умельцами, которые смогли попасть к нам по собственным проходам, но результатов пока что нет. Во всяком случае, мы о них ничего не знаем. Так что думай в первую очередь о том, как тебе обосноваться здесь.
   - А как же тот ход, из которого появился Бродяга? - спросил я. - Должно же было это чудовище откуда-то вылезти? К тому же, он потом вернулся обратно!
   - Да. - подтвердил Дженом. - Бродяга куда-то исчез. Мы записали координаты.
  Демонолог только рукой махнул.
   - Нету там никакого прохода. - сказал он. - И быть не может. Ваши падальщики и даже Бродяга - насквозь магические существа. Их тела живут и двигаются в нашем мире, но они не такие же живые, как, скажем, я или вы. Для них специального прохода не требуется.
   - Но как же они тогда пролазят, Фарм? - удивился Никсон.
   - А как к нам магическая энергия попадает? - ответил вопросом на вопрос Фарм и развёл руки в стороны, растопырив пальцы. - Да ещё откуда-то из внешнего пространства? Вот также и они - находят какие-то промоины, извините за сравнения, и пролазят. Магия от магии, знаете ли...
   - Не самая популярная точка зрения. - скептически заметил Дженом, наблюдая за проходящими мимо нас людьми. Техники, работающие в ангаре, осматривали машины, а оперативный персонал постепенно расходился, направляясь по своим делам.
   - Но ведь есть же ещё эти... некроманты недобитые... - задумчиво протянул Никсон.
   - Только Анриелю про всю эту мразь рассказывать не нужно! - оборвал его Фарм. - Тем более, что эти поганцы снова в городе. Эй... А тебе, к слову, какой маг нужен? Который умеет что?
   - Не мёртвых поднимать, это уж точно. - засмеялся я, вспоминая, кто такие некроманты и за что их так не любят. - Но я и сам толком не знаю, что конкретно он должен уметь.
  Я пощёлкал пальцами, соображая, как и что мне следует сочинить. Про Ласунра и хрономантию рассказывать не хотелось совершенно.
   - В общем, тот маг должен уметь работать с особенностями самого мира. Со стихиями и... так просто не объяснишь. Я не очень разобрался. Думал, что пойму все детали уже на месте.
   - Ты прав, Анриель. - сказал Никсон. - Не объяснишь. Я из твоих слов вообще ничего не понял. Стихийные маги у нас есть, это не редкость. Взять хотя бы заклинателей из Арсмунта. А вот "особенности мира"... гм. Не слышал.
   - Не суть. - сказал Фарм. - Над некромантией, Анриель, не смейся, в любом случае. Здесь у нас это большая проблема.
   - Действительно есть некроманты? - спросил я. - Те, кто способен оживлять мёртвых?
   - Не оживлять. - поморщился демонолог. - Но... Давай поговорим об этом как-нибудь в другой раз, идёт? Думаю, ещё встретимся. В любом случае вас ждут, а я тут со своими разговорами...
   - А кто из кураторов сегодня на месте? - спросил Дженом.
  Пока Фарм отвечал на вопрос, со стороны выхода к нам деловым шагом приблизился высокий и широкоплечий человек. На нём был комбинезон тёмно-серого цвета, очень красивый, с цветными накладками и широким поясным ремнём. На ремне на креплении висел небольшой шар матово-оранжевого окраса, окованный металлическими дугами, на поверхности которых пестрели каббалистические знаки. Что это, интересно? Вроде бы какое-то средство связи...
   - Фарм! Ну вот я тебя что попросил сделать? Ты где сейчас должен быть?
  Подошедший к нам человек казался моложе Фарма, но при этом выглядел уверенно и солидно. Широкий подбородок он держал приподнятым, а черты лица говорили о силе его характера. Чёрные волосы были аккуратно зачесаны назад, взгляд немного раскосых глаз обегал и нас, и остальное помещение с хозяйским вниманием.
   - Тот самый переселенец?
   - Анриель. Рад знакомству. - сказал я, протягивая руку. Вопрос был адресован не мне, но я подумал, что не стоит упускать инициативу при первой встрече. Очевидно же, что этот человек из местной администрации.
   - Вот, значит, как. - хмыкнул незнакомец и, коротко усмехнувшись, хлопнул по моей ладони. - Взаимно. Я Эдеван Флинн.
  Повернувшись к остальным, он протянул ладонь Дженому и Никсону и вопросительно посмотрел на Фарма.
   - Я уже всё давно закончил, Эд. - сказал тот и кивнул в мою сторону. - Заглянул познакомиться с новоприбывшим. Это ведь он рассказал ребятам про Бродягу.
   - Удачно вышло. - согласился Флинн. - Демон следящей системы не разбирает объекты по размерам, операторы были уверены, что там кроме падальщиков, никого.
   - Мастер Флинн, - сказал Дженом и я сделал для себя пометку, как следует обращаться к вышестоящему руководству. - Известно, почему их вообще так поздно заметили? Это ведь чудо, что мы оказались поблизости и смогли появиться так быстро.
  Флинн вздохнул.
   - Да, Тинн, известно. Одна из вышек системы мониторинга вышла из строя, а поняли это только после того, как интегрированный элемент на соседней подал сигнал об обнаружении магических объектов.
   - Эх, получит кто-то по шапке. - усмехнулся Фарм. - Джен ведь прав: не возвращайся они из соседней области в это время и не окажись поблизости от посёлка...
   - Получит. - кивнул Флинн. - Но обсуждать это мы будем не здесь и не сейчас. Вас здесь уже быть не должно, если вы помните. Фарм! Что с заклинателями? Приедут?
   - Да, я договорился.
   - Хорошо. - Эдеван Флинн оглядел меня и снова посмотрел на демонолога. - Оружие? Вы собрались отвести его к кураторам с оружием?
   - Эд... - демонолог сделал неопределённый жест руками. - Он знает наш язык и успел оказать помощь в ликвидации падальщиков. Это нарушение, но...
   - Правила едины для всех, Фарм. - перебил демонолога Флинн и, посмотрев на меня, добавил. - Тебе придётся отдать всё оружие, Анриель. Таковы правила нашего распорядка. Прошу отнестись с пониманием.
  Оглядев почти уже опустевший ангар, он посмотрел на оперативников.
   - Утилизаторы уже должны быть в посёлке. В общем, на этом ваша смена завершена, можете быть свободны. Спасибо, парни.
   - Последний вопрос, мастер. - сказал Дженом. - Можно узнать, что сообщал в своём рапорте демонолог четвёртой группы?
  Флинн немного поморщился, словно упоминание об этом рапорте было для него неприятно.
   - Забудьте об этом. Один из заместителей директора по исследованиям будет дополнительно разбираться по этому вопросу. Новый Бродяга был бы для нас некоторым образом важен... Но основная проблема нашего отдела сейчас не эта.
   - Некромаги. - кивнул Никсон.
  Остро на него посмотрев, Флинн оставил реплику без ответа и сказал мне следовать за ним, после чего двинулся к выходу.
   - Иди, Анриель. - сказал Фарм, протягивая мне руку ладонью вверх. - Новые переселенцы первое время живут в здешних корпусах, так что ещё встретимся.
   - Не пропадай. - добавил Никсон. - Спросишь нас, как будет время, в отделе оперативной реакции. Никсона Ринса и Дженома Тинна. Смотри только не перепутай!
  Наскоро попрощавшись с новыми товарищами, я поспешил за уходящим Эдеваном Флинном.
   - Мастер Флинн, - сказал я, когда мы выходили из помещения. - А как мне к вам обращаться?
   - Да так и обращайся. - обернулся тот. - Ты что-то хочешь спросить?
   - Конечно! Куда мы сейчас?
   - К кураторам охранного отдела. Да, повторюсь - наши правила запрещают переселенцам носить оружие внутри комплексов Служб. Тебе придётся отдать свой клинок.
   - Я потом смогу получить его обратно?
   - Конечно. Но носить его с собой тебе всё равно будет нельзя. У нас здесь войны нет, с оружием ходят только сотрудники специальных служб.
   - У оперативных работников оружия не было...
   - Смотря что считать оружием. - усмехнулся Флинн. - Заметил трубки на поясах сзади, в креплениях?
   - Заметил. Так это...
   - Именно. Нечто вроде миниатюрной мортиры с магическими зарядами. На тех же падальщиков действует как, скажем, выстрел из арбалета в голову. Причём в упор.
  Коротко хохотнув, Флинн с одобрением посмотрел на меня.
   - А ты, Анриель, наблюдателен. Кем у себя служил?
   - Я разведчик.
   - Разве-едчик... Вот оно что. Ты откуда, напомни, пожалуйста?
   - Лааттон.
   - Не припоминаю. Ну хорошо. А с кем воевали? С соседями?
   - Не сказал бы... - такой вопрос поставил меня в небольшой тупик. Действительно, с кем бы я мог воевать? С кем вообще могли бы воевать аррфы? - С соседями у нас торговые отношения.
   - Торговые, значит? Военнопленными, что ли, торговали? - засмеялся Флинн.
  К этому моменту мы успели подняться на несколько этажей вверх и пройти по небольшому лабиринту из внутренних коридоров. Остановились у очередных дверей - массивных, отделанных полосами металла. Мастер Флинн задержался и посмотрел на меня.
   - Ну, шутки в сторону. Сейчас сдашь оружие - клинок и всё остальное, что у тебя есть и после этого составим подробную опись. Не беспокойся, здесь ничего не потеряется.
   - А потом?
   - А потом, мой друг, тебя ждут длительное обучение и ещё проверки. Мы должны быть уверены, что ты не опасен для жителей. Мы предоставим тебе информацию о нас, а ты, в свою очередь - нам о себе. Посмотрим, чем мы можем быть друг другу полезны.
  Повернувшись к двери, Флинн с прищуром взглянул на небольшой чёрный шар, висящий на стене под самым потолком. Из тёмных глубин шара на нас таращился красноватый зрачок какого-то зачарованного существа.
   - Ну, чего уставился? Открывай!
  Оглашая коридор раскатистым гулом, тяжёлые створки двери принялись раздвигаться в стороны.
  
  
  
  Глава 5. Новый мир, старая магия.
  
  
  С той ночи прошло уже более месяца. И, как говорят жители Онсбурга, чёрт бы побрал этот непонятный период. Флинн не соврал - меня действительно ожидали проверки. Многочисленные письменные и устные тесты, беседы, даже обсуждения. Мне задавали сотни различных вопросов, просили рассказать о себе, обо всех моих знаниях и умениях. Разумеется, я не собирался давать абсолютно правдивые ответы и это создавало некоторые трудности. В результате чего мне пришлось спешно придумывать историю, достаточно правдоподобную для того, чтобы я мог её рассказать. Вроде бы даже получилось.
  Работой с переселенцами в Онсбурге занималась Академия Оккультных Искусств, в плотном сотрудничестве с Охранным отделом Службы Контроля Других. Номинально главенствующей структурой считалась Академия, однако на практике всё было совсем по-другому. Кураторы Академии звались кураторами лишь фиктивно, находясь в помещениях Охранного отдела по большей части для консультаций. Ну или для оказания магической поддержки в случае непредвиденных обстоятельств. Организацией работы сотрудников они не занимались, а про их возможности как начальников даже упоминать не стоит.
  Охранный отдел же был структурой прелюбопытной. Вся их работа со мной, если коротко, сводилась к следующему - выяснить, не являлся ли я некромантом. Рассказывали, что некоторые из попавших в Онсбург переселенцев оказывались тёмными колдунами и творили такое, что... В общем, здешние быстро поняли, что к подобного рода перспективам стоит подготовиться заранее. И стали проверять всех прибывающих так, как только могли. Первую неделю в мире Палакса я провёл в пределах нескольких небольших комнат, из которых меня временно не выпускали. Проходил тесты, обследования... в общем, я уже говорил.
  Меня сканировали и изучали, на меня надевали зачарованные амулеты, мне показывали различные картинки и внимательно наблюдали за моей реакцией. Раз за разом. Часами. Я понимал причины их беспокойства и осознавал разумность такого подхода, но с течением времени всё происходящее начинало меня медленно раздражать. Сколько меня ещё здесь продержат? И сколько будут продолжаться эти беседы, временами похожие на допросы?
  В один момент я подумал, что я готов пробить магической вязью ближайшую стену и устроить одну из тех самых чрезвычайных ситуаций, о которых мне столько раз рассказывали. Но... решил подождать. И, как выяснилось позднее, не зря.
  
  Очень скоро моё вынужденное заключение завершилось. Я успел рассказать о себе "всё". Что я - разведчик на службе империи Стаар-Нотта. Что у нас уже около двух сотен лет ведётся непрекращающееся противостояние с кочевниками из степей. Что заклинатели кочевников используют человеческие жертвоприношения в попытках пробудить своего кровавого Бога. В общем, кочевники степей Ар-Арнвари выглядели в моих рассказах безумными фанатиками. Я рассказал, что у нас всегда гуляли истории о злобном, но крепко спящем Боге кочевников, которого якобы можно пробудить кровавыми жертвами. И что в них никто никогда не верил. До сегодняшних дней, когда эти старинные сказки получили внезапное подтверждение. Грозный Бог Ар-Арнвари действительно начал просыпаться и его могущественный дух уже несколько раз появлялся на полях битв, сея разрушения и смерть. Все даже думать боялись, что произойдёт, когда этот Бог будет разбужен окончательно.
  Нам срочно требовалось найти выход. И он был найден. Провидец императора (слава императору!) в одном из своих видений узнал, что в мире с названием Ринн живёт особенный маг, наделённый магией неких мировых основ. Провидец не знал, что это за маг и как его имя. Но видения говорили однозначно - он нам поможет. Как? Ну откуда мне знать? Да и важно ли это? Я был выбран нашим командиром, как один из наиболее верных и подготовленных воинов разведки. И мне требовалось не рассуждать, а попасть в Ринн и найти этого мага, после чего любым способом убедить его последовать за мной в мой мир. На этом моменте повествования меня буквально засыпали вопросами о том, как я переместился сюда и каким путём собирался вернуться обратно. Только я мало что смог им рассказать - перед тем, как я оказался в Палаксе, провидец просто привёл меня к запретному месту, где воздух всегда рябил и подёргивался волнами. Я слышал истории про это место, но попал туда в тот момент впервые. Провидец назвал это место Разломом, и дал мне выпить какую-то жидкость. После чего я отключился, а в себя пришёл уже здесь. В лесу Палакса. Обратно я должен был вернуться через такой же Разлом - место, где воздух странно себя ведёт. Но, видимо, что-то пошло не так. Потому что ничего похожего в лесу я так и не нашёл, хотя искал.
  Думаю, мне поверили. Не знаю, проверяли ли мою правдивость магией или амулетами, но я ничего похожего не заметил. Во всяком случае, никто не проявлял скепсиса или подозрительности, а дополнительных вопросов не задавали.
  Причины такой беспечности я понял несколько позже - им было попросту всё равно. Если я некромант или во мне выявлена предрасположенность к этой мерзости - одно дело. А вот если нет... Кому какая разница, насколько я откровенен в рассказах о своей прежней жизни? В мой родной мир для меня хода уже не было, а в такой ситуации гораздо важнее то, чем я буду заниматься здесь, в Палаксе. Гм. Кстати, об этом...
  
   Переселенцев в мире Палакс было много. Они всё прибывали и прибывали и никто не знал, отчего этот процесс развивается столь стремительно. В последние годы число явившихся из другого мира людей в одном только Онсбурге перевалило уже за парочку сотен. С одной стороны, это было полезным, а с другой - опасным. Полезным - в плане освоения принципиально новых магических приёмов, которыми владели некоторые переселенцы. А вот опасным... опасными были некроманты. Сотрудникам СКД не было известно, из какого мира они приходят. Из одного или даже из нескольких - никто не знал. Собственно, о них не было известно вообще ничего конкретного. Некоторые исследователи высказывали настойчивые предположения о том, что некроманты оказывались в Палаксе совсем не случайно и что те владеют навыками открытия межмировых порталов. Возможно ли это? Возможно. Но вот зачем они сюда приходили? Чтобы только убивать? Тут мнения разделялись.
  Появляясь в Палаксе, тёмные маги занимались поднятием зомби. Убить несколько человек, а потом превратить их во что-нибудь совершенно кошмарное для них было чем-то весьма обыденным. Они появлялись там, где хотели, делали то, что хотели, и исчезали. Разумеется, они не были непобедимыми магами и их время от времени уничтожали, но... Проблематично сражаться с тем, кто умеет то, что умели некроманты. Например, они могли вселить в живого человека некое призрачное существо, которое слепо повиновалось их приказам, и результат получался просто ужасным. Потусторонняя тварь так меняла человеческое тело, что меня мутило от одного взгляда на изображения подобных монстров.
  Как итог, некромантию в Палаксе ненавидели люто.
  А остальные переселенцы... многие воины и крестьяне, оказавшиеся в новых для себя условиях, были готовы на всё. В том плане, что брались за любую работу, нередко получая в качестве оплаты только еду и крышу над головой. Исключением являлись лишь маги, потому как для их умений всегда можно было найти достойное применение. Но таких было совсем немного.
  
  Должен сказать, что начальник отдела оперативной реакции Эдеван Флинн не солгал ни в чём - в один из дней вся эта кутерьма с проверками внезапно закончилась. Мне выдали новую одежду, обувь, мои старые личные вещи. После чего выделили комнату, в которой я мог жить в ближайшие несколько месяцев, пока будет проходить моё обучение. Никто ведь не знал, что я уже владею обширными познаниями об окружающем меня мире. И меня собирались учить вместе с остальными переселенцами.
  Начался длительный период занятий. Всё обучение проходило там же, в корпусах СКД и я пользовался этим, изучая их внутреннее устройство. Учился работе с местной техникой, запоминал важные для меня сведения и детали. Усваивал, в общем, новые знания. Строго говоря, знания были не такие уж и новые, но... я ведь не мог пользоваться собственной памятью по собственному усмотрению. Так что любые лекции и прогулки оказывались для меня чрезвычайно полезны. Особенности языка, знания о структуре общества, география, многое другое. Я посещал занятия вместе с четырьмя другими переселенцами, но общались мы мало. Они не были для меня интересны, тем более что владели местным языком на достаточно примитивном уровне. К тому же - ни один из них ничего не слышал о Ринне.
  А вот наставники - или учителя, как их здесь называли - которые проводили наши занятия, были людьми несравненно более интересными. Во-первых, они могли разговаривать на нескольких языках и диалектах, встречающихся в разных мирах. Это позволяло им находить общий язык с новоприбывшими. А во-вторых, практически все они были магами. В большей или меньшей степени, но - всё.
  Язык я уже знал, так что общались мы с ними легко и много. Я старался не демонстрировать, как много знаю про этот мир и сколь многое для меня знакомо, но учился гораздо быстрее остальных и вызывал их постоянное удивление. Уникальным я, впрочем, не считался. Среди переселенцев попадались те, кто умел управлять собственным сознанием, при помощи специальных медитаций. И такие личности изучали целые тома с информацией по Палаксу за какие-нибудь пару часов. Мне оставалось только жалеть, что я не владею подобными навыками. Было бы полезно.
  Как бы то ни было, мир Палакса показался мне очень разнообразным. Множество стран, несколько континентов. Моря, мелкие и крупные реки. Озёра. Я находился в Онсбурге - крупном городе, который считался столицей государства Онвиор, что вместе с государством Фернтон входили в состав политического образования с названием Конфедерация. Союз, как услужливо подсказывала мне моя новая память. И союз этот долго и с переменным успехом боролся с последствиями деятельности всё тех же некромантов. Разнообразные тёмные секты возникали время от времени повсеместно и только слаженные усилия сотрудников полиции и внутренней безопасности помогали избежать кровавых инцидентов. Сила некромантов была велика и возможности, которые они могли обещать своим последователям, пьянили человеческое воображение. Никто, правда, не знал, действительно ли некроманты общались с сектантами или те действовали по собственному разумению, но... Ситуация была неприятной.
  
  Итак. Прошло уже более месяца с той ночи, как я оказался в лесу Палакса и встретился с Бродягой и СКД. Времени минуло изрядно, но оно вовсе не было для меня потерянным. Если тот демонолог по имени Фарм прав и прохода в Ринн в окрестностях Багряного луча нет, то... Мне придётся его искать. А для этого я должен владеть свободой передвижения и ориентироваться в обстановке не хуже местных. Полноценное обучение в такой ситуации - минимум, без которого никуда.
  Так вот. Сегодня вторник. То есть второй день недели. Ха. Мне понадобилось некоторое время, чтобы привыкнуть к тому, как здешние люди считает дни и месяцы, а теперь это начинало казаться естественным. Так о чём это я...
  Я положил книгу, которую читал, на стол и задумался. Медлить более не хотелось. Занятия всё ещё продолжались, но я чувствовал, что готов. Тех знаний, что у меня уже есть, вполне достаточно, большего уже не запомнить. Да и незачем. А значит, пора бы приступать к поискам порталов. Вопрос лишь - с чего начать?
  Предположим, в город меня выпустят. А потом? Можно отправиться за город и исследовать ту местность, где я появился. Не самая плохая идея. Ну а затем?
  Я задумался. Мне необходимо попасть в Ринн. Однако местные не умеют открывать порталы в другие миры. Иногда образуются некие стихийные переходы, но.. это явление непредсказуемо. Не думаю, что есть смысл на него рассчитывать. Следует поискать какое-то другое решение. Только в чём? Возможно, стоит расспросить остальных переселенцев - при каких обстоятельствах они сюда переместились... Гм. Пожалуй. Может быть, услышу в их рассказах что-нибудь интересное. А, хотя...стоп. Не пойдёт. Здешние-то ведь тоже не глупцы, верно? И они собирают информацию с переселенцев куда дольше меня. Если бы подобные опросы давали результаты, это уже с успехом применили бы на практике. Но прогресса-то нет!
  А значит - придётся заниматься поисками самостоятельно. Я узнал, что различные монстры и даже нечисть из Ринна время от времени пробирается в Палакс. Быть может, я смогу обнаружить один из таких проходов? Но, опять же, если его смогу обнаружить я, то его гораздо раньше меня обнаружат и оперативники СКД. Ха. Устроиться бы к ним на работу. Я усмехнулся. А что? У меня появился бы доступ к информации...
  Ладно. Я потёр уставшие глаза. Это всё не то. Ни о какой работе в такой структуре не может быть и речи - не того я полёта птичка, чтобы меня посадили в такую клетку.
  Кстати о птичках... Помнится, Фарм утверждал, что проходы в Ринн, через которые появляются твари вроде Бродяги, уникальны. И что человек не сможет ими воспользоваться. Но, может быть, смогу я? Пожалуй, всё-таки стоит попробовать вернуться в этот посёлок, в Луч. Глядишь - получится найти там что-нибудь интересное. Следы магических возмущений или что-нибудь необычное, я даже не знаю... Проходят же как-то в этот мир некроманты. Кто знает - может быть они пользуются именно этим... Стоп.
  Некроманты. Вот оно. Если теория о том, что эти поганцы умеют самостоятельно перемещаться через миры верна, то всё, что мне нужно - это один из них. И ещё его знания, разумеется. Но каким образом я смогу пообщаться с некромантом? Тем более, что тот наверняка будет опасен и не захочет делиться информацией? Спрашивать я, конечно, могу по-разному... Но где, чёрт возьми, я могу взять некроманта?
  
  Я встал с кровати и принялся неторопливо мерить шагами комнатку. Надо подумать. Поразмыслить и, тщательно всё взвесив, составить грамотный и детальный план. Некроманты частенько появляются в различных частях Онсбурга. Если мне повезёт оказаться в одном месте с ними, то это сулит определённые перспективы. Я не сомневался в том, что смогу защитить себя в магической схватке. Надо будет, конечно, подготовиться. Но это уже мелочи. Единственное, что может быть действительно важно - постараться узнать про их боевые умения. Не только же тварей они призывают и создают.
  Мелькнула внезапная мысль, что следует хорошенько осмотреть город. Ну, пока буду охотиться на эту погань.
  А город мне осмотреть хотелось. Мне вообще очень нравились многие здешние штуки. Механизмы и зачарованные вещи, делающие жизнь проще. Машины. Замечательное ругательство про чёрта, который так похож на нашего царя вечной ночи. Имя которого я, кстати, уже даже мысленно стараюсь не произносить. Вспоминал его последний раз в том лесу, когда только очнулся в Палаксе. Помнится, меня это едва не добило.
  В любом случае, здесь есть на что посмотреть. К примеру, вчера я увидел, как где-то высоко в небе движется маленькая тёмная точка, а за ней тянется длинный след в виде двух тоненьких белесых линий. "Что это?" - спросил я. Память рассказывала о крылатых машинах под названием самолёты и следах, которые оставляют их двигатели на огромных высотах, но всё оказалось куда интереснее. Высоко в небесах летел демон. Огромный низший демон с мощными огненными крыльями. Сильные демонологи использовали подобных гигантов для доставки грузовых контейнеров. Это было откровенным излишеством с их стороны, но раз они могли позволить себе поймать и зачаровать подобную тварь, то они могли делать с ней всё, что заблагорассудится, верно? Они и делали. А белесые линии, хорошо видимые с земли, были дымными следами от крыльев летающего существа. Я рассматривал это создание через дальнозор до тех пор, пока оно не скрылось из виду и до сих пор вспоминал его длинные, похожие на клешни, конечности, обхватывающие металлические бока огромного контейнера. Было интересно...
  
  На этом воспоминании небольшой шар, лежащий на столе по правую руку от меня, завибрировал и ожил. Его поверхность слабо осветилась и я услышал знакомый голос.
   - Анриель, здравствуй. Ты не занят?
  В мужском голосе звучали странные истерические нотки, но я всё равно узнал его обладателя. Это был Эдеван Флинн, начальник отдела оперативной реакции.
   - Я вас слышу, мастер Флинн. Что у вас с голосом?
   - А что у меня с голосом?
   - Возможно виноваты помехи. - я усмехнулся. - Но тембр получается истеричный.
   - Это искажение. - с надрывом прокричал шар. - Что-то не в порядке с твоей сферой. Надо будет показать техникам, может быть смогут наладить. Но я вот о чём хотел спросить... ты помнишь кабинеты рядом с Лекториумом?
  Лекториумом назывались несколько сообщающихся обширных залов, в которых читались лекции и проходили занятия по изучению мира Палакса. Разумеется, я прекрасно ориентировался в окрестностях этого места.
   - Помню.
   - Подходи туда, если найдёшь возможность. Есть разговор.
   - Конечно, мастер. Я сейчас приду.
  Шар мигнул и затих. Взяв его в руки, я подумал о том, насколько же большие хитрецы эти местные. Придумали такую замечательную вещь. Они называли её по-простому - сферой.
  В первый раз я увидел такую штуку на поясе как раз того самого Флинна, с которым только что разговаривал. Помнится, я тогда подумал, что это какое-то средство связи - и не ошибся. Если для стационарных аппаратов связи - телефонов - требовались провода, посредством которых и осуществлялась связь, то в такие вот сферы заключались небольшие демонические твари, зачарованные особым образом. Время работы такого шарика было настолько длительным, что могло считаться безграничным, а цена была на удивление невысокой. Процесс изготовления сфер был несложен и поставлен на поток уже давно. Существа, заключаемые внутри сфер, могли связываться с другими сферами и передавать звук - для этого требовалось лишь знание определённого набора каббалистических символов, начертанного на нужной сфере. Стоит ли говорить, что каждая сфера отличалась своим уникальным набором?
  Выйдя из комнаты и заперев дверь, я двинулся в сторону Лекториума. Интересно, о чём таком желает пообщаться этот Флинн? Я не виделся с ним довольно давно... пожалуй, с того самого момента, как мы побывали в хранилищах Охранного отдела, где я оставил всё своё снаряжение. Может быть, вместе с ним в Лекториуме будут Дженом и Никсон? Было бы интересно пообщаться с ними ещё раз.
  Почему только местом для встречи выбран Лекториум? Там то и дело проходят какие-то занятия или собрания, а в помещениях вокруг проводятся упражнения по оружейному бою и тренировки магических умений. Я уже бывал там несколько раз - помнится, для меня стал изрядным открытием тот факт, что у местных имеются свои аналоги для большинства магических вязей и узоров, которые мне были известны. До сих пор удивляюсь. Я же ведь аррф! Наше искусство магии обязано быть непревзойдённым! А тут такие сюрпризы. Впрочем, на этот вопрос можно было посмотреть и с другой точки зрения - кто я такой? Воин? Да, пожалуй. Не послушник уже, это без вариантов. За время, проведённое в скитаниях по фрагментам миров и посвящённое исследованиям Леоратте, я значительно повысил уровень собственных навыков. Отдельное спасибо стоит сказать занятиям с мастерами Лором и Монроэлем. Вот только... каков мой теперешний уровень? До звания Мастера мне сейчас как до другого мира - бесконечно далеко. Да и статус Надзирателя в том же Танииме я бы, пожалуй, получить не смог. А значит, я могу и не знать чего-либо, существенно отличающего меня от местных умельцев. Вполне логично.
  Вспомнив уроки Гунура и Лора, я вздохнул. О, Боги. Жив ли сейчас Лор Лезвие? Где он? Увидимся ли мы с ним и прочими вновь? Смогу ли я вернуть всех погибших?
  Придя в несколько меланхоличное состояние, я перешёл в соседний корпус, внутри которого располагался Лекториум. Поднимаясь по лестницам, я приветствовал редких знакомых и наконец оказался в длинном коридоре, по левой стороне которого протянулась вереница дверей. Как там сказал Флинн? Кабинеты рядом с Лекториумом? Так... Значит, это не одно из тренировочных помещений.
  Требуемую дверь я нашёл в конце коридора, встретив одного из учителей и поинтересовавшись, не проходил ли здесь мастер Флинн. Тот указал мне направление, а голос самого Флинна я услышал ещё не дойдя до кабинета, дверь которого была гостеприимно распахнута.
   - Добрый день. - заглянув в дверной проём, я прошёл внутрь и поприветствовал всех собравшихся.
  Сидя за широким деревянным столом, меня ожидал не только Эдеван Флинн, но и демонолог Фарм, а также один из тех оперативных работников - Дженом.
   - Привет, Анриель!
   - Привет.
  Поздоровавшись, я взял один из стульев и уселся за тот же стол. Ну-ка, ну-ка. Любопытно, для чего здесь собралась такая интересная компания? Неужели что-то связанное с тем Бродягой и падальщиками? Надеюсь, они не нашли ничего странного на той поляне, где я очнулся. Самое же обычное место...
   - Задаёшься вопросом, почему я тебя позвал? А, Анриель? - поинтересовался, усмехаясь, Флинн.
   - Конечно. - кивнул я. - Мы ведь с вами в последний раз виделись в тот самый день, когда я попал в ваш мир. И вы потом ни разу не связывались со мной, за всё время. А сейчас, я так понимаю, что-то произошло или изменилось. Я правильно понял?
   - Почти. Пока что ничего не случилось. - хмыкнул Флинн и вокруг его раскосых глаз разбежались небольшие морщинки. - Слава Богу. Но ты оставил хорошее впечатление у всех, кто успел с тобой пообщаться. Поэтому я буду краток и начну с главного. Что ты думаешь о том, чтобы устроиться работать у нас, в СКД?
  
  
  Глава 6. Одним охотником больше.
  
  Ого! Не ожидал такого щедрого предложения, честное слово! Я даже немного замешкался с ответом, до того удивился.
   - Ну так как?
   - Буду рад. - я широко улыбнулся, радуясь неожиданному везению. - Но какую работу вы собираетесь мне поручить? Я смогу научиться чему угодно, но...
   - Ты хороший разведчик, Анриель? - внезапно перебил меня Фарм.
   - Ну... пожалуй, да.
   - Вот эти навыки тебе и потребуются. - откинувшись на спинку стула, Фарм улыбнулся и скрестил руки на груди. - Ты ведь уже знаешь о тварях, которые к нам пролазят. О некромантах и обо всём прочем?
   - Конечно. - подтвердил я. - Ещё бы я не знал! Столько рассказывали...
   - И что думаешь?
   - Ну... - я на секунду задумался. - А что тут можно подумать? Монстры - это монстры. А некроманты - до крайности поганые маги из какого-то поганого мира. Что тут ещё скажешь?
   - Исчерпывающе. - кивнул Флинн. - А работу я тебе предлагаю очень простую и интересную, как раз по твоему профилю. Будешь охотником-исследователем.
   - Полезное дело. - вставил Дженом. - Соглашайся, Анриель, не пожалеешь.
   - А чем занимаются эти охотники?
   - Это оперативный персонал, работающий по тому же профилю, что и мы. - сказав это, Дженом посмотрел на Флинна и, дождавшись его кивка, продолжил. - Только мы выезжаем по указанию дежурной службы, если что-то произошло. А охотники работают уже после нас, контролируя зачистку территории.
   - Спасибо, Джен. - сказал Флинн. - Анриель, ты помнишь того Бродягу? Который удрал от оперативных бригад?
   - Помню. Он скрылся где-то в лесу.
   - Вот охотники по его следам и ходили. Осматривали местность, искали места возможного прорыва.
   - А зачем такое разделение? - не понял я. - К чему держать на службе охотников, если за Бродягой могли отправиться те же бригады?
   - Так они же не только этим занимаются. - покачал головой демонолог Фарм. - Они же...
   - Так. Господа, вы мне позволите?
  Фарм и Дженом посмотрели на руководителя.
   - Да, конечно. Пожалуйста. - сказал Фарм.
   - Спасибо. - Флинн кивнул и посмотрел на меня. - Анриель, работа у охотников-исследователей важная, но вторичная. То есть - они не занимаются специальным отловом попавших к нам сущностей. Не ловят демонов, не вмешиваются в работу бригад, не отвечают на сигналы от системы мониторинга. Они реагируют на звонки и сообщения, поступившие от населения - раз. И исследуют местность на наличие гостей из Ада, как это было в случае с тем Бродягой - два.
   - То есть Бродягу они потом не только не поймали, но и не ловили? - не понял я.
   - Верно. Бродяга наверняка вернулся обратно, откуда он там приполз, как раз в тот момент, когда вы его потеряли. Но абсолютной уверенности в этом не было как раз до того момента, пока охотники не прочесали местность. То есть нам нужно было проверить лес - и они его проверяли.
   - А что с населением?
   - Ну, люди в городе часто видят что-нибудь лишнее или подозрительное. - ответил Флинн. - Или думают, что видят, хотя на самом деле ничего нет. Как бы то ни было, оставлять без внимания поступающие сообщения мы не можем. Как и отправлять бригады по каждому такому сигналу. Так что здесь охотники просто незаменимы. Принимают задание от координатора - и едут на место. Осматриваются, в случае необходимости защищают горожан и отгоняют монстров. Сообщают нам, чтобы мы направили к ним оперативные бригады.
   - И эта работа не такая лёгкая, как может показаться на первый взгляд. - сказал Дженом. - Там тоже бывает довольно опасно. Мало ли какая скотина куда залезет, а демоны системы её не заметят.
   - Звучит интересно... - протянул я.
  Фарм принял мою задумчивость за сомнения.
   - Хороший охотник должен быть не только воином. - сказал он. - Но ещё и наблюдательным человеком. И ты, Анриель, отлично подходишь по всем параметрам. Ты быстро учишься, уже знаешь наш язык, да и все прочие навыки у тебя, как у разведчика, должны быть. Соглашайся. Это хорошая возможность устроиться у нас.
   - К тому же, - добавил он, подмигивая, - С частью коллектива ты уже знаком. О чём тут думать?
   - У тебя ещё есть время на размышления. - сказал Флинн. - Подумай. Но вообще-то Фарм прав - это хорошая возможность. Не думаю, что стоит ею пренебрегать.
  Я поднял перед собой руки:
   - Ну, ладно, ладно. Я, в общем-то, и не против. Но этому же тоже придётся как-то учиться? Я не знаю вашего города, да и правила ещё не все выучил.
   - Ну, кое-что тебе объяснит напарник...
   - Напарник?
   - А ты что, - засмеялся Дженом, - Думал, что тебя отправят куда-то в город одного?
   - Группа охотников состоит, как правило, из трёх человек. - сказал Флинн. - В крайнем случае из двух, но это уже минимум. Собственно, у нас одна такая группа и была, пока один умник не решил перевестись в сотрудники Академии.
   - Один из охотников недавно ушёл в Академию Оккультных Искусств. - пояснил Фарм. - Он неплохой маг, отлично разбирается в заклинательстве. Вот и переманили.
   - Именно так. - согласился Флинн. - Так что у нас образовался некомплект, а оставшийся без напарника охотник поинтересовался, не согласишься ли ты на эту работу.
   - Я? - я был удивлён. - А мы с ним что, знакомы?
   - Лично нет. - улыбнулся Фарм. - Но имя Аллеса ты, надо полагать, помнишь?
   - Помню. - подтвердил я, непроизвольно улыбаясь.
  Аллеса я впервые увидел на занятиях по магическим приёмам. И он не только рассказывал нам о различных аспектах современной магии Палакса, но и с удовольствием устраивал поединки со своими слушателями. Переселенцы делились с ним своими навыками, а он в ответ показывал им что-то новое для них самих. Помню, он был удивлён, когда я просто заблокировал его атаку силовым барьером, а потом сбил с ног вязью волны. Отчего-то он ожидал гораздо меньшего.
   - Вот и он тоже тебя помнит. Ему понравилось то, как ты ведёшь бой. Осторожность, ловкость, что-то такое. Собственно, он Лиону про тебя и рассказал.
   - А Лион - это...
   - Тот самый охотник, который может стать твоим напарником. - подтвердил Флинн. - Думаю, тебе будет интересно с ним пообщаться. Он, конечно, не из Ринна, в который ты собирался попасть, но...
   - Стоп. Он что - переселенец?
   - Ну да. - Флинн усмехнулся. - Только он живёт у нас уже больше двух лет. И почти всё время работает на должности охотника. Попробовали в своё время взять переселенца - и, веришь ли, ни разу не пожалели.
  Что-то коротко пропищало.
  Дженом достал из накладного кармана формы небольшой предмет продолговатой формы и принялся что-то рассматривать. "А, - подумал я, - Одна из записных книжек, для которых не требуются чернила".
   - Так. - сказал Дженом. - Мне придётся уйти. У меня тут встреча назначена, а я про неё совсем позабыл.
   - Свидание, что ли? - прищурился Фарм.
   - Да ну тебя. - махнув на него рукой, Дженом посмотрел на меня. - Свидание в рабочее время. Конечно! Анриель, ты сообщи, когда примешь решение, ладно? Ну, всем пока. Мастер...
   - Иди. - попрощавшись с Дженомом, Флинн побарабанил по столу пальцами и пытливо посмотрел на меня. - Я так понял, что ты согласен?
   - Да. Вполне.
   - Мудрое решение. - кивнул Фарм. - Не пожалеешь.
   - Тогда на этом можно заканчивать. - сказал Флинн. - Анриель, если хочешь познакомиться с Лионом сегодня, то он сейчас на занятиях у Аллеса. Рекомендую отправляться туда. Тем более, что тренировка для охотника никогда лишней не будет.
   - Спарринги и тренировки для охотников проводятся так же часто, как и для остальных оперативных работников? - уточнил я. Мне уже довелось узнать о том, как часто гоняют на различных тренажёрах сотрудников оперативного отдела. Едва ли не через день.
   - Конечно. - сказал Флинн. - В обязательном порядке. У нас, конечно, не война, но временами что-то на неё похожее. Знаешь, сколькие из хищников Ада способны разорвать человека просто так, ради развлечения?
   - Нам рассказывали на занятиях.
   - И это были только общие данные. - вздохнул Флинн. - Тебе, как будущему охотнику, предстоит познакомиться с этой тематикой поподробнее. К примеру...
  Сфера начальника отдела оперативной реакции ожила.
   - Мастер Флинн, - произнёс чей-то баритон. - Вы не слишком заняты?
   - Занят. - сразу же ответил Флинн.
   - У нас тут очевидцы про очередную аномалию рассказывают, где-то в центре. Похоже на локальные врата.
  - Почему ж с этого не начал? - рявкнул Флинн, проводя пальцем по рисунку на боку сферы. - Сейчас буду.
   - Мастер, я не.. - начал голос, но оборвался. Сфера погасла.
   - Тупица. - вздохнул Флинн. - Понаберут стажёров, а мне потом мучайся. Значит так. Анриель, до связи. Ещё увидимся. Фарм...
   - Я нужен? - спросил демонолог. Было похоже, что сообщение о неких вратах его заинтересовало.
   - Нет. - покачал головой Флинн. - Лучше проводи Анриеля в зал. Расскажешь заодно, что к чему. Если понадобишься, я тебя вызову.
  Быстро попрощавшись, Флинн ушёл.
   - Ну, прямо все разбежались. - усмехнулся Фарм и провёл рукой по бородке. - А предполагали, что сможем обстоятельно про всё пообщаться.
   - А что там за врата такие? - спросил я. - Портал?
   - Нет. - Фарм фыркнул. - Какой там ещё портал! Порталы, Анриель, у нас могут открываться в двух случаях. Либо когда приходит очередной переселенец, либо когда некромантская мразь пожаловала. А локальные врата - это вроде пробоя в ткани мира. Дыра, образно выражаясь, из которой может вылезти что угодно. Даже твой старый знакомец Бродяга.
  Встав, демонолог поманил меня за собой:
   - Пошли, что ли. Смысл рассиживаться?
   - И куда мы сейчас? К Аллесу с Лионом?
   - Да. Вручу тебя новым наставникам, так сказать. - Фарм засмеялся. - На самом деле, Анриель, я очень рад, что ты здесь у нас появился. Вовремя.
   - Людей мало? - высказал я предположение. - Или что?
   - И это тоже. - кивнул Фарм.
  Выйдя в коридор, мы двинулись по направлению к тренировочным залам, в которых проводились занятия по боевой магии. Фарм Беркинс, как выяснилось, был весьма озабочен складывающейся ситуацией. "Это чёрт-те что! - ругался он. - Переселенцев, как и гостей из Ада, с каждым годом всё больше. А мы ничего не можем с этим поделать! Про некромантов даже вспоминать не хочется. И какой у нас выбор? Мы и сейчас такой режим тренировок установили, что страшно делается. Руководство надеется, что это поможет. Но в будущем, если тенденция сохранится, СКД придётся превращать в военную организацию. Мы сейчас, кстати к этому и идём..."
  "Ну, ясно. - подумал я. - Поэтому он так рад, что я владею навыками боевой магии. У них элементарно не хватает кадров. Работы за последние пару лет стало намного больше, а количество подготовленных сотрудников осталось тем же".
  
  Попав в тренировочный зал - обширное помещение округлой формы - мы увидели, что он практически пуст. Если, конечно, не считать двух бойцов, застывших друг напротив друга посреди помещения. Пространство вокруг них не было ничем огорожено, но я помнил, что площадка имеет силовые барьеры, не позволяющие атакующей магии повреждать стены. Ну и зрителей тоже, если таковые найдутся.
  Один из поединщиков был мне хорошо знаком - это был учитель Аллес. А вот его противника я не знал. Видимо, это и есть тот самый охотник.
   - Это Лион? - спросил я, понизив голос.
   - Да. - Фарм кивнул, ответив мне так же тихо.
  Мы прошли вдоль стены, чтобы не мешать тренировке, и остановились у стоек с оружием.
  Аллес атаковал первым. Взмахнув руками, он ударил ими сверху вниз прямо перед собой. В воздухе мелькнуло два полупрозрачных хлыста, стеганувших по тому месту, где только что стоял Лион. Охотник двигался словно тень, плавно перемещаясь то в одну сторону, то в другую. Сменив тактику, Аллес обрушил на противника таранную вязь, а потом резко повернулся на месте, ударив теми же хлыстами параллельно полу. На этот раз Лион не отступил. Искривив пространство перед собой каким-то незнакомым узором, он сбил луч таранной вязи в сторону, а после этого развернул перед собой целую сеть из силовых линий. Мгновенно опутав хлысты, которыми атаковал наставник, сеть свернулась сама в себя, дёрнув его в сторону охотника. Сверкнули короткие клинки. Перевернувшись в воздухе, фигура Аллеса рухнула на пол, а Лион, одновременно шагнувший к нему и пытавшийся ударить его оружием, охнул и опустился на одно колено.
   - Что ж... Кажется, на этот раз ничья. - заключил Фарм.
   - Как он отбил таранную вязь? - спросил я. - Ну, то есть разбивающий луч? Чем?
   - Зеркальное что-то там... - начал вспоминать Фарм, взглянув на меня. Но потом показал на охотника. - А вообще, его вот сейчас спроси. Я всегда оружием пользуюсь, а не этими вашими вязями.
  Мы вышли на площадку и подошли к воинам. Аллес уже поднялся на ноги и читал надписи на зеркальной поверхности левого наруча - сложного артефакта, отвечающего за безопасность состязающихся во время боя.
   - Молодец, Лион. Не далёк тот день, когда ты начнёшь у меня выигрывать.
   - Отличное будет время, учитель. Может быть, завтра? - улыбнувшись, охотник поздоровался с Фармом и протянул свою ладонь мне. - Анриель?
   - Да. Здравствуй, Лион.
   - Будем знакомы. - охотник кивнул. - Значит, ты согласился на предложение мастера Флинна?
   - А куда мне деваться? - усмехнулся я. - Не отказываться же от такой возможности!
  Охотник казался мне вполне подходящей кандидатурой для напарника. Не старше меня с виду, этот воин имел раскосые глаза, острый подбородок и общий вид умудрённого многими познаниями философа. Его лысая голова поблёскивала в свете ламп, а спокойный и слегка ироничный взгляд скользил по всему окружающему с выражением эдакой равнодушной задумчивости.
  Что ж, ничего плохого я в нём не вижу. Пока, по крайней мере.
   - И то правда. - согласился тем временем Лион.
   - Привет, Анр. - Аллес отвлёкся от созерцания надписей и подошёл к нам. - Рад, что ты теперь в наших рядах. Подробности о работе тебе рассказали?
   - В общих чертах. - ответил я. - Я думаю, с мелочами придётся разбираться уже в процессе.
   - У нас всё просто. - сказал Лион. Заложив руки за спину, он слегка приподнимал подбородок и смотрел на всех немного оценивающе. - Горожане видят демонов, а мы приезжаем и смотрим, действительно ли они видят демонов. Находим - ликвидируем. Не находим - не ликвидируем. Это если кратко.
   - Утрированно, я бы сказал. - фыркнул Фарм. - Аллес, а что у нас с тренировками? Анриеля обучать не требуется, но...
   - Лион им займётся сам.
   - Не понял?
  Тряхнув растрёпанной шевелюрой, Аллес показал на охотника:
   - Анриелем займётся Лион. Мне с ним упражняться смысла нет, его уровень более чем достаточен для работы в городе, он даже для чистильщиков подошёл бы. А специфику сражений с тварями ему и напарник прекрасно объяснит. Пойдём-ка, кстати. Раз ты здесь, закончишь работу с пентаграммами на моём браслете.
  Вцепившись в демонолога, Аллес утащил его куда-то за пределы зала.
   - И вот так всегда. - сказал Лион, провожая глазами Фарма и Аллеса. - Только начали, а он уже на что-то отвлёкся и куда-то исчез.
   - Да не страшно. - заметил я. - Если тебе не хватает напарника для тренировки, то я-то здесь. Тем более, что нам теперь вместе и работать...
   - Да. - кивнул Лион, повернувшись ко мне и пристально меня рассматривая. - Слава Богам, мне не придётся вклиниваться в другую группу.
   - Ты ведь тоже переселенец? - спросил я. - Пожалуй, стоит узнать об этом охотнике побольше.
   - Да. - подтвердил тот. - Попал сюда несколько лет назад. Не спрашивай, как - я и сам этого не знаю. Проводили поисковый обряд, в лесу. Там лешие набезобразничали, мы их пытались отыскать. А очнулся уже здесь. На небольшой улочке, в глубине квартала.
  Усмехнувшись воспоминаниям, Лион добавил:
   - Рядом с мусорными контейнерами. Помнится, там сидела здоровенная такая крыса. Первое, что я увидел. И я смотрел на неё, а она таращилась на меня. Несколько минут, пока охотники не прибежали.
  Я рассмеялся:
   - Мне в этом плане повезло меньше - я очнулся в лесу, а потом наткнулся на здоровенного монстра из этого Ада.
   - Бродягу. - кивнул Лион. - Да, я знаю. Аллес рассказывал. У вас ведь таких нет?
   - Нет. И хорошо что нет, кстати.
   - Согласен. У нас тоже такого не водится. А как называется твой мир?
   - Лааттон.
   - Красиво. А мой - Осмаор.
   - Не был.
  Лион засмеялся:
   - Это не удивительно. Порталов в мой мир здесь пока что не открывали. Я бы знал.
   - Как думаешь, почему мы все сюда попадаем? - спросил я. - У здешних теорий на этот счёт десятки, а ты сам что думаешь?
   - Да откуда же я знаю, Анриель? - невесело усмехнувшись, Лион положил руки на пояс и посмотрел себе под ноги. - Разумеется, это не случайность. Не может такое количество людей из разных миров оказываться в одном и том же месте. Просто так, по крайней мере. А значит, у всего происходящего есть объяснение. Только никто тебе не скажет, какое.
   - Понял. - кивнул я. - Я спрашиваю, потому что ты тоже переселенец, но прожил здесь уже несколько лет. Может быть, появились какие-то мысли на этот счёт. Впрочем, ладно. Я вот о чём хотел поинтересоваться - ты из мира Ринн здесь никого не встречал?
   - Нет. - покачал головой Лион. - Не припоминаю такого. Здесь в основном народ из Толльса. Есть парочка магов из Арсмунта. Были переселенцы и из других миров, но Ринна среди них не было точно.
   - Жаль.
  Н-да. "Ч-чёрт!", как сказали бы местные. Похоже, что из Ринна здесь действительно никого нет. У кого ни спрашиваю - никто ничего не знает. Эх...
   - Не грусти, друг мой. Я, кажется, знаю, что тебя отвлечёт. - с этими словами охотник бросил мне один из наручей-артефактов. - В любом случае стоит устроить первую тренировку. Не будем откладывать.
  Кивнув, я надел наруч и положил пальцы на ряд символов на его гладком боку. Артефакт ожил и словно бы загудел, хотя я не услышал ни единого звука. Ну, что же, сейчас посмотрим, что за воин мне достался в напарники. Судя по тому, что я увидел во время из боя с Аллесом, ему известна пара очень любопытных магических приёмов...
   - Оружие? Или для начала на чистой магии?
  Я посмотрел на Лиона, а потом на стойки у стены:
   - И то и другое, я полагаю.
  Я вооружился привычными короткими клинками, охотник же взял в руки санр - копьё, лезвие которого занимало едва ли не половину его общей длины.
  Мы приняли позиции для поединка, встав напротив друг друга.
   - Начнём? - улыбнулся Лион.
  Я кивнул. А Лион сразу же после этого исчез, словно растворившись в воздухе за какое-то мгновение. Иллюзия! Создав перед собой щит, я мгновенно сместился в сторону, рубанув перед собой одним из клинков, после чего также окружил себя иллюзорной вязью и ударил во все стороны вязью перелива.
  Иллюзия вокруг Лиона исчезла. Я увидел его сбоку и справа, когда он блокировал воздействие моего перелива. Подбросив себя в воздух, я хлестнул по нему нитями и собирался ударить клинком, но тут краем глаза заметил ещё одного Лиона, стоящего с противоположной от первого стороны. К сожалению, остановить своё движение я уже не мог. Удар таранной вязи охотника пришёлся мне в корпус, после чего меня отбросило к стене и я упал на пол, перекатившись и оказавшись почти за границами площадки.
  Вот же хитрец! Никто из мастеров не показывал мне ничего подобного. Хочешь сражаться - сражайся! Бей и отражай удары. Вовсе незачем окружать себя иллюзией и создавать собственные копии, отвлекая на них противника. Ты ведь воин, а не фокусник на торговой площади! Впрочем... не могу не согласиться, что его тактика показала себя весьма действенной. Пожалуй, стоит взять такую стратегию на вооружение.
   - Жив? - спросил Лион.
   - Жив. - подтвердил я. После чего сразу же перешёл к атаке.
  Ударив по охотнику нитями, я метнул в него одно за другим несколько небольших взрывающихся вязей, вынуждая перейти к глухой защите или маневрировать. Но Лион не стал уклоняться или блокировать удары щитом. На каждую мою атаку он делал отбрасывающее движение рукой, от чего пространство перед ним сминалось и смещалось в сторону, словно расслаиваясь на несколько плоскостей. Словно бы в воздухе висело множество полупрозрачных полотен и он отодвигал их куда-то вбок. Нити оказались развеяны, а взрывающиеся вязи исчезли, обдав барьер площадки россыпями искр.
  Вслед за этим Лион сделал несколько движений одновременно. Его фигура размазалась и он бросился и вправо, и влево. Что за...?! Снова иллюзия? Я тут же сформировал перед собой силовой барьер, но больше не успел сделать ничего. Меня дёрнуло за ногу куда-то назад и перевернуло в воздухе. Совершив кульбит, я всё же попытался достать оппонента клинком, но не понял, получилось у меня это или нет. Упав и стремительно перекатившись, я поднялся и принял оборонительную стойку. Ух... Как он это сделал? И много ли у этого охотника ещё подобных сюрпризов?
  Лион стоял напротив, восстанавливая дыхание и рассматривая поверхность наруча-артефакта.
   - Достал. Не ожидал, что у тебя такое получится.
  "Ага, - подумал я. - Значит, я всё же попал по нему клинком".
   - А что ты сделал, Лион? Я половину таких умений в первый раз наблюдаю.
  Лион довольно усмехнулся:
   - На самом деле ничего нового. Просто удачные комбинации вполне известных вещей. Смотри - твои нити и плетения я отбил зеркальным расслоением. Позже объясню подробно, как это формировать. Плюс использовал иллюзии и, последним, фантомные удары. Та же иллюзия, только отражённая в пространстве.
   - А позади меня ты как оказался?
   - Выдернул себя одной нитью, а другой подцепил тебя. Не знал только, что ты окажешься таким ловким. Нужно было тебя связать, а не подбрасывать.
   - Выдернул нитью? - не понял я. - Себя?
  Я был удивлён. Не самое ожидаемое решение...
   - А почему нет? Силовая линия позволяет подхватить любой предмет, верно? Тогда почему бы мне не притягивать что-либо к себе, а наоборот, не притянуть себя к чему-либо? Вон та стена для моих целей вполне подошла.
   - Ладно. Я понял.
   - Ну что - последний раунд?
   - Конечно.
  Мы снова встали посередине площадки напротив друг друга. На этот раз никто не стремился атаковать первым. Не знаю, о чём именно думал охотник, а я решил вести себя более осмотрительно. Надо же как-то учиться на своих ошибках...
  Лион атаковал меня не магией, а копьём. Однако я ждал его выпада и без труда парировал атаку. Мы сместились в стороны и принялись кружить, обмениваясь редкими ударами. Охотник двигался очень плавно, словно змея, а в моменты ударов резко изменял направление движения, бросаясь из стороны в сторону. Удар! Блок, уклонение, контратака и снова удар! Промах!
  В какой-то момент мы не выдержали и принялись колотить друг друга боевой магией. Мы метались по тренировочной площадке, бросаясь таранными и взрывающимися вязями, пытались дезориентировать друг друга или достать обычным оружием. В воздухе то и дело разворачивались магические барьеры, отражающие атакующие вязи, вокруг нас вращались и рассыпались веерами огоньков ограждающие узоры. Звенели клинки, сверкали применяемые заклятия.
  А потом Лион допустил небольшую ошибку. Отражая мой натиск, он несколько неловко скользнул вбок и его равновесие оказалось нарушено. Он отвлёкся. Заметив это, я окружил его зеркальной иллюзией и захватил сразу несколькими нитями, одновременно ударив таранной вязью. Ну или разрушающим лучом, как её часто здесь называли.
  Мой удар достиг цели. Коротко охнув, охотник взмыл в воздух и, перевернувшись, рухнул у самого края площадки.
   - Уфф... - прошипел он, переворачиваясь и пытаясь отдышаться. - Молодец.
   - Спасибо. - поблагодарил я. - Я старался.
  Переведя дух, я помог Лиону подняться и отошёл к стене, возвращая тренировочное оружие обратно на стойку.
   - Было здорово, Лион. Покажешь потом свои хитрости поподробнее?
   - Конечно! - Лион коротко рассмеялся. - У нас, кстати, ничья. Давно я уже не встречал такого хорошего воина.
  Такое заявление вызвало у меня усмешку.
   - Да ладно? А Аллес?
   - Аллес не идеал воинского мастерства, Анриель. Он отлично сражается и я многому у него научился, но он, как ты наверняка заметил, не может одержать чистую победу в поединке со мной.
   - Я тоже не одержал, Лион.
   - Ну так ты и не учитель, Анриель. - ткнул в мою сторону копьём охотник. - А Аллес - учитель. Так что среди переселенцев ты один из наиболее умелых боевых магов, поверь мне на слово.
   - Кстати об ученичестве. Расскажешь что-нибудь о нашей будущей работе?
   - Тут проще будет показать. Давай так - сейчас расходимся и приводим себя в порядок, а потом отправимся в город и пробежимся по основным аспектам.
   - В город? - я обрадовался подобной перспективе, но, признаться, был несколько удивлён. - Уже?
   - А какой нам смысл тянуть? - вернув копьё на место, охотник взял с небольшой подставки у стены сферу и какие-то мелкие предметы. - Основной курс обучения ты уже прошёл, все прочие мелочи сможешь усвоить и позже. А рук в работе у нас не хватает уже сейчас. В таких вещах промедление, сам понимаешь, почти преступно.
   - Ну, хорошо. А где встречаемся?
   - У входа в корпус, где парк. Сориентируешься?
   - Да, конечно.
   - Хорошо. Кстати, чтобы ты знал. Тебе нужно будет получить оружие, которое нам позволено таскать, и форму. И то и другое выдадут после первой тренировки, это завтра.
   - Понятно.
  Развернувшись, я направился к дверям. Ну что же, вот уже и первая возможность осмотреть город.
  
  
  
  Глава 7. На улицах Онсбурга.
  
  
  Через час я стоял у крыльца корпуса и наблюдал за проходящими мимо людьми.
  Да-аа... Удивительное всё-таки место этот Палакс. Здания из стекла и металла, машины, яркие фонари, разнообразие всевозможных механизмов. Сколько раз я представлял себе, как именно выглядит подобный город! Особенно во время вылазок на территорию Северного Фрагмента, где медленно разрушались заброшенные многоэтажные здания. Каким это представлялось фантастичным! Величественным, необыкновенным...
  В реальности же всё оказалось гораздо проще. Тот же Таниим, только неизмеримо больше. Более шумный, более яркий, более разнообразный, но тоже город. И в нём тоже живут люди. Да, они другие - у них особенный ритм жизни, особенное мышление, чудные привычки и странное на первый взгляд поведение, но... я привык ко всему этому на удивление быстро.
  Вполне допускаю, впрочем, что виной всему мои знания, полученные при путешествии через Звёздный Мост. Не очень-то легко удивляться тому, что тебе хорошо знакомо на подсознательном уровне.
   - Ну как - ты готов?
  Из корпуса вышел Лион. Посмотрев на меня, он прищурился на солнце и поинтересовался:
   - У тебя часы есть?
   - Часы? - я в первое мгновение не понял, о чём именно он говорит, но потом быстро сообразил. - А, нет. Пока что были без надобности.
   - На, держи. - с этими словами охотник протянул мне небольшой предмет с ремешком. - Отличное изобретение, пригодится. Вас должны были обучать такими пользоваться. Умеешь?
   - Умею. - кивнув, я взял часы и посмотрел на их полукруглый корпус со стрелками, циферблатом и вереницей каббалистических символов по краю. - Спасибо.
   - Не за что. - Лион пожал плечами. - Всё равно лежали без дела. А ну-ка, который сейчас час?
  Я присмотрелся к расположению стрелок. Та-ак...
   - Два часа. Два пятнадцать, если быть точным.
   - Отлично. А теперь пойдём. Проедемся по некоторым интересным местам, я расскажу тебе, с чем приходится иметь дело.
   - Как будем добираться? - спросил я. - На общественном транспорте?
   - Нет. - покачал головой Лион. - Так будет сложно разговаривать. Да и вообще, это не очень удобно. Мы редко им пользуемся, нам важно иметь свободу передвижения и ни от чего не зависеть.
  Обойдя корпус, мы направились к площадкам, на которых стояли разнокалиберные машины сотрудников СКД.
   - У тебя есть машина? - усмехнулся я. - Лихо ты выучился за два-то года!
   - Это здешний автомобиль. - ответил Лион. - Он мне не принадлежит. А управлять такой штукой можно обучиться за несколько месяцев, это на самом деле несложно. Ничего кроме внимательности и аккуратности не требуется.
  Мы подошли к низкой тёмно-синей машине с корпусом вытянутой формы. Круглые фары, поблёскивающие элементы, множество лампочек на крыше... Не понял. А где решётки и орудийные башенки?
   - Что-то я не понимаю - сказал я. - Почему оперативные бригады перемещаются на бронированных вездеходах, а охотники, занимающиеся почти той же работой - на обычных машинах?
   - Потому что основная область нашей работы - это город. - ответил Лион. - И мы не боевики. Приходится, конечно, и в пригороде работать, и драться, но это редкость. История с твоим Бродягой вообще скорее исключение.
   - А почему так? За городской чертой больше места, там и леса всевозможные и...
   - Именно! - перебил меня охотник. Открыв дверцы у автомобиля, он залез внутрь и повернул несколько небольших тумблеров. - Больше места. И места, заметь, свободного. Переловить и уничтожить нескольких монстров - не проблема, им просто некуда спрятаться. Другое дело городские дебри, где в одном большом подвале может обитать целая стая каких-нибудь паразитов из Ада. Их пока переловишь - удавишься. Садись, кстати.
  Мы уселись внутрь машины.
   - Ха! - захлопнув дверцу, я опустил стекло и осмотрел панель с кнопками и переключателями. - Удобно.
   - Ещё бы. - подмигнул охотник. - В этом мире полно всякой дряни, как и везде, но всё минусы компенсируются такими вот изобретениями. Один душ чего стоит!
   - А как они, кстати, ездят? - спросил я. Я уже знал общие принципы и теорию, но не отказался бы послушать ещё раз. - Вот все эти машины?
   - Смотря какая модель. - положив руки на руль, Лион активировал небольшую тёмную полусферу в его центре. Полусфера принялась пульсировать мягким светом. - Некоторые ездят и на жидком топливе, и на так называемых мистических элементах. Некоторые - только на мистических элементах. Такие машины очень мощные, но их приходится часто подпитывать энергией. Батарей не напасёшься. А есть и те, которые двигаются за счёт мистических элементов, которые лопают какой-то хитрый корм.
   - А эта?
   - Первый вариант. Здесь в двигателе сплав технологий, хотя в первую очередь используется особая жидкость.
   - Биорит? - припомнил я.
   - Да. Он самый. Но ещё тут заперта какая-то тварь. Она питает своими силами фары и другие системы автомобиля. Её ничем не кормят, но прослужит она долго. В общем, много разных деталей намешано, не спрашивай. - коротко рассмеявшись, охотник пояснил. - Я умею управлять подобной повозкой, но разбираться в её устройстве необходимости не нашёл.
  Передвинув парочку рычажков на выступе между нашими сидениями, Лион сдвинул машину с места и моя экскурсия началась.
  
  Ведя автомобиль по городским улицам, Лион рассказывал мне о работе охотников-исследователей, вспоминал различные случаи и не забывал показывать на здания, описывая их внутреннее устройство. Я слушал его очень внимательно, с интересом поглядывая по сторонам, и задавал уточняющие вопросы.
   - А кто тут чаще всего встречается?
   - Из тварей Ада-то? Ну, как тебе сказать... Большая часть, конечно, это хищники или падальщики, но хватает и паразитов. Симбионтов я тоже видел, но значительно реже.
   - А Бродяги?
   - Бродя-аги.. - протянул Лион, кивая. - Понимаю твоё любопытство, но порадовать не могу. Таких на моей памяти в город заползало всего две штуки. Причём первый почти сразу же пробрался в канализацию и застрял в коллекторе, а второго мы ловили около двух месяцев.
   - Два месяца?! - воскликнул я. - Он что, был невидимым?
   - Ха, если бы. - Лион покачал головой. - Нет, Анриель, он просто хорошо прятался. Уже превратился в одну из городских легенд, между прочим.
   - А где же он прятался? По подвалам?
   - Нет. Просто в заброшенном здании. Тут что-то вроде торгового центра есть, мы ещё будем мимо него проезжать. Так вот, его почти закончили строить, но почему-то бросили. Не спрашивай, почему - не знаю. И он забрался именно туда. Прятался по этажам и коридорам.
   - Какого же он был размера? Маленький?
   - Ты не поверишь... - рассмеялся охотник. - Но это был дракон. Соответствующих размеров.
   - Дракон?! - у меня в голове моментально возник образ виверна, расправившего огромные крылья и падающего на меня откуда-то сверху.
   - Именно так. Причём он ни на кого не нападал, а просто спрятался в здании и таращился оттуда в ночное время на прохожих. Представь, какое это производило впечатление! Некоторые аж заикались, когда звонили и рассказывали.
  "Звонили. - подумал я. - Забавное выражение. Во что звонили? Чем звонили? Можно подумать, что разговор идёт про колокольчик! Здешние-то привыкли и всегда так говорят, если требуется с кем-то связаться, а вот мне временами смешно".
   - Но как он туда залез? Дракон же должен быть огромным!
   - А он и был огромным. - наша машина остановилась на перекрёстке, в потоке множества других автомобилей, ожидающих своей очереди проезда. Лион посмотрел в окно и опустил стекло со своей стороны. - Только сжимался в сотню раз и мог протиснуться даже в форточку. Мы его поэтому так долго и искали - он отлично прятался, перемещаясь между комнатами через вентиляцию. А мы понимали, что что-то где-то есть, но вот что и где? Н-да. Странные существа эти Бродяги. Не очевидные.
  Проехав перекрёсток, мы свернули на одну из широких центральных улиц и остановились у пешеходной части. Мимо нас проносились машины всевозможных форм и размеров, а по сторонам улицы к небу возносились многоэтажные здания. Причём дома с противоположной стороны освещало солнце и их стеклянные окна бросали множество светлых бликов на нашу сторону. По тротуару шло множество людей, откуда-то со стороны доносились отзвуки необычной музыки.
   - Ну вот. - сказал Лион, с удовольствием оглядываясь. Чувствовалось, что ему нравится это место. - Такой вот город в этом мире. Красиво, правда?
   - Да. - согласился я. - Немного непривычно, но впечатляет.
   - Тем приятнее его защищать. - вытянув руку, Лион указал мне на одно из зданий. - Видишь вон то строение, с синими полосками на фасаде? Это одно из районных управлений. У него в подвале как-то раз весьма любопытные зверюги появились. Бегали по потолкам с такой прытью, что их и заметить-то не всегда удавалось. Ну и безобразничали понемногу, жрали всё подряд, пока никто не видит.
   - Там была какая-то еда?
   - Нет, никакой еды там не было. Но эти твари и картоном с пластиком не брезговали. Причём сначала сидели исключительно в нижних помещениях, а когда их заметили и прижали, разбежались по всему зданию. Полдня пришлось собирать.
   - Как же они туда попали, изначально?
   - Да кто ж его знает? Может, спонтанное что-нибудь, вроде маленьких локальных врат, таких крохотных, что ни одна система их не зафиксировала. А может, кто-нибудь помог. Ну, помог образно, ты понимаешь. Тут такое иногда случается.
   - То есть туда могли привести монстров специально? Но зачем?
   - Ты меня спрашиваешь? - охотник усмехнулся и развёл руками. - Откуда мне знать? Я только строю предположения. Может быть, кто-то из заклинателей обиделся на местную администрацию, а может - случайность.
   - Разве демона можно вызвать случайно?
  Лион посмотрел на меня с иронией, напомнив дознавателя Анниша:
   - Не стоит недооценивать человеческую глупость, Анриель. Мы как-то раз, помнится, приехали по одному адресу, в ночное время. И представь себе такую картину - здание театра, полночь, центральная сцена. На полу расчерчены пентаграммы и расставлены свечи, а небольшая толпа идиотов играет в представление "вызов демона". Причём все местные артисты, молодая группа. Решили развлечься и устроить репетицию, два в одном.
   - И они что, действительно кого-то вызвали?
   - Ну да. Переборщили с достоверностью пентаграмм и заклинаний.
   - И кого же вытащили?
   - Фархассу.
   - Ох... - я отлично помнил классификацию демонов, которых можно было вытащить в этот мир из Гарда. Сам Фархассу был одним из Владык Ступеней, но его именем называли многочисленных адских гончих - кровожадных хищников, жрущих всё подряд и перекусывающих даже стальные прутья. Я даже представлять себе не хотел, какое пиршество могла устроить такая тварь...
   - Спокойно. - сказал Лион, глядя на моё ошарашенное лицо. - Никто не пострадал.
   - В смысле?
   - В прямом. Ты помнишь, как выглядят Фархассу?
   - Да. - я помнил. Идеальные пропорции грациозного и одновременно омерзительного тела хищников нарушали лишь необыкновенно мощные задние конечности.
   - Ну вот. Этих недоученных демонологов спасло только то, что круг в пентаграмме вызова был совсем крохотный. С ладонь. С той стороны проход, конечно, наверняка был несколько шире, учитывая искривление пространства и всё такое, но...
   - Он что - застрял?
   - Да. - охотник довольно расхохотался, кивая. - Никогда такого не видел! Толпа до полусмерти напуганных актёров и гончая, бьющаяся в истерике, потому что не может полностью выбраться из портала и добраться до заклинателей.
   - А ограждающий круг? Барьеров не было?
   - Да какие там барьеры! - махнул рукой Лион. - Ума нарисовать пентаграммы у актёров ещё хватило, а догадаться, что с такими вещами не шутят - нет. Ничего они не разрисовали и не вывели, ни барьеров, ни даже примитивных "удержалок".
   - Понятно. И мы всегда будем выезжать по похожим вызовам?
   - Нет. Конечно же нет. Случай с Фархассу скорее исключение, это ведь довольно сильная тварь. Там требовались ищейки и хотя бы одна бригада оперативников. А охотникам нормального оружия не положено, мы ведь официально ни с кем в сражения не вступаем.
   - Извини, но звучит глупо.
   - Не извиняйся, дружище, ведь так и есть. Но это только мы с тобой понимаем и ещё остальные сотрудники СКД, кто с нами связан. Для многих членов руководства это, к сожалению, не так уж и очевидно.
   - Слушай, а система мониторинга?
   - А что с ней?
   - Ну, - принялся я развивать мысль. - Она ведь охватывает весь город, правильно? Значит, СКД вполне в состоянии отследить большую часть прорывов и появлений монстров? Или нет?
   - Ты понимаешь какое дело, Анриель. - Лион вздохнул и посмотрел на меня, а потом кивнул на улицу. - Не всё так просто. Вон, полюбуйся. Что ты видишь?
   - Машины. Людей, здания...
   - Стоп. Машины, тут ты прав. А теперь вспомни, что в большей части из этих машин сидят какие-то зачарованные демоны Ада. Да, низшие, и да, слабенькие, но всё-таки демоны. Понимаешь, к чему я веду?
   - Думаю, да. Система слежения оказывается перегружена...
   - Не совсем перегружена, просто она отрегулирована так, чтобы не выть постоянно о том, что город наводнён легионами адских монстров. Она исправно регистрирует какие-то крупные очаги и показывает прорывы, но всю остальную мелочь приходится отлавливать вручную. Нам.
   - Ясно. - вздохнул я. - Ну что же, охотиться мне не привыкать.
   - Приятно слышать. Ты, кстати, поесть не хочешь?
  
  
  Утром следующего дня я сидел в обширном зале и знакомился со своими новыми коллегами. Всего в рядах охотников-исследователей числилось около трёх десятков человек. С одной стороны - немало, ведь сигналы, на которые следовало реагировать, поступали не каждый день. Но если посмотреть с другой стороны - то что такое эти три десятка разведчиков на такой огромный город, как Онсбург? Не стоит также забывать и про пригород.
   - Ого! Ты уже здесь. - в общий зал зашёл Лион и принялся здороваться со всеми присутствующими. - Ну как, познакомился с коллективом?
   - Конечно! Я даже проснулся пораньше, специально для этого.
   - Это правильно. Я сейчас.
  Поприветствовав своих коллег, Лион вернулся ко мне и принялся задавать вопросы.
   - Ну, как тебе наш народ?
   - Да нормально. - Я пожал плечами. - Что ещё я могу сказать о первом знакомстве? Впечатления только положительные. Пообщались, меня поздравили с первым рабочим днём, хоть я пока что без формы.
   - Ну и хорошо. У нас отличная компания, на самом деле, ещё увидишь. Многих сейчас нет, с ними пообщаешься позже. Ты уже интересовался нашим расписанием?
   - Да, я видел график. - кивнул я. - Три смены работаем, затем - отдыхаем. За исключением особых случаев - при крупных происшествиях в работу включаются все группы.
   - Всё верно. Город в целом поделен на сектора и каждая группа отвечает за свою территорию. Находится на ней в течение дня, следит за тем, чтобы всё было тихо.
   - Ты это рассказывал вчера.
  Лион улыбнулся:
   - Повторение способствует запоминанию.
   - Как скажешь. Где мы сегодня?
   - В своём секторе, разумеется. Дежурство в корпусе будет только в конце недели, так что всё остальное время мы в городе.
   - Хорошо, что у вас здесь с климатом всё в порядке. - покачал головой я. - Всегда тепло. Иначе зимой по улицам особо не находишься.
   - Поэтому мы и не ходим. - сказал Лион, посматривая на наших товарищей, постепенно расходившихся по своим участкам. - Мы ездим. И в прохладное время можем находиться в тепле в машине.
  Тут он встрепенулся и посмотрел на часы.
   - Ох ты ж чёрт! Совсем забыл! Мы сегодня заедем в одно место, перед началом работы.
  Я тоже посмотрел на циферблат часов.
   - До начала рабочего времени пятнадцать минут. Как мы туда успеем? Откроем портал?
  Лион рассмеялся:
   - Уел. Но к третьей группе мы всё равно заедем.
   - А что там?
   - Вчера вечером позвонил их ведущий, Гранн. Просил заехать, хочет посоветоваться на счёт какого-то происшествия. Место встречи совсем рядом с нашим районом, так что это удобно. Да, кстати. Тренировка и выдача средств защиты будет завтра. Форма там, плюс всё остальные вопросы.
   - Не сегодня?
   - Нет. Перенесли.
   - Ну, ладно. Идём?
  
  До нужной улицы с названием "Четвёртая линия Пирра" мы добрались уже через сорок минут. Машин на улицах в начале рабочего дня было существенно больше, чем днём, пришлось постоять в длинных очередях. Которые, кстати, по какой-то причине назывались "пробками".
  
   - Это здесь?
   - Да. Пойдём, посмотрим куда подевался Гранн и остальные.
  Мы выбрались из автомобиля и прошлись вдоль высокого здания, рассматривая вывески и проходящих мимо людей. Яркое утреннее солнце выглядывало из-за соседнего дома, ослепляя и заставляя нас прищуриваться.
   - Столько движения. - сказал я, рассматривая поток проезжающих машин. - Здорово, но непривычно.
   - Сам до сих пор удивляюсь. - кивнул Лион. - Но мне нравится. Знаешь, я ведь...
   - Лион!
  Нас окликнул незнакомый мне охотник, появившийся из проулка между домами:
   - Идите сюда!
  Охотником оказался тот самый Гранн, ведущий третьей группы.
   - Очень приятно. - сказал он, когда мы познакомились. - Слушай, а ты действительно закончил бой с Лионом с равным счётом?
   - Ну да. - кивнул я. - Хотя сначала я подумал, что проиграю. Когда вместо одного противника передо мной оказалось два и притом одинаковых. Ну и дальше там тоже...
   - Ты кем был в своём мире, Анриель?
  Гранн выглядел удивлённым. Интересно, подумал я. Неужели он считает Лиона непобедимым?
   - Разведчиком. - ответил я. - А что такое?
   - Чёрт подери! - воскликнул Гранн. - Чтоб мне такую же школу пройти, как у тебя! Лион, ты ещё не говорил ему, что ты чемпион по магическому и оружейному бою среди охотников?
  Лион, смотрящий куда-то в сторону, вздохнул:
   - А это важно?
  Гранн посмотрел на меня.
   - Лион даже у Аллеса бои выигрывал, а ты выстоял против него в первом же поединке. Силён.
  Улыбнувшись, я развёл руками в стороны:
   - Спасибо, Гранн, я старался. А что...
   - Так. - перебил меня Лион и щёлкнул пальцами. - Давайте-ка о деле. Нам ещё в свой сектор добираться.
   - Ладно, пойдёмте. - бросив на меня уважительный взгляд, Гранн развернулся и поманил нас за собой. - Здесь недалеко.
  Пройдя по проулку, мы оказались позади зданий, где в их тени располагались небольшие технические постройки и несколько площадок, соединённых дорожками. Местами на открытых участках земли росли тонкие деревца с бледными листиками.
   - Тускло как-то. - сказал Лион, рассматривая стены с редкими окнами. - Освещения маловато.
   - Часть фонарей не работает. - ответил Гранн, показав рукой куда-то наверх. - Всё освещение на электрической энергии, причём монтировалось сам чёрт не вспомнит когда, да ещё прежними арендаторами. Теперь никак не решат, у кого это всё числится на балансе.
   - А что из этого интересно нам?
   - Сейчас покажу. - свернув левее, Гран помахал кому-то рукой. - Вон, наши стоят, видите? Нам туда.
  Мы остановились на одной из площадок, у забора которой нас ожидали двое охотников, Санк и Релас.
   - Всем привет. - поздоровавшись, Лион осмотрелся. - Как интересно. А что здесь произошло?
  Я тоже завертел головой, оглядываясь. Что он тут такого увидел? Вроде бы ничего необычного...
  А, стоп. На асфальте сбоку видна короткая чёрная полоса, словно проплавленная на поверхности. Несколько свежих вмятин на заборе. Трещины... Трава на лужайке рядом чем-то содрана, очень неаккуратно.
   - Это вы мне скажите. - сказал тем временем Гранн. - Что сами думаете?
  Лион посмотрел на меня:
   - Соображения есть?
   - Была драка. - я показал на забор и полосу на асфальте. - Здесь чем-то били об забор, причём очень сильно. На асфальте след от какой-то магии, а ещё чем-то подрана трава. Вон, сбоку.
   - Всё правильно. - кивнул охотник. - Что-нибудь ещё?
  Я осмотрел окружающее Взглядом. Ого! На стене постройки сбоку белел след от неизвестного мне узора, а у фонарного столба в углу площадки слабо светился какой-то непонятный след.
   - Следы какой-то пакости - вот здесь, на стене. И у столба справа тоже какая-то аномалия.
   - Где?!
  Охотники вокруг завертели головами почти синхронно.
   - На стене?
   - У столба? А где именно? Ничего не вижу...
   - Ментальное зрение, ребята. - сказал Гранн, щурясь на стену. - Используйте ментальное зрение, тут действительно что-то есть. Вот же чёрт, а вроде несколько раз осматривались...
   - А ты молодец. - сказал мне Лион, пока охотники изучали указанные мной места. - Недаром разведчик.
   - Здесь подрались местные? - спросил я. Было немного странно думать о том, что горожане устраивают драки на задворках, да ещё с применением какой-то магии.
   - Возможно. - Лион задумчиво посмотрел на след на асфальте. - Но это нетипично. Эй, Гранн! Ты про нас, случаем, не забыл?
  
  Из разговора с охотниками третьей группы выяснилось следующее. На участке, за который они отвечали, действовал некий маг. И этот маг оставлял очень странные следы, свидетельствующие о небольших стычках, с применением магических ударов. Причём дрался он исключительно в тёмных местах - небольших проулках и внутренних двориках.
   - А почему вы думаете, что это один и тот же человек? - спросил Лион. - Может быть, это целая группа идиотов, которые устраивают поединки, ну... скажем, согласно их собственному кодексу. Была же когда-то такая группа, мне рассказывали.
   - Нет. - покачал головой Гранн. - Это одиночка, Лион. Очень уж характерны приёмы, которые он использует. Остаточные проявления магических ударов всегда одни и те же. И я не думаю, что это группа, которая дерётся совершенно одинаково. Ну и ещё...
  Повернувшись, Гранн показал нам на асфальт.
   - Вон тот след. Как думаешь, от чего он такой остался?
  Лион подошёл к оплавленному асфальту.
   - Словно из лучевика пальнули. - сказал он, ощупывая поверхность. - Ну или молния ударила.
   - Только молния таких следов не оставляет. - сказал Релас, сидящий сбоку. - Да и лучевик - тоже.
   - И от чего же он тогда?
   - А мы не знаем. - пожал плечами Гранн. - Поэтому я и хотел посоветоваться. Может быть, Анриель что-то похожее у себя видел.
  Я отрицательно покачал головой:
   - Нет. Такого вроде бы не встречалось. Можно, конечно, попробовать бить различными боевыми вязями... Возможно, такой эффект даёт сочетание вязи жара с чем-то атакующим. Но так сразу я этого не скажу.
   - А с кем этот маг сражался? - спросил Лион. - Здесь кроме следов самой драки ничего нет. Раньше было так же?
   - Ни крови, ни чего-либо похожего мы не находили. - ответил Гранн. - Если ты имел в виду именно это. Так что... либо по итогам драки пострадавших не было, либо этот ненормальный просто упражняется, отрабатывая различные приёмы.
   - А по забору он чем колотил? - спросил я. - Вон вмятины какие.
  Лион вопросительно посмотрел на задумавшегося Гранна, а Санк засмеялся.
   - Эй, - сказал Релас. - Это ведь мы вас позвали, чтобы вопросы задавать, а не наоборот!
  Лион улыбнулся:
   - Я помню. Но полезных идей у нас нет. Кстати, а почему этим не занимаются городские стражи? Из-за магии?
   - Да. - подтвердил Гранн. - Если в деле замешана магия, то это почти наверняка наша область. А этот случай - тем более. Неизвестный маг, который вроде бы никого не тронул, а только следы оставил.
   - А люди в районе не пропадали?
   - Нет. По крайней мере, официально таких ни одного.
   - Неприятная ситуация. - вздохнул Лион, в очередной раз осматривая площадку. - Не нравится мне всё это дело.
   - Нам тоже. - сказал Санк. - Почему и захотели посоветоваться. У наших уже спрашивали, у многих, но там на участках всё спокойно. Никто ничего подобного не находил.
   - Может быть, это какой-то одинокий охотник на нежить? - спросил Гранн, делая рукой невнятный жест. - Ловит каких-нибудь мелких демонов, которые прячутся по тёмным углам, и убивает.
   - Думаешь, очередной герой?
   - Да нет, непохоже. - отмахнулся Релас. - Такие "герои" не будут скрывать следы собственной деятельности, им всегда требуется общественное признание. Слава. Он обязательно оставил бы нам труп убитого монстра. Какую-нибудь надпись, иллюзию... Да что угодно! А тут вообще ничего, кроме остаточных следов от магии.
   - Не хочется так быстро прощаться. - сказал Лион. - Но нам пора. Время идёт, нам стоит быть на своём участке. Поразмыслим ещё над вашей проблемой, может что и придумаем.
   - Ну, давайте. Спасибо что пришли, в любом случае. - подойдя, Гранн протянул мне свою ладонь. - Было здорово познакомиться, Анриель.
  Попрощавшись с охотниками, мы вернулись на большую улицу. Солнце успело уползти значительно выше, а количество автомобилей на проезжей части сильно сократилось. Только прохожие всё так же спешили куда-то по своим делам. Мы остановились у машины и переглянулись.
   - Интересное дело.- сказал Лион. - Как думаешь? Что-то меня во всём этом смущает.
   - А раньше тебе похожего не встречалось?
   - Нет. Мы же вообще не...
  Что-то запищало. После трёх протяжных и тонких звуков послышался незнакомый голос.
   - Группа пять, это дежурный. Как слышите?
   - Слышим хорошо. - ответил Лион. Он уже успел снять с пояса сферу, на которую поступил вызов. - Что у нас?
   - Сообщение с выставки на улице Прошлых Лет, из "Таранса", там идёт подготовка к открытию. Некоторые скульптуры ожили и напали на сотрудников.
   - Скульптуры?! - поразился Лион. - Симбионты, что ли, заползли или что?
   - Ещё неизвестно. Разберитесь.
   - Принято. Едем.
  Закончив разговаривать, Лион посмотрел на меня.
   - Ну что ж, напарник. Поехали?
  
  
  Глава 8. Когда оживают статуи.
  
  Отъехав от тротуара, мы понеслись по улице, обгоняя соседние автомобили. На корпусе нашей машины часто мерцало несколько маленьких ламп - знак окружающим, что автомобиль городской службы спешит на вызов.
   - Значит так. - не отрываясь от управления, Лион протянул руку и повернул незаметный переключатель на панели. Сбоку от меня тут же открылось небольшое отделение, в котором лежал продолговатый предмет. - Это называется разрядник.
   - Знаю. - кивнул я и тут же процитировал мастера Флинна. - "Миниатюрная мортира с магическими зарядами".
   - Не совсем. Ты сейчас описал разрядники оперативных бригад, у них довольно большая мощность. А этот малыш скорее пугач. Эффективен только при выстреле в упор.
   - Тогда для чего он мне?
   - На всякий случай. Другого оружия нам брать нельзя - официально, по крайней мере.
  Я достал разрядник и покрутил в руках:
   - Всего шесть зарядов.
   - А тебе нужно больше?
   - Да мне бы мои кинжалы, на самом деле, а вовсе не эту трубочку.
  Лион бросил на меня косой взгляд:
   - Понимаю твой скептицизм, Анриель, но, поверь на слово, иногда подобная вещица просто незаменима. Она ведь бьёт не просто магией, там внутри заперты какие-то мелкие твари. Так что убойная сила у него неплохая.
   - Помню, нам рассказывали на занятиях. Мист-патроны и прочее... Даже в огнестрельном оружии используются.
   - Именно.
   - Лион, если ты уверен что нам придётся с кем-то сражаться, почему бы не вызвать одну из оперативных бригад сразу?
   - А я ни в чём не уверен. - покачал головой Лион. - Но лучше лишний раз перестраховаться, я так считаю. Вас ведь учили пользоваться разрядниками?
   - Нет. А должны были?
  Мы как раз остановились на большом перекрёстке и Лион, откинувшись на спинку кресла, повернулся ко мне.
   - Чёрт, Анриель! Я всё время забываю, что ты не успел пройти базовую подготовку...
   - То есть у меня ещё и подготовка какая-то должна была быть?
   - Да. - вздохнул Лион и покрутил головой. - О, Боги, какая же здесь неразбериха! Людей до того мало, что ни начальство ни о чём не помнит, ни я. Видишь ли, Анриель, охотники-исследователи не пользуются оружием, но базовые навыки обращения с ним иметь должны.
   - Так ведь я...
   - Я о здешнем оружии, Анриель. Ты когда-нибудь держал в руках пистолет?
   - Нет ещё, не довелось.
   - Вот именно. А твоя вводная лекция и тренировка только завтра.
  Я тихо рассмеялся.
   - Да уж, организация хромает.
  Над дорогой загорелся разрешающий сигнал и поток машин тронулся с места.
   - Значит так. - сказал Лион, вращая руль. - Мы скоро приедем. Давай я тебе расскажу в общих чертах, что у нас с оружием, а потом договоримся, как себя вести, когда доберёмся до объекта.
  
  По улицам мы двигались ещё минут двадцать. Могли бы добраться и побыстрее, но утренние пробки делали просто удивительные вещи со временем.
  Лион успел рассказать мне о разрядниках и лучевиках - основных видах оружия, которым пользовались сотрудники СКД. Охотникам-исследователям оружия не полагалось, а вот сотрудникам оперативных бригад выдавали те самые большие разрядники. В них помещались от десяти до двадцати зарядов и урон демоническим тварям они наносили весьма серьёзный. Лучевиками же пользовались чистильщики - полноценные боевики, принимающие участие в ликвидации монстров при серьёзных прорывах со стороны Гарда. Иногда такое оружие встречалось и у гражданского населения, но - не часто. Лучевики не имели конкретного числа зарядов и выстрелов, а лишь мощные батареи, позволяющие создавать невероятно длинные лучи из концентрированной энергии и прожигать противников на расстоянии.
  При охоте на Бродяг и других сильных демонов в СКД использовали ищеек - механических созданий, оживляемых при помощи магии и зачарованных тварей. Я видел таких ищеек в самый первый день своего появления - демонолог управлял ими на расстоянии при помощи специального амулета, чтобы те окружили и ослабили Бродягу. Ищейки, помимо прочего, обладали очень полезной способностью - умели высасывать энергию из чудовищ Гарда.
  
   - Приехали. Вот этот музей.
  Остановив машину у обочины, Лион посмотрел на меня и спросил:
   - Всё помнишь?
   - Да. - подтвердил я. - Держусь рядом и чуть сзади. Веду наблюдение. Без крайней необходимости не вмешиваюсь.
   - Правильно. Тебя ведь здесь быть не должно, теоретически... Когда ты даже официальной вводной лекции не прослушал.
  Покинув автомобиль, мы направились к зданию. Я осмотрелся. Нужное нам строение было высокое и красивое, но какое-то странное. Словно выстроенное с учётом нескольких разных стилей. Первые этажи - с узорной отделкой и колоннами, а всё что выше - более строгое, с множеством острых углов и совершенно без украшений. Одни только окна и стены. Ко входу вели широкие белые лестницы с металлическими поручнями, а вокруг них раскидывался небольшой парк. Соседние постройки имели более практичный вид, но располагались в отдалении и их было сложно рассмотреть из-за деревьев.
  - Забавное здание. - сказал я. - А как называется такой стиль?
  Лион фыркнул:
   - Он называется "Построили новое здание прямо на старом". Здесь это считается необычным. Ну или оригинальным, тут уж кому как удобнее.
   - Похоже, тебе не нравится?
   - Нет.
  Мы поднялись по лестнице и подошли к дверям.
   - Давненько я сюда не забредал. - Лион взялся за ручку и посмотрел наверх. - Ловили мы тут как-то одну крылатую бестию... Хм. Ладно, об этом потом.
  За высокими и массивными дверьми обнаружился просторный холл, посреди которого выделялась стойка администрации. Вправо уводил широкий коридор с темнеющими прямоугольниками дверей, а слева тянулись ряды закрытых витрин с какими-то экспонатами.
   - И где все? - вполголоса спросил Лион.
  Людей в холле видно не было. Тихо сияли многочисленные лампы, из-за входных дверей со стороны улицы доносился еле различимый уличный гул.
   - Свяжемся с дежурным или сначала поищем местных? - спросил я, прислушиваясь. В здании вокруг нас была тишина, но в ней чувствовалось что-то неправильное. Недоброе. Не должно быть такой тишины в здании в самом разгаре рабочего дня, тем более что здесь должны идти какие-то подготовительные работы.
   - Осмотримся. - тихо ответил Лион. - Нужно выяснить хотя бы что-то конкретное. Идём.
  Мы пересекли холл и, обогнув административную стойку, прошли к коридору справа. Некоторые двери по его сторонам были приоткрыты, остальные заперты.
   - Разрядник-то взял? - внезапно обернулся ко мне Лион.
   - Вспомнил! - усмехнулся я, покачав в воздухе небольшой трубкой. - Лион, ты бы ещё позже об этом спросил.
   - Отвлекаюсь. - махнул рукой тот. - Не привык за кем-то присматривать, извини.
   - Что здесь случилось, как думаешь? Раньше такое видел?
  Лион бросил на меня косой взгляд:
   - "Такое" - это чтобы никого не было? Очень часто. Стоит людям увидеть какую-нибудь незнакомую дрянь, они тут же бросаются от неё куда подальше и только потом сообщают нам. Правильно делают, между прочим. Вопрос в том, почему мы никого не встретили на улице? Вернее - почему никто не встретил нас?
   - Это же очевидно - все остались в здании.
   - Именно. Вот только мы тоже в здании. Но никого не видим...
   - Тихо!
  По потолку над нашими головами что-то гулко протопало. Дум-дум-дум-дум... Удары были частыми и тяжёлыми, словно кто-то колотил в пол массивной кувалдой. Я посмотрел вверх и потом на напарника.
   - Статуи?
  Не отвечая, Лион развернулся и побежал вперёд по коридору.
   - Нам наверх. - вполголоса бросил он. - Лестница должна быть где-то впереди, не отставай.
  На второй этаж мы ступили почти бесшумно, двигаясь с предельной внимательностью.
  Разрядник я на всякий случай держал в руке, хотя использовать не собирался. Что я, все прочие навыки растерял, что ли?
  Перед нами был очередной коридор с множеством дверей, где-то впереди и справа виднелось более широкое пространство. Ковёр, лежащий на полу, был смят и сбит набок, а в креплениях, которые фиксировали его положение раньше, остались клочки ниток и лоскутки материи.
   - Правее. - едва слышно сказал мне Лион. - И ставим иллюзии.
  Окутав себя пологами иллюзий, мы медленно двинулись вперёд. Двери с левой стороны были заперты, а с правой - наоборот, приоткрыты. Мы заглянули в пару помещений, но никого не увидели. Вокруг нас была тишина - никто больше не перебегал, не топал. В комнатах стояли различные стеллажи и столики, на полах лежали рассыпанные бумажные листы.
   - Дальше.
  Мы проверили ещё одну комнату, а потом ещё и ещё. А следующим помещением оказался небольшой зал, в котором нас ожидал сюрприз.
   - Ого...
  Половина зала была уставлена белыми статуями. Разнообразных форм и размеров, изваяния застыли в различных позах, изображая и людей, и животных, и даже демонов. Тонкое ковровое покрытие на полу было истоптано и покрыто белесой пылью, а на косяках входной двери остались следы от ударов. Словно сотрудники носили статуи туда-сюда и то и дело задевали ими за стены.
   - Щиты. Сканируем.
  Создав перед собой щиты, мы изучили пространство зала сканирующими вязями. Ничего.
   - Здесь пусто. - сказал я, повернувшись к Лиону.
   - Может и пусто. - покачал головой тот. - Но я в это не верю.
  Сделав несколько шагов вперёд, он вошёл в зал. Я последовал за ним. Оказавшись в комнате, мы отступили в сторону от входа, заняв противоположную статуям позицию.
  Скульптуры молчали. Их незрячие глаза слепо таращились в пространство, а позы сохранялись в неизменности. Интересно, какое же из этих изваяний так громко топало? Оно действительно здесь или мы ошиблись? И каким образом можно заставить ходить нечто, выточенное из камня? Чепуха же...
   - Ждёт. - сказал Лион и посмотрел на меня. - Я уверен, что тот, чьи шаги мы слышали снизу, здесь. Но этот поганец чувствует угрозу и не покажется просто так.
   - Будем разбивать скульптуры?
  Напарник кивнул:
   - Да. Это единственный выход. А хотя...
  Задумавшись на секунду, Лион резко выбросил вперёд руку и сделал быстрое вращающее движение. В воздухе перед ним засверкала длинная, вращающаяся силовая линия, дальним концом едва не задевшая первые статуи.
  И тут одна из них покачнулась.
  Высокая скульптура, изображающая человека с головой барана, сделала шаг назад и вскинула перед собой руки с длинными и толстыми пальцами. Из белых пальцев появились длинные, тускло поблёскивающие когти.
  Ударили мы одновременно, используя накачанные энергией силовые линии. Сияющие нити врезались в тело статуи с такой силой, что пробили её насквозь и она словно взорвалась, распавшись на две изломанных половины. Раздался громкий хлопок, во все стороны полетела пыль и осколки камня. Другие статуи, стоящие рядом с взорвавшейся, начали заваливаться на бок. На потолок над ними тем временем вспрыгнула подвижная тёмная тень.
   - А вот и демон. - прошипел Лион. - Осторожно!
  Одновременно с этим предупреждением он метнул в тень сразу несколько силовых линий. Промахнулся. Тень неуловимым движением сместилась по потолку вбок, а нити лишь скользнули вокруг неё, оставив в местах попаданий уродливые сколы. Раздался тонкий визг. Ах ты ж, дрянь! У меня чуть уши не заложило от этого противного звука!
   - Да сгинь ты уже! - оскалившийся Лион непрерывно двигался вдоль стены, обходя метавшуюся на потолке тень по кругу, и колотил по ней сверкающими нитями. В воздухе клубилась мелкая пыль, разлетались осколки потолочной облицовки. Я в это время не двигался, оставаясь пассивным наблюдателем. Ещё пара мгновений и Лион окажется на такой позиции от тени, какая позволит атаковать её с двух сторон. Не думаю, что эта тварь сможет следить за нами одновременно.
  И тут тень с голодным рыком бросилась в мою сторону. Не знаю, отчего демон решил, что я стану лёгкой добычей - может быть, его обманула моя неподвижность, а может он просто не увидел другого выхода. Как бы то ни было, его размытая тень врезалась в мой щит и оказалась отброшена на груду повалившихся изваяний. Расплывчатый силуэт тени заметался. Послышалось что-то вроде протяжного вздоха и конечности сразу нескольких статуй задёргались, словно в попытках обрести самостоятельность.
  Мы с Лионом снова ударили одновременно. Он - чем-то из арсенала разрывных вязей, а я - выстрелом из разрядника. Не знаю, почему я сделал именно так. Просто на границе сознания мелькнула мысль, что я ещё не пользовался таким оружием - а в следующую секунду я уже вскидывал небольшой жезл, вдавливая активирующие пластинки по его краям куда-то внутрь. Сверкнули магические вспышки, по ушам ударило волной грохота. Поваленные статуи расколотило и разметало по всему залу, целые веера из мелких осколков ударили в стены. Пыли поднялось столько, что мгновенно стало трудно дышать.
   - Удирает!
  Я выстрелил по вновь вспрыгнувшей на потолок тени ещё раз, однако в горло набилась пыль и я закашлялся, из-за чего промахнулся. Демон в два стремительных прыжка пронёсся над нашими головами и с ворчанием юркнул в решётку, закрывающую отверстие вентиляции. Послышался глухой и удаляющийся визг. Чёрт! Мне послышалось, или в нём проступали торжествующие ноты?
   - С-скотина. - прошипел Лион. - Ушёл!
  Разгоняя взмахами руки клубы пыли, он снял с пояса сферу и прокашлял в неё формулу вызова дежурного. Послышалось шипение.
   - Дежурный слушает. - раздался голос. - Что у вас?
  Лион коротко обрисовал ситуацию, описав, с кем нам пришлось столкнуться.
   - Принято. - ответил дежурный. - Направляем к вам пару бригад.
   - Ждём. - сказал Лион и отключил связь. - Ну вот, Анриель, теперь ты имеешь практичное представление о нашей работе.
   - Демона догонять будем?
   - Конечно! И людей бы ещё найти, куда они все попрятались. Не могли же симбионты их всех сожрать, здесь даже...
  Дум-дум-дум-дум.
  Лион оборвал фразу на полуслове. Мы переглянулись и посмотрели в сторону двери. Тяжёлый топот доносился до нас откуда-то из коридора. "Что за чёрт? - подумал я. - Откуда оно там взялось?"
  Выскочив в коридор, мы увидели новую ожившую статую, медленно бредущую к нам со стороны лестницы. Статуя изображала огромного пса с двумя головами и, в отличие от прочих изваяний, была выполнена из металла.
   - Чтоб меня белые дети увели. - пробормотал Лион.
  Металлическая собака услышала и подняла обе головы. Оскаленные пасти открылись ещё шире, мне показалось, что до нас вот-вот донесётся грозное рычание. Но мы, конечно же, ничего не услышали.
   - Откуда она взялась?
   - Понятия не имею.
  Монстроподобная статуя понеслась к нам. Тот демон, что сидел у неё внутри, явно понимал, что металлическую скульптуру просто так не разбить и что сила в данный момент на его стороне. Он атаковал.
  Лион поднял перед собой обе руки, наполнив воздух отблесками визуализированных заклятий, и принялся бросаться в бегущую тварь атакующими вязями. Светлые вспышки одна за другой проносились по коридору и разбивались о статую, но не смогли её замедлить или остановить. "Зря. - успел подумать я. - Он пытается ударить самого демона, а нужно атаковать тело. Чем-нибудь вроде таранной вязи..."
  Не раздумывая, я создал перед нами широкий щит. Сформировав нужный узор, я напитал его таким количеством энергии, что он просто обязан был выдержать удар приближающегося монстра. Лион успел бросить ещё несколько вязей, а потом пригнулся перед силовым барьером рядом со мной, попутно затянув пространство коридора сетью из светящихся нитей.
   - Держи...
  Садануло по нам отлично. Паутина из силовых линий и щит приняли на себя весь удар, но погасить его полностью не смогли. Нас отбросило назад по коридору, который наполнился гулким эхом от столкновения статуи и барьера.
  Моментально поднявшись, мы уставились на противника. Морды двухголового чудовища были немного смяты, а само оно полулежало у стены, царапая чёрными когтями разорванный и сбитый ковёр. Помятые челюсти медленно клацали, а головы мотались из стороны в сторону.
   - Похоже, мы его оглушили.
   - Ненадолго. - ответил Лион. - Там очень сильный демон, он скоро придёт в себя.
   - Поможем? - я кивнул в сторону собаки. - Таранным ударом, как вариант?
   - Идея. - согласился Лион.
  От слитного удара таранных вязей тело статуи приподняло и оттолкнуло на несколько метров. По стенам коридора разбежалась паутина мелких трещин, взметнулась застарелая пыль и клочья разорванного коврового покрытия. Разбившиеся лампы под потолком погасли и плевались мелкими искрами. Потемневший коридор снова наполнился лёгким гулом.
   - Хороший металл. - сказал Лион. - Из такого броню делать, а не статуи.
  Развернувшись, он легко побежал дальше по коридору.
   - Погоди-ка, - не понял я. - Мы же можем вернуться на первый этаж, пока эта статуя не очнулась?!
   - Можем. - подтвердил Лион, оборачиваясь. - Но в здании должны оставаться люди. Надо бы их найти.
   - Не подумал.
   - Ничего страшного. Я в первые поездки тоже исключительно на противниках концентрировался.
  Пройдя по коридору, мы оказались в большом открытом помещении, откуда наверх уходила широкая винтовая лестница. На ступенях лестницы стоял человек в тёмном костюме и целился в нас из какого-то оружия. Излучатель у него в руках, что ли?
  Силовой щит возник передо мной за доли секунды. Лион в это время вытянул руку в мою сторону, словно желая остановить и крикнул:
   - СКД! Оружие опустить!
  Человек тут же послушался, просто бросив излучатель перед собой на лестницу.
   - У меня есть на него разрешение!
   - Рад за вас. - фыркнул Лион, приближаясь к лестнице и подбирая трубу излучателя, катившуюся по ступеням вниз. - Пострадавшие среди персонала есть?
  Человек с энтузиазмом замотал головой.
   - Нет, нету. Ушибы только у нескольких. Мы не смогли выйти из здания, там Кабракс оживший. Он как большой пёс и...
   - Как ваше имя?
   - Серж. Валлио Серж, я смотритель при...
   - Серж, нам пора наверх. - перебив сотрудника музея, Лион подхватил его под руку и потащил вверх по лестнице. - Потому что ваш Кабракс вон в том коридоре и очень скоро побежит по нашим следам.
   - Вы его не убили?
   - Нет. Хорошая статуя, крепкая.
   - А...
   - Все вопросы потом!
  Поднявшись на следующий этаж, мы увидели ещё нескольких людей, выглядывающих из дверного проёма слева от лестницы. Покрытие на полу было усыпано чем-то белым, стойки с указателями и надписями валялись у стен.
   - Сколько человек в здании? - спросил Лион. - Все здесь?
   - Четырнадцать человек. - нервным голосом ответил один из встреченных сотрудников. Его заметно потряхивало, но он старался говорить ровно. - С... с вами, конечно, больше.
   - Все здесь?
   - Да.
   - Магией кто-нибудь владеет?
   - Да, конечно. Мастер Артемир, он у нас...
   - Где он?
   - Его сейчас нет, он должен был появиться только после обеда.
  Закрыв глаза, Лион коротко тряхнул головой.
   - Значит, будем говорить только о тех, кто здесь присутствует. Маги есть?
   - Н.. нет. Мы...
   - Валлес, отойди. - из-за спины нервного сотрудника показалась девушка в сером комбинезоне рабочего и уверенным движением отпихнула Валлеса в сторону. - У нас нет магов, зато есть вот это.
  С этими словами она подняла руку, продемонстрировав нам небольшую, но массивную металлическую кувалду.
   - Работает не намного хуже, поверьте.
   - Ассе, ты можешь пострадать. - сказал нервный. - Лучше доверить это дело профессионалам...
  Жестом остановив начинавшийся спор, который был совершенно неуместен, Лион вернул излучатель Сержу.
   - Возьмите. Оставайтесь с остальными, что бы ни произошло. Двери закройте, но не загораживайте. А вы... - тут он повернулся к девушке в комбинезоне. - Не подставляйтесь под выстрелы и отбивайтесь вашим молотом только в самом крайнем случае.
   - Мы должны продолжать сидеть здесь? Но мы...
   - Да! Не спорьте. Серж, будьте за главного. Все внутрь зала, в коридоры не выходить.
   - Здесь полно оживших статуй!
   - Мы уже знаем.
  Дум-дум. Дум-дум-дум...
  Тяжёлая поступь и удары, донёсшиеся до нас с этажа ниже, уже не были столь ритмичны, как раньше, но собака явно успела прийти в себя.
   - Все в зал.
  На этот раз сотрудники спорить не стали. Когда тяжёлые створки зала захлопнулись, Лион повернулся ко мне и подмигнул.
   - Удачно сложилось. Более слабые демоны сюда не сунутся, а Кабракса этого мы можем сбрасывать по лестнице до тех пор, пока не прибудет подкрепление.
   - Не сунутся? Почему?
   - Из-за нас. Мелочь вроде того симбионта прекрасно чувствует, на кого можно нападать, а на кого - нет. В Аду с этим, надо полагать, строго.
  Я посмотрел на лестницу, широкое полотно которой изгибалось и уходило вниз.
   - Зачем им тут две лестницы на разных этажах?
   - Строили в разное время. Неудобно, да, но временами полезно - вот как сейчас.
   - Вон он.
  Статуя, названная Кабраксом, поднималась по лестнице прыжками, минуя сразу по несколько ступеней. Удары её массивных лап выбивали из каменного покрытия лестницы мелкую крошку и оставляли сколы и мелкие царапинки.
   - Щит! Удар!
  Выставив перед собой силовые барьеры, мы ударили по приближающейся статуе таранными вязями. Промазать в цель такого размера было бы сложно, но ожившая статуя внезапно бросилась к стенке и вжалась в ступени, из-за чего наша атака задела её лишь краем. Пошатнувшись и съехав на пару ступенек, собака приподнялась и заметалась, прыгая из стороны в сторону. Пользуясь шириной лестницы, демон явно пытался не дать нам атаковать прицельно. Умная падаль...
  Ударить ещё раз мы не успели.
  Окно над лестницей со звоном взорвалось осколками рамы и стёкол, разлетевшимися во все стороны, а внутрь здания ввалилось новое чудовище. Почти полностью покрытое блестящей чешуей, похожей на металлическую, эта тварь была едва ли не больше статуи Кабракса. Рухнув в водопаде оконных осколков на лестницу, чудовище захлестнуло статую собаки длинным хвостом вокруг торса и, коротко перекатившись, швырнуло куда-то на нижний этаж. Взмахнув конечностями, Кабракс исчез из вида. А через мгновение послышались грохот и громкий треск - похоже, брошенная статуя врезалась о что-то деревянное.
  Всё это заняло каких-то пару мгновений.
   - Назад! - рявкнул я и создал перед нами силовой барьер, вложив в него максимально возможное количество энергии. Мутная сияющая пелена отгородила нас от чешуйчатого монстра посреди лестницы. Откуда он появился? Почему запрыгнул в окно?! Чёрт, чёрт, чёрт!!! Здесь же люди! Как нам сражаться с такой тварью, которая с лёгкостью разбрасывается другими статуями? Да ещё такими массивными? Кто вообще создал такое изваяние? Руки бы ему поотрубать!
  Коротко глянув на Лиона, я развернулся и отскочил назад, вскидывая разрядник и готовясь выпустить из него последние заряды. Наверное, стоит...
  Но Лион повёл себя очень странно.
  Посмотрев на меня и на светящийся барьер, он ошарашенным голосом спросил:
   - Анриель, ты чего?
   - Там демон! - меня мороз продрал от мысли, что новое чудовище по какой-то причине осталось для моего напарника невидимкой. Я поднял разрядник ещё выше, готовый стрелять в любую секунду. - В окно ввалился другой демон! Отойди назад, эта статуя просто огромная!
   - Анриель. - Лион сделал взмах рукой, привлекая моё внимание. - Ты что - ищейки никогда не видел?
  Что? Я сначала даже не понял, о чём именно он говорит. Ищейка? То есть эта вот тварь...
   - Это что - одна из ищеек СКД?!
   - Ну да. - кивнув, Лион дёрнул плечом. - Быстро добежала, кстати.
  Подойдя ко мне, он взялся за разрядник и этим заставил меня его опустить.
   - Успокойся. Ты же видел ищеек в первый день, когда все на твоего Бродягу охотились...
  Где-то внизу тем временем раздавались гулкие звуки ударов и какое-то тонкое попискивание.
   - Нет, Лион. Не видел. - я коротко выдохнул, переводя дыхание. - Там было темно, плюс ищейки нападали на самого Бродягу, а он был от нас далеко, у самого леса.
   - Вот же чёрт. - Лион усмехнулся. - Теперь понятно, отчего у тебя такая реакция.
  Обернувшись, он посмотрел на всё ещё светящуюся пелену барьера.
   - Чёрт. Ну и силы же у тебя, дружище.
  Спустившись вниз по разгромленной лестнице, мы обнаружили статую Кабракса, замершую в полной неподвижности, а ещё сорванные с петель деревянные двери и такую разруху, словно там военные действия проходили. В чём-то оно, наверное, так и было. Даже знать не хочу, сколько сил потребуется на ремонт и восстановление бедного здания.
  Пройдя по тёмному коридору, мы снова увидели ищейку. Она поднялась по лестнице снизу и, гулко топая, пробежала мимо нас, умчавшись куда-то на верхние этажи.
   - Ну всё. - сказал Лион, пытаясь вытереть лицо от пыли. - Теперь наша работа закончена. Она будет искать остальных симбионтов до тех пор, пока не выпьет все силы из последнего.
   - Быстро она этого Кабракса успокоила!
   - Конечно. - согласился Лион. - Ищейки сейчас - самое мощное оружие из всего арсенала нашей службы. Пойдём. Посмотрим, как она там справляется.
  Мы неторопливо последовали по следам ищейки.
  А через десять минут у здания музея остановились сразу два вездехода СКД.
  
  В свою комнату я вернулся уже около одиннадцати вечера. Улёгшись на кровать, я с наслаждением откинулся на подушку. Да-а, этот день оказался куда длиннее, чем я мог подумать.
  После появления ищейки и приезда оперативных бригад мы оставались в здании музея ещё несколько часов. Демонов-симбионтов в комнатах оказалось чуть более двух десятков и на их уничтожение потребовалось некоторое время. Оперативники рассказывали, что такого количества симбионтов в одном месте не встречалось уже давно. Тем более - таких сильных. Очень немногие демоны способны "оживить" и заставить двигаться такую статую, как тот же Кабракс. Вот если бы она была размером с детскую игрушку - тогда да... Так что нам в этом отношении "повезло".
  Как бы то ни было, ищейка ликвидировала подавляющее число попрятавшихся по музею тварей, а демонологи СКД отловили и прикончили остальных. Я было подумал, что сотрудникам Службы следовало бы просто расставить по городу своих ищеек - и они вполне обеспечили бы безопасность... А потом посмотрел на то, как охотится этот металлический монстр - и передумал. Огромная и одновременно весьма проворная ищейка более всего походила на помесь хищника из породы кошачьих и какого-то ящера. Она без особых усилий могла запрыгнуть на второй или даже третий этаж любого здания, а уж двери выламывала вообще без раздумий. Слепая машина для уничтожения демонов, совершенно лишённая каких-либо сомнений и осторожности. Если демон забирался в вентиляционный короб, ищейка стремительным броском взламывала короб вместе со стеной, а потом выпивала силу у демонического создания. Пусти несколько сотен таких вот псевдо-роботов в город - и что от него останется? Тварей они отловят, да, а вот город после них кто будет восстанавливать?
  Освободившись из музея, мы пообедали и, отдохнув и приведя в порядок запылившуюся одежду, отправились патрулировать улицы в ожидании новых вызовов.
  Обратно в СКД мы вернулись уже в сумерках. Зашли в общий зал охотников-исследователей и принялись составлять отчёты по всему произошедшему. Теоретически, подобные отчёты следовало расписывать ежедневно, но на практике это старое вправило позволялось не соблюдать. Единственным исключением были случаи наподобие сегодняшнего, когда нам пришлось принимать участие в истреблении прорвавшихся демонов.
  Пока мы размышляли над отчётами, заглянул Фарм Беркинс. Поздоровался, посмеялся над моим "боевым крещением". "А ведь ты официально ещё и дня не проработал. - сказал он. - Только с завтрашнего дня и зачислят. Везёт тебе, Анриель, на приключения".
  Тогда же выяснилось, что на границе нашего сектора, в районе Малого городского парка, произошёл очередной прорыв Гарда. Магический всплеск был мощным, а часть появившихся тварей разбежалась в неизвестных направлениях. Очевидно, что наши симбионты появились в Палаксе именно там. Интересно только, что им понадобилось в музее? Не могли же они на таком расстоянии почувствовать, что там есть статуи, которые у них получится оживить? Но на этот вопрос мне даже Фарм не ответил - он не знал.
  
  Я потёр лицо и задумался. Итак. Сегодня среда, третье число Июня месяца, а также мой первый, хотя и неофициально, день работы в качестве сотрудника СКД. Информации о некромантах нет, идей и соображений по поводу их поиска - тоже.
  С Лионом я, правда, об этом пока что не говорил. Во-первых, как-то не было времени, а во-вторых - зачем? Начну задавать большое количество узконаправленных вопросов - и это вполне может показаться странным. Никто ведь не знает, почему и как я попал в этот мир в действительности. К чему мне могут понадобиться некроманты? Эх...
  Сказал бы кто, в каком направлении двигаться - цены бы такому совету не было.
  Погрузившись в размышления о дальнейших планах и перспективах, я уснул.
  
  
  
  Глава 9. Ничего необычного.
  
  Следующее утро началось совсем рано, с общего собрания охотников-исследователей в одном из залов Лекториума, где перед коллективом сначала выступал мастер Флинн, а затем Аллес и другие наставники. Флинн официально представил меня охотникам-исследователям, а также коротко обсудил с подчинёнными некоторые аспекты внутреннего распорядка. У меня сложилось впечатление, что он уже знает о моём участии во вчерашнем инциденте со статуями и что его подобная инициатива совсем не радует. Некоторые моменты в его речи были недвусмысленно резки и категоричны.
  Аллес же касался исключительно вопросов самообороны, хотя его рассуждения также были связаны с музеем и симбионтами. "Как сражаться со статуей? - спрашивал он у всех. - С каменным противником следует соблюдать осторожность..."
  Из его речи я запомнил одну интересную вещь - демон-симбионт, находящийся в теле статуи, становится фактически неуязвимым. По крайней мере до того момента, пока цела статуя. Мне вообще было очень интересно послушать, что Аллес рассказывает о демонах. К примеру, он говорил о том, что симбионты не могут полноценно оживить какой-либо предмет, пусть даже временно - они просто "наполняют его собой", как бы замещая материал своей сущностью. И двигаются сами, приводя в движение статую или то, во что им удалось забраться. Такой вот любопытный механизм.
  
  Уже после того, как все слова были сказаны, начались практические упражнения. Мы разделились на группы и разошлись по тренировочным помещениям, чтобы отработать некоторые приёмы и умения. Меня познакомили с наставниками, которые будут проводить дальнейшие практические занятия - ими оказались двое незнакомых мне боевых магов, Денжер и Нэфф.
  Денжер - высокий и светловолосый, был также специалистом по заклинательству и каббалистике, а вот Нэфф занимался исключительно сражениями.
  Перед самым началом тренировки мне выдали специальную форму - вполне симпатичный комбинезон, с кожаными накладками и эмблемой СКД во всю спину, а также собственный разрядник и небольшой металлический жетон. Жетон этот назывался Символом и подтверждал мой статус охотника-исследователя, одновременно являясь универсальным платёжным средством. Примечательно, что за мою работу мне сейчас не полагалось никакой платы - вместо этого Служба предоставляла мне жильё и брала на себя транспортные и остальные расходы.
  Жетон и разрядник я должен был носить при себе постоянно, а вот форму можно было и не надевать.
   - Зачем же она тогда нужна? - спросил я. - Оперативные сотрудники её носят все поголовно, у них даже шлемы есть. А мы?
   - А мы, Анриель, - ответил Лион, - Не сражаемся с демонами так, как это происходит у них. Их форма существенно отличается от нашей - это другие материалы и совершенно другой уровень защиты. Другая специализация. Я же уже объяснял!
  Конечно, он объяснял. Но яснее вся эта механика не становилась. Оперативники на вездеходах ликвидировали демонов - да. Это понятно. А мы, в отличие от них, не должны были ликвидировать демонов - мы должны были лишь устанавливать факт их наличия или отсутствия. Это тоже понятно. Вот только как должны вести себя охотники, если на них бросается тот самый демон, которого они должны были идентифицировать? Убегать? Или нет? А если не убегать, а драться - то отчего тогда такая разница в экипировке?
  Нет. Не всё логично устроено в этом мире, помяните как-нибудь моё слово. Не всё.
  
  Уже ближе к началу нашей с Лионом смены, когда тренировка закончилась, а Денжер с Нэффом успели уйти, в тренировочный зал заглянули Дженом и Никсон.
   - Вот вы все где. - сказал Дженом, подходя ко мне и Лиону. - Привет, Лион! Вы не припозднились с занятиями-то?
   - Да мы уже закончили. - ответил Лион. - Отрабатывали пару полезных элементов.
   - А как тебе новенький? - усмехнулся Никсон, бросив на меня косой взгляд. - Разговаривали вчера с Фармом, так он такие интересные вещи рассказывал, мы даже заслушались...
   - Анриель молодец. - покивал Лион. - Защищал меня от одной из ваших ищеек.
  Ринс с Тинном звонко расхохотались.
   - Ах ты ж чёрт, так это правда!
   - Анриель, - сказал смеющийся Никсон, вытирая выступившие слёзы. - Ты же их видел, ищеек-то. В самый первый вечер, когда мы встретились. Неужели не запомнил?
   - А как я их видел, Никс? - спросил я. - В темноте, да ещё на расстоянии?
   - А... ну да. Действительно. - Ринс потёр лоб и поинтересовался. - А на общих занятиях вам их изображения не показывали?
   - Нет. - ответил за меня Лион. - В этом плане у нас, на самом деле, большой пробел. Надо бы включить в план обучения хотя бы некоторые данные об СКД.
   - Хорошая идея... Надо будет заглянуть к Флинну. Как думаешь, Джен?
   - Зайдём, зайдём. - коротко кивнув, Дженом посмотрел на меня и поинтересовался. - С нашим оружием обращаться научили?
  Я похлопал по разряднику, закреплённому на поясе:
   - В общем, да. Но я из него уже стрелял, в музее - ничего сложного, очень похоже на магический жезл.
   - Так это он и есть, по сути-то. - сказал Лион.
   - Не скажи. - покачал головой Дженом. Его тёмные глаза выражали озабоченность. - Разрядники и излучатели не просто жезлы, там целый ряд конструктивных отличий. И не стоит забывать про огнестрелы. Лион, у вас же должны быть занятия по огнестрельным видам? С мист-патронами ещё не работали?
   - Нет ещё. - ответил Лион. - Не успели. У нас и сегодняшнее-то занятие запоздало, что уж говорить о полноценном обучении. Всё на бегу.
  Дженом кивнул:
   - Именно. Мы поэтому и пришли.
  Пощёлкав пальцами, он посмотрел на меня.
   - Тебе как, помощь не требуется? Лион может многому научить, но по части некоторой техники тебе лучше обращаться к нам.
  Поразмыслив, я ответил отрицательно.
   - Да пока всё нормально, Джен. Спасибо. Да и техники у охотников-исследователей почти нет...
   - И она ему не нужна. - заметил Лион, собирая свои вещи с настенных вешалок. - Вы бы видели, каким барьером он вчера лестницу перегородил - в моём мире такие щиты даже в хранилищах не везде встречались.
   - Что, мощный?
   - Не то слово. - проведя ладонью по лысине, Лион выставил руку перед собой. - Такая, знаете, матовая стена от стенки и до перил. Я сегодня пытался такой создать - не получилось.
   - У меня тоже. - усмехнулся я. - Это я от испуга столько энергии в него закачал.
  Никсон махнул рукой.
   - Умения Анриеля как бойца и мага можно не обсуждать. Я ещё при первой встрече понял, что он не пропадёт.
   - Почему? - спросил Лион.
   - А он прикончил одного падальщика у нас на глазах. - перебил Никсона Дженом. - Просто оторвал ему голову, веришь, нет?
  Лион взглянул на меня.
   - Серьёзно?
  Я пожал плечами.
   - Силовой линией, кажется. Пнул как следует, чтобы близко не лез, а потом захлестнул шею и дёрнул...
   - Садист. - фыркнул Лион.
  Всё засмеялись.
  
  Мы пообщались ещё некоторое время, но потом нам с Лионом пришлось уйти. Начало рабочего дня неумолимо приближалось, а нам ещё нужно было привести себя в порядок после тренировки. Опоздания в СКД не поощрялись - в начале смены мы должны были находиться на подотчётной территории.
  Ровно в восемь утра мы вышли из дверей главного корпуса и направились к автомобилю.
   - Ну вот. - сказал Лион, когда мы уселись в машину и захлопнули за собой двери. - Теперь ты здесь совершенно официально. Чувствуешь какие-нибудь отличия?
   - Нет. А должен?
  Лион коротко рассмеялся:
   - Ну, судя по тому значению, которое придаётся некоторым процедурам - то да, должен.
  Сфера Лиона протяжно запищала.
   - Группа пять. - послышался голос дежурного. - Как слышите?
   - Слышим хорошо. - сказал Лион. - Что у нас?
   - Северо-восток малого парка, один из охранников видел тень. Проверьте.
   - Это там же, где вчера был прорыв? - спросил я.
  Дежурный услышал.
   - Нет. - ответил он. - Тогда была западная оконечность парковой территории. А сейчас вам в почти противоположную сторону.
   - Скольких теней видел охранник? - поинтересовался Лион, запуская двигатель автомобиля.
   - Одну. Есть вероятность, что ему просто показалось, но - стоит ли рисковать?
   - Понял тебя. Едем.
  Закончив разговор, Лион вырулил с территории службы и свернул на широкую улицу с интенсивным движением.
   - И что это может быть за тень? - спросил я. - Ещё один симбионт или какой-то хищник?
   - Да кто ж его знает. - вращая руль, Лион ловко лавировал между соседними автомобилями. - Может быть - хищник, а может быть - паразит. Сейчас день, а на солнце такие твари как угодно могут выглядеть.
   - Ладно. Главное - чтобы там не было статуй.
   - Это в парке-то? - Лион усмехнулся, покачав лысой головой. - Не волнуйся, не будет.
   - Кстати. - начал я, вспомнив некоторые вчерашние мысли. - Ты в музее про каких-то белых детей упоминал. Что это такое?
  Лион кивнул, коротко улыбнувшись.
   - Помню. Это у нас, Анриель, присказка такая есть, в моём мире. Старое поверье, что души заблудившихся и погибших в лесу людей принимают облик призрачных детей, вечно бродящих среди буреломов. Их можно встретить лишь в темноте и, если ты окажешься достаточно глуп для того, чтобы слушать то, о чём они говорят - прощай. Уведут за собой в такую чащу, откуда даже лешие не возвращаются.
  Я представил себе бледные светящиеся силуэты, скользящие в поздних сумерках на фоне леса и содрогнулся:
   - Да уж, не весело. Это просто легенда такая или таких призраков действительно кто-нибудь видел?
   - Может и видел. - пожал плечами Лион. Повернув на перекрёстке, он отвлёкся от дороги и посмотрел на меня. - Но я думаю, что тот, кто с ними встречался, об этом уже не рассказывал.
   - Ясно. - я кивнул на улицу. - Хорошо, что сейчас день.
  Лион улыбнулся.
   - Уже боишься лесов и деревьев?
   - Ещё нет. Но, говоря о деревьях... как будем искать эту тень? Просканируем территорию?
   - Не поможет. - покачал головой Лион. - И малый, и большой парки расположены почти в центре города, их территория убирается и осматривается.
   - И что?
   - Ну вон, посмотри. - напарник показал рукой на обочину, где над небольшой стелой вращалось объёмное и яркое изображение. - Видишь ту рекламную стойку? Там такого полно.
   - Рекламы в парке?
   - Ну, не всегда именно рекламы. - засмеялся Лион. - Но стоек информации там много. Я это к тому, что магический поиск ничего не даст. Любое сканирование покажет нам все источники магии в округе, а их вдоль основных аллей будет как минимум несколько сотен. И это только стационарное парковое оборудование, заметь.
   - Понял тебя, можешь не продолжать. Тогда что - просто осматриваемся?
   - Именно. Конкретной информации нет, так что наша задача - наблюдение. Пройдёмся по территории, посмотрим, что к чему. В принципе, даже если по подлеску действительно что-то бегало, то сейчас оно может быть уже в соседнем районе. Если не дальше.
   - Ладно. О, мы, кажется, на месте. Это здесь?
   - Да, уже добрались.
  С левой стороны от дороги за тротуаром тянулся длинный забор из металлических прутьев, украшенный завитками и узорами. Элементы и крепления были выкрашены в разные цвета, отчего создавалось впечатление какого-то праздника. За оградой возвышались раскидистые деревья и густо разросшиеся цветущие кустарники. Я посмотрел вдоль забора и прикинул его общую длину.
   - Немалая тут территория. Этот забор вообще где-нибудь заканчивается?
  Лион бросил взгляд на ограждение.
   - Конечно. Через несколько миль, у набережной. - вытянув руку, он покрутил маленькую лампочку на панели. - Сейчас покажу. Если эта мелкая мерзость заработает...
  Раздался щелчок. Лампочка мигнула и зажглась, а над панелью развернулась иллюзия, демонстрирующая карту Онсбурга и его ближайших окрестностей.
   - Ого. Красиво.
  Изображение выглядело потрясающе. Детализация была настолько подробной, что я мог различить даже самые небольшие домики в кварталах.
   - Мы находимся вот здесь. Видишь?
  Я кивнул. Город был разделён на две половины широкой рекой и наш район располагался в правой части, которая казалась несколько больше. А вот, значит, и парк...
   - Масштаб не регулируется?
  Лион улыбнулся:
   - Шутник. Может, тебе ещё и маршрут указывать, куда тебе надо?
   - А что, так можно?
   - Нет.
  
  Парк оказался огромным. Отыскав ворота и попав на его территорию, мы принялись осматривать заросли и быстро отклонились от основных аллей, по которым прогуливались отдыхающие. Мелкие дорожки ветвились и разбегались в разные стороны, петляя и как бы перетекая друг в друга. Высокие деревья и заросли кустарника затрудняли ориентацию, так что маршрут наш получился весьма неровным. Несколько раз мы даже возвращались на те места, по которым только что проходили. Не знаю точно, какую часть парка мы успели обойти подобным образом, но уверен в одном - значительную.
   - Ну, давай так. - сказал Лион, когда время уже подошло к обеду. Мы всё ещё находились в парке и так и не встретили ничего необычного. - Пообедаем где-нибудь здесь, поблизости, а потом отправимся обратно в город. Надоело уже здесь бродить. Пользы от этих блужданий никакой.
   - С дежурным связываться не будем? - уточнил я.
   - А зачем? - удивился Лион. - Если в эфире тишина, то это значит, что ту тень больше никто не видел. Если она вообще существовала.
  Отыскав одну из широких асфальтированных дорожек, мы вернулись к более оживлённым местам и устроились в небольшом кафе. Мы заняли столик у ограды и уселись на креслица, с удовольствием откинувшись на широкие спинки.
   - Я, конечно, люблю и тренировки, и прогулки, - сказал Лион, закрыв глаза и расслабленно улыбаясь. - Но всё же не в таком сочетании, как сегодня.
   - Да. - согласился я. - Хочется уже как-то отдохнуть. Кстати, когда следующая тренировка?
   - Ты чего? - посмотрел на меня Лион. - Уже забыл?
   - Ну... - я задумался. - Нэфф говорил об этом как раз в тот момент, когда я отрабатывал вихревую атаку Денжера, так что...
   - Ясно. В общем, следующая разминка послезавтра.
   - Так скоро?
   - Конечно. - Лион кивнул. - Это день отдыха, так что с утра позанимаемся, а потом будем свободны. Собственно, тренировки и должны проводиться только в те дни, когда мы не заняты на смене, сегодняшний день - большое исключение. Дольше откладывать уже было нельзя.
   - Понятно. - я посмотрел за оградку кафе, где начинались клумбы с яркими цветами. На заднем фоне этих зарослей шумел листьями зелёный подлесок. - План тренировок в целом будет такой же, как и сегодня?
  Лион кивнул.
   - Да. К чему нам что-то менять? Рассматриваем основные приёмы защиты и атаки, противодействие различным тварям. Там ведь полно всяких особенностей, на самом деле, так что чем больше умений у тебя будет, тем лучше.
   - Оружия не полагается, а тренируемся регулярно. - я усмехнулся. - Ну-ну.
   - Думаешь, одно другого не стоит? - прищурился Лион. - Не скажи. С оружием мы ещё позанимаемся, не беспокойся. А вот навык магической защиты в любом случае будет на первом месте. Бросится на нас из кустов какой-нибудь хищник покрупнее - и что будем тогда делать? В Аду полно тварей, которых и из лучевика-то не прикончить, не то что из простого разрядника.
   - Хм... - я задумался. То, о чём говорил Лион, мне было понятно и так, а тематика разговора давала возможность поинтересоваться тем, что меня интересовало больше всего. - А некроманта?
   - Что - некроманта?
   - Ну, вот встретится нам один из этих ненормальных, занимающихся некромантией. Они ведь тоже откуда-то появляются, как и монстры из Ада. И что нам с таким делать? Чем бить?
  Лион покрутил в руках зубочистку, взятую из небольшой вазочки на столике, и вздохнул:
   - Анриель... Я, конечно, понимаю твою любознательность и ценю уверенность в своих силах, но... Если нам действительно встретится некромант - мы не будем его атаковать. Никогда. Исключая, конечно, ситуацию, когда потребуется защитить кого-то из населения.
   - А что мы будем делать? Вызовем одну из оперативных бригад?
   - Нет. - покачал головой Лион. - Некромантами занимаются не они, а чистильщики. Полноценные боевики, ветераны с многолетним опытом сражений и стычек. Серьёзные ребята. Знаешь, как у них проводятся тренировки? Несколько человек заходят в закрытый и экранированный ангар, а с противоположной стороны в него же запускают каких-нибудь демонов. Тех, которые посильней. И чистильщики убивают тварей одну за другой, самостоятельно. Без поддержки ищеек или передвижных турелей. Чувствуешь?
   - А это не чересчур?
   - Нет, отчего же. Наоборот - чистильщикам приходится работать в таких условиях, что нам и не снилось. Они здесь что-то вроде отдельных частей специализированной армии - отражают атаки извне и всё такое прочее. Поэтому и отбор строгий, и подготовка соответствующая. Не можешь показать нужные результаты или слишком часто получаешь ранения на тренировках - уходишь. Вот как-то так.
   - И что это значит?
   - Это значит, Анриель, что если ты не чистильщик - а ты, друг мой, не чистильщик - то при встрече с некромантом ты можешь сделать только одно - сбежать. И чем быстрее и дальше ты от него уберёшься - тем лучше для тебя и для твоего здоровья.
  Я задумался. Лион не похож на того, кто будет преувеличивать опасность и что называется "сгущать краски". Если он говорит о том, что некроманты настолько опасны, то, скорее всего, это правда. Но... чёрт возьми, мне нужны знания одного из них. И что же мне, спрашивается, делать?
   - То есть некроманты сильнее и опаснее большинства демонов? Я правильно понимаю?
  Лион кивнул.
   - Да, правильно. Запомни вот какую вещь, Анриель. Демон - это одна из тварей Ада, не более. Она может быть крупной и сильной, а может быть маленькой и хитрой. Не важно. В любом случае это низшая форма адской жизни, ведь никто крупнее тех же ищеек сюда попросту не пролезет. Не сможет. Бродяги в этом плане уникальны, они скорее исключение, лишь подтверждающее правила.
   - Ну а эти маги, которые балуются некромантией?
   - А кто тебе сказал, что некроманты именно маги? - Лион поморщился. - Мы вообще ничего о них не знаем, чтобы утверждать что-то конкретное. Больше тебе скажу - здесь ни у кого нет уверенности, что они действительно люди.
   - Стоп. - я скрестил перед собой руки и покачал головой. - Ты меня не путай. Их ведь убивали, верно? Некромантов? Убивали и не один раз - так неужели никто не догадался исследовать их останки? Ни за что не поверю.
   - Зайди как-нибудь к Фарму, поинтересуйся отчётами. - Лион отвлёкся на служащего кафе, поставившего перед нами наши заказы и продолжил уже после того, как тот отошёл. - Всё, что остаётся от их тел - это какая-то волокнистая дрянь, с огромной скоростью высыхающая и распадающаяся на отдельные волокна. Немного промедления - и всё, тела нет, даже полная заморозка ситуацию не спасает.
   - Так они что, не живые?
  Распрямив ладони, Лион демонстративно развёл их в разные стороны.
   - Мы не знаем, Анриель. И никто не знает. Есть мнение, что некроманты мертвы все до единого, давно и бесповоротно. А видимость жизни в их телах поддерживается при помощи особо мерзопакостной магии. Этим же, кстати, объясняют и их способность открывать порталы из одного мира в другой. Считается, что их некротическая сущность способна воспринимать то, чего не видит ни одно живое существо. И что вся их сила основывается на этом.
  Да-аа... Вот это дела. Выдохнув, я откинулся на спинку кресла. Если это правда, то... нет никаких особенных знаний или умений у некромантов. Есть только некие врождённые - скажем так - способности. И толку мне от них не будет никакого совершенно. Тем более что я слабо представляю, чем можно угрожать существу, которое и так уже неживое. Ни боли такое не может чувствовать, ни страха. Чем пронять подобную тварь?
   - Ты как будто разочарован.
  Я посмотрел на слегка улыбающегося Лиона:
   - Пожалуй и так. Получается, что ничего особенного в некромантах нет? Просто мёртвые монстры, способные пользоваться чем-то вроде магии смерти?
   - Сложный вопрос. - сказал Лион. Задумчиво жуя обед, он посматривал в сторону деревьев и наконец ответил. - Они, Анриель, не мёртвые и не живые. Не люди и не демоны. Не простые одержимые. Они вообще непонятно кто. Применяют какие-то дикие формы незнакомой нам магии и в считанные минуты создают таких чудовищ, что...
   - Я знаю. - сказал я, вспоминая своё обучение в СКД. - Мне показывали изображения.
  - Ну. - Лион сделал в воздухе какой-то знак вилкой. - Тогда ты представляешь, о чём я тебе говорю. Они не просто опасны, запомни это. Такие твари - это зло и смерть в чистом виде, без подделки.
   - Понял, запомню. А тебе с ними встречаться не доводилось?
   - Нет. - Лион фыркнул. - Сидел бы я сейчас здесь в таком случае! Да и тебе они, поверь, интересны только потому, что ты их ни разу не видел. Но... не переживай, насмотришься ещё на последствия их безобразий. Помяни моё слово, даже одного раза будет достаточно.
   - Верю. - вздохнув, я замолчал, обдумывая услышанное. Да уж... не такое я желал бы услышать, совсем не такое. Ведь если эти некроманты дохлые, то они, наверное, даже разговаривать не умеют?
  
  До конца дня ничего интересного не произошло. Мы ещё немного послонялись по парку, а потом вернулись на улицы, где и провели остаток времени до конца смены. Лион снова рассказывал мне о разных случаях из его практики, но я не запомнил и половины.
  Некроманты. Вот что занимало мои мысли, мешая сосредотачиваться на рассказах напарника.
  В свою комнату я вернулся уже совсем вечером. Включил светильник на столике, улёгся на кровать и задумался. Во всем теле ощущалась усталость, но я чувствовал, что просто так не засну.
  Итак - что же мне теперь делать? Как попасть в этот Ринн, если я не смогу воспользоваться магией некромантов? Я ведь предполагал, как - найти некроманта и либо выбить из него подробности переходов в другой мир, либо просто подсмотреть, как они это делают. Но если некроманты не являются магами в прямом смысле и, тем более, если они вообще не люди, то... Какие у меня варианты? Кто может перенести меня в другой мир?!
  Почувствовав неуверенность и раздражение от бессилия, я сложил руки на груди и постарался успокоиться. Так. Мне следует быть последовательным. Как там говорил Тальниир? Моя удача всегда со мной? Или он имел в виду вовсе не удачу, а судьбу? Что же, пока что я не наблюдаю ни первого, ни даже второго, а... Гм. Тут мне в голову пришла мысль о том, что я попал в Палакс не просто так, а по указанию Путемастера. А это должно что-то значить. Мог ли Звёздный Мост выбросить меня в спонтанной точке мира, а вовсе не там, куда мне было нужно? Или не мог? Оказавшись в Палаксе, я быстро вышел к людям, а почти сразу после этого встретился с сотрудниками СКД. Совпадение? Или всё же некая закономерность?
  Подумав об этом, я невольно улыбнулся. Нет, всё произошедшее совсем не похоже на простое совпадение. Действительно - я ведь мог оказаться в этом Палаксе где угодно! Этот мир огромен! Но попал я почему-то именно туда, в окрестности посёлка, к которому приехали бригады оперативного отдела. После чего выяснилось, что у них имеется дефицит кадров и мне предложили весьма перспективную работу.
  И ещё этот город, Онсбург. Некроманты, спонтанные порталы, мигрирующие пространственные аномалии и десятки видов демонов из Гарда, которых с успехом используют везде, где только возможно. Может ли среди всего этого безобразия отыскаться один-единственный проход в Ринн?
  Да легко.
  Кивнув собственным мыслям, я успокоился. Конечно, моя идея насчёт некромантов оказалась несостоятельной, но разве это единственный путь? Не думаю. Просто стоит более плотно заняться работой исследователя и обратить пристальное внимание на этот город. Он полон чудес, оккультных механизмов и необычной магии, а в такой среде может обнаружиться не только примитивный портал в соседний мир, а вообще всё что угодно. Ну - по крайней мере, мне остаётся надеяться именно на это. Ведь, как сказал Антлаттинх, "чтобы будущее наступило в него следует" - что?
  Правильно - верить.
  
  
  Глава 10. Фанатик.
  
  В последующие дни я с энтузиазмом расспрашивал Лиона о тех участках города, где охотникам попадались наиболее крупные монстры. Возможно, рассуждал я, у меня получится заметить какие-либо закономерности. Где чаще всего появляются демоны, где они имеют наибольший размер... Разметить город на сектора и начинать в первую очередь с тех, где проходы открываются наиболее часто.
  Но удивительное дело - со слов напарника выходило, что спонтанный проход в Гард мог открыться в любое время и практически в любом месте.
   - Не понимаю, чему ты удивляешься. - сказал мне Лион. - Вам об этом ещё на начальном этапе обучения должны были упоминать.
  И тут он был прав - упоминали. И всё же теория - лишь половина дела, на практике всё могло обстоять совершенно иначе. Жаль только, что не в этом случае.
  Работы меж тем до конца недели было немного. Пятницу мы провели на улицах центрального Онсбурга, где я любовался зданиями и игрой солнечных лучей на их плоскостях, а в субботу была следующая тренировка. Я стрелял по мишеням из разрядника и отрабатывал приёмы противостояния демонам. Денжер учил, как накладывать на тварей управляющие узоры, а Нэфф показывал дезориентирующие и ослабляющие вязи. Я поинтересовался, как подобная магия будет воздействовать на людей и тут же заработал несколько удивлённых взглядов.
   - Не рекомендую бить магией по людям. - сказал Нэфф. - Даже по преступникам и даже в случае нападения. Всегда можно сказать, кто вы такие и просто уйти. Не думаю, что кто-то захочет вступить с вами в драку, даже просто в рукопашную.
   - На сотрудника СКД набросится только сумасшедший. - добавил Лион. - Все жители отлично знают, кто мы такие. К нам даже бандиты из пригородов относятся осторожно.
   - Не хотят ссориться с теми, кто их защищает? - понял я.
  Денжер, услышав меня, усмехнулся.
   - Не только. - сказал он. - Есть и другие причины. Мы ведь не охраной порядка занимаемся, а тварями Ада. Демонологией, магией. Случилось, скажем, столкновение кого-то из охотников и преступников в каком-то районе. И что потом? Банды из районов нам не сделают ничего, в любом случае, а вот мы им - можем. Если, конечно, захотим и дело действительно того стоит.
   - Среди состава банд встречается немало заклинателей. - протянул Лион. - Но квалификация у таких специалистов, как правило, на уровне уличной самодеятельности. И если в штаб-квартире произвольной банды обнаружится некий голодный демон, случайно туда забравшийся, то...
   - Понятно. - кивнул я и тут же поинтересовался. - А что, были прецеденты?
  Наставники только рассмеялись.
   - При мне не было. - улыбнулся Лион. - Но вообще, ты знаешь, с некоторыми людьми проще один раз продемонстрировать силу, чем делать что-то ещё. И быстрее, и эффективнее. Такие двуногие, как правило, от демонов едва отличаются - ни разума, ни чести, сплошные рефлексы и низменные желания.
  В общем, мне объяснили следующее - с людьми мы, как правило, не конфликтуем. Ни с кем. Даже если в ходе работы была повреждена чья-то собственность - владельцы решают такие вопросы с соответствующими отделами в СКД самостоятельно, не предъявляя претензий "полевым" работникам. И работу свою выполнять нам, как правило, не мешают, даже наоборот - нередко оказывают посильную поддержку. И только изредка попадаются личности, не желающие поступаться собственными интересами и амбициями. Вот таких приходится ставить на место, благо встречаются подобные люди совсем нечасто.
  
  После тренировки я отправился в город. Моя первая самостоятельная поездка началась со знакомства с расписанием общественного транспорта. Перемещаться по улицам можно было либо пешком, либо на 'онбусах', либо на 'такстерах'. Онбусы -это объёмные машины вытянутой формы, курсирующие по определённым маршрутам, а такстеры - небольшие автомобильчики, где пункт назначения ты выбирал сам. Любопытно, что управлялись такстеры преимущественно 'мистическими элементами' и живые водители в их кабинах почти не встречались.
  Странная это идея, на самом деле - вручать управление машиной, которая движется со значительной скоростью, да к тому же в потоке, демону. Но здесь подобное практикуется постоянно. Демон загоняется в жёсткие рамки и все его действия подчиняются строгим алгоритмам, благодаря чему такстеры вполне безопасны. Сотни таких машин безостановочно колесят по улицам, развозя клиентов по нужным им адресам.
  Но в качестве средства передвижения я выбрал онбус.
  Постояв на остановке и зайдя в полупустой салон огромного автомобиля, я занял одно из боковых сидений и принялся рассматривать улицу сквозь стекло. Окна в онбусах делали огромные, с очень толстыми, но при этом идеально прозрачными стёклами. Странно, но сидения при этом комфортностью не отличались, так что поездка была не отдыхом, а именно поездкой.
  Я рассматривал здания, мимо которых проезжал онбус, и размышлял.
  Город до отказа забит различными магическими элементами. Механизмы, в которых используются специализированные узоры, аппараты с заточёнными в них демонами и чёрт знает, что ещё - и всё это здесь, в одном месте. Под бдительным контролем заклинателей и демонологов. Все системы отлажены, всё давно и успешно работает. За исключением, конечно, стихийных врат, проходов и прочего влияния соседнего Гарда.
  Вопрос - где во всём этом разнообразии искать требуемый мне проход в Ринн?
  Факт того, что он есть, мне известен совершенно точно. Проход существует и находится, судя по всему, на территории Онсбурга. Но вот где? На данный момент это загадка. Ясно одно - в людном или часто посещаемом месте он располагаться не может, иначе о нём давно уже было бы известно. Можно, конечно, пойти намного дальше и предположить, что проход давно уже обнаружен и засекречен, а место нахождения как следует охраняется, но... такие фантазии до добра не доведут. Это уже фобия. Не уж, мне нужен логичный подход и рациональное мышление.
  Салон онбуса я покинул в районе набережной. Шагнув на улицу и осмотревшись, я направился на юг, в сторону городских парков. Может быть, проход находится на территории одного из них? Такое предположение выглядит вполне рациональным - действительно, где ещё может находиться лазейка в другой мир, как не в зарослях зелёных насаждений? Редкие жители обожают лазать по буреломам...
  Провожая взглядом проезжающие автомобили, я прикидывал различные варианты. Где в городе могут быть места, куда нечасто заглядывают люди и, в особенности, работники специальных служб вроде того же СКД? Где-то в глубине парка - раз. Возможно, в канализационных и прочих коллекторах под городом - два. Других вариантов в голову как-то не приходило.
  И что делать? Прочесывать городские парки или забираться под землю в туннели различных коммуникаций? Гм... так себе идея, если честно. Мне не нравится.
  Двигаясь по набережной вдоль реки с названием Вирна, которая делила город на две половины, я невольно сравнивал Онсбург с Таниимом. Да-а. Казалось бы - и там люди живут, и здесь, но...
  В этот момент я заметил машину оперативной бригады СКД. Вездеход стоял на небольшой улочке, выходящей на набережную, и перекрывал половину проезжей части своим кузовом. Так. Что-то случилось?
  Перейдя дорогу, я пробежался до вездехода и заглянул внутрь. Никого. И где все? Может, где-то внутри? Я подошёл ко входу в здание и едва не столкнулся с оперативником СКД, выходящим наружу. Этот коллега был мне незнаком, а на его комбинезоне в районе плеч я увидел кожаные вставки. Похоже, это демонолог одной из бригад.
   - У вас глаза где? - раздражённо воскликнул демонолог и сделал движение, словно собираясь меня толкнуть. Я инстинктивно отпрыгнул назад и тот удивлённо дёрнулся, не ожидая, по-видимому, от меня такой реакции.
   - Добрый день. - сказал я. - Здесь что-то случилось?
  Демонолог неприязненно сощурился. Он держался весьма высокомерно, если не сказать вызывающе и смотрел на меня так, как обычно смотрят на противных насекомых.
   - Не ваше дело. - процедил он. - Разворачивайтесь и убирайтесь. А будете задавать глупые вопросы - обеспечу вам неприятности. Вы всё поняли?
  "Так. - сказал я себе. - Спокойно". Достав Символ охотника-исследователя, я продемонстрировал его демонологу.
   - Я ваш коллега. - уведомил его я, стараясь разговаривать спокойным тоном. - И прошу рассказать, что здесь произошло. Этот сектор...
  Фыркнув, демонолог прошёл мимо меня и открыл боковую дверцу вездехода, после чего забрался внутрь и завёл двигатель. Взревев, машина тронулась с места и, развернувшись, унеслась прочь.
  Вот же падаль! Я был настолько зол, что неосознанно активировал Взгляд и улица раскрасилась необычными оттенками, а очертания предметов принялись расплываться. Увижу этого мерзавца ещё раз - покалечу! За всё время, проведённое в Онсбурге, мне, конечно, встречались люди, не спешившие демонстрировать своё расположение, но чтобы хамить вот так! Открыто и демонстративно! Нет, такого урода я тут увидел впервые. Подумать только, а ведь это один из демонологов СКД... Ох, чёрт!
  А ведь я, кажется, знаю, кто это такой. В тот самый день, когда я только попал в Палакс, я уже слышал о демонологе СКД, ведущем себя словно малолетний болван. Это ведь из-за него удрал в леса тот здоровенный Бродяга.
   - Анриель? Ты, что ли?
  Я обернулся.
   - Здравствуй, Фарм!
  Фарм Беркинс собственной персоной, надо же! Приятная встреча. Захлопнув за собой дверь в здание, Фарм поздоровался со мной и осмотрел улицу.
   - А где это обиженное чучело?
   - Какое? - засмеялся я. - Такое прилизанное и высокомерное?
   - Вы встретились, да? - Фарм вздохнул. - Я правильно понимаю, что он забрал машину и уехал?
  Я кивнул:
   - Да, правильно. Скажи, это был тот же демонолог, который управлял ищейками при поимке моего Бродяги?
   - Он. - подтвердил Фарм. - Реджин Велн. Дурак самовлюблённый. Самомнение, как у адского владыки, а мозгов - нет. Сначала делает и говорит, а только потом пытается думать.
  Вздохнув ещё раз, демонолог устало махнул рукой.
   - А, ладно. Чёрт с ним. Ты, кстати, как здесь оказался? У тебя же вроде сегодня выходной? Или всё равно выдернули?
   - Никто меня не выдёргивал. - ответил я. - У меня да, выходной и я просто гулял по набережной. Увидел вездеход, заинтересовался, подошёл посмотреть, что происходит - и столкнулся с этим Реджином.
   - Понятно. - кивнул Фарм. - С Реджем будь аккуратен. Он глупец, каких поискать, но его родственник сидит у нас в руководстве.
   - Знаю. - сказал я. - Это мне Никсон ещё в первый же день рассказал.
   - Вот болтун. - фыркнул Фарм, дёрнув себя за бородку. - Никогда промолчать не может! Впрочем, здесь его болтовня оказалось полезной...
   - Так что тут случилось?
   - Конкретно здесь - ничего. - оглянувшись, Фарм посмотрел на верхние этажи здания. - Гражданин тут один живёт, интересный. Заклинатель и притом весьма грамотный. Мы заезжали к нему за советом, очень уж хотелось проконсультироваться по некоторым вопросам.
   - А с этим что случилось? - я показал рукой за спину. - С "чучелом"?
   - Критику он не любит. - улыбнулся Фарм. - Ляпнул очередную дурость и психанул, когда ему об этом сказали.
  Я рассмеялся.
   - Ну, теперь понятно, почему он был такой взвинченный.
   - И раз уж ты здесь... - Фарм оценивающе посмотрел на меня. - Ты и Лион ведь разговаривали с Гранном из третьей группы охотников, да? Ну, про специфические следы на их участке?
   - Было дело. - подтвердил я. - Помню. В их секторе по ночам кто-то устраивал небольшие побоища, но ни крови, ни жертв не находили, только остаточные следы от вязей и ещё что-то не совсем понятное. А что такое?
   - В их районе пропало изрядное количество людей. - сказал Фарм. - Но это не те личности, исчезновение которых сразу заметишь - участники мелких банд и прочие асоциальные элементы. Поэтому это обнаружилось только сейчас.
   - И сколько их исчезло?
   - Достаточно. - веско сказал Фарм. - И сегодня утром следы очередного побоища нашли уже в другом районе. Не в вашем секторе, но... судя по всему, этот некто сожрал всех, кого мог, в одном месте и принялся расширять охотничью территорию.
   - Сожрал? - удивился я. - То есть это что, какая-то хищная тварь орудует?
   - Нет, нет. - покачал головой Фарм. - Этого мы не знаем. Я так сказал, образно. Но то, что этот ночной хищник начал расширять зону охоты, факт.
  Из рассказа Фарма я узнал, что по ночному Онсбургу действительно перемещается какой-то убийца. Он устраивает магические бойни в маленьких тупичках и проулках, а после этого исчезает на несколько дней, после чего всё повторяется снова. Судя по следам от магии, так мог действовать человек, но что, в таком случае, он делал с телами своих жертв? Куда они пропадали? Многие полагали, что он их тем или иным образом поглощал. И это свидетельствовало в пользу предположения, что убийцей был вовсе не человек, а некий монстр. Чудовище, остающееся на свободе уже долгое время.
  Фарму, однако, уже нужно было идти по рабочим делам, тем более, что этот болван Реджин не стал его дожидаться и давно уехал. Поэтому мы попрощались и демонолог остановил проезжающий такстер, после чего исчез в глубине его кабины. Я же отправился гулять по городу дальше.
  
  Прогулка моя получилась долгой. Я прошёлся по нескольким районам и проехал город из одного конца в другой, потратив на это всё время до самого вечера. Ощущение было непривычное. Раньше я появлялся на улицах в сопровождении Лиона, который отлично ориентировался в этом техногенном лабиринте, а сейчас мне приходилось искать дорогу самостоятельно.
  Была у меня, конечно, идея позвать его с собой, но потом я подумал - зачем? Мне сейчас не требовались ни помощь напарника, ни даже его компания. Помочь в поисках прохода в Ринн они бы мне не смогли.
  Изучение города привело меня к определённым выводам. Первое - мне следовало ориентироваться на рассказы коллег и анализ статистических данных. Осматривать город самостоятельно я могу целую вечность, а какая с этого польза? В половину зданий я просто так не зайду, да и сканирующие вязи то и дело разрушаются под воздействием множественных магических полей и источников. Нет, здесь мне требуется что-то конкретное. Где чаще всего встречаются образования под названием "локальные врата"? Проходы? Крупные демоны? Порталы? Пусть Лион прав и конкретных закономерностей мне не найти, но только какой у меня выбор? Бродить по улицам в поисках озарения, как сегодня? Ха!
  Я прекрасно осознаю, что происходящее вокруг меня захватило - это бесспорно. Мне интересен этот мир и его особенности, я с удовольствием изучаю всё, что придумали здешние обитатели. Здесь необычно, здорово и невероятно красиво. Высокие дома, различные сооружения, машины... Каждый день я ловлю себя на мысли, что выхожу из комнаты и направляюсь на работу с энтузиазмом. Мне здесь понравилось. Да.
  При этом я отчётливо понимаю, что я здесь не навсегда. Палакс для меня лишь средство в достижении цели и, имейся у меня выбор, я покинул бы его уже сегодня. Ринн - вот что для меня действительно важно. Попасть в Ринн, найти этого непонятного Ласунру и убедить его отправить меня в прошлое. Предотвратить катастрофу. Спасти друзей.
  Анниш. Монроель. Подумав о своих товарищах и учителях, я стиснул зубы от нахлынувших горьких воспоминаний. Я найду вас, друзья, чего бы мне это не стоило. Вы будете жить. Ведь бог времени дал мне свою подсказку не просто так...
  
  И я принялся методично исследовать мистическую жизнь Онсбурга. Дни проходили за днями, мы с Лионом ездили по улицам в поисках магической активности. Опрашивали горожан, осматривали многочисленные дома и постройки. Иногда нам встречались различные существа из Гарда, но большая часть вызовов оказывалась ложной. Мы просто приезжали в нужное место и прочёсывали его, сканируя пространство в тщетных попытках обнаружить что-либо необычное.
  Я при любом удобном случае старался разговаривать со всеми работниками СКД - и с охотниками, и с членами оперативных групп. Расспрашивал их о демонах, наблюдениях, интересовался их мыслями и слухами. Многое из услышанного казалось противоречивым. Фарм, к примеру, говорил, что демоны не любят проточную воду и в районе набережной Вирны практически не встречаются. Там даже машины иногда барахлят, несмотря на корпуса и защитные кожухи. А другие демонологи и заклинатели - наоборот, упоминали о множественных случаях появления особенно вредных существ именно там. Я выслушивал всех собеседников, а по вечерам делал пометки и записи в дневнике, который завёл как раз для таких целей. Я расчертил карту Онсбурга на зоны, выделив тот сектор, за который отвечали мы с Лионом, и наносил на эту схему все имеющиеся данные. Картина, надо сказать, получалась прелюбопытной. Понять бы ещё, на что именно во всём этом разнообразии обращать внимание в первую очередь. Скажем, что для меня более важно - случаи пропажи предметов из запертых комнат или произвольное свечение стен некоторых построек? Непонятно. Ни чёрт такую мешанину не разберёт, ни даже Царь Вечной Ночи.
  
  Пришёл конец первого летнего месяца. Я уже неплохо освоился в компании охотников-исследователей и успел заслужить уважение от наших учителей. Меня хвалили за внимательность и выделяли за усердие в учении, одобрительно кивая каждый раз, когда я одерживал победу в тренировочных поединках. Многие из моих коллег с интересом наблюдали за такими поединками, и мы устраивали многочисленные бои, отрабатывая те или иные приёмы и элементы. Не скажу, что я сильно выделялся на общем фоне, но проигрывал я редко и даже Лиону было непросто одержать надо мной верх. Занятия с мастерами аррфов и постоянные тренировки здесь, в Палаксе, не прошли для меня даром.
  Была суббота, двадцать седьмое число. Мы с Лионом встретились в общем зале со своими коллегами и, обсудив вчерашнюю тренировку за кружкой чая, отправились в город. Первый звонок от дежурного отправил нас на северную границу нашего района, где некая старушка наблюдала из окна, как по крышам соседнего дома прыгают какие-то рогатые твари. Дело обещало быть весьма любопытным, но на проверку обернулось пустышкой - твари оказались примитивной иллюзией, наведённой местным магом-экспериментатором. Этот странный человек полагал, что в разгар рабочего дня их никто не увидит и его упражнения никому не помешают. Ну да, конечно. Город битком набит разнообразными зачарованными монстрами, а несколько беснующихся на кровле чудовищ никого не заинтересуют... Чем только такие люди думают - я не знаю.
  Второй вызов занял у нас куда больше времени. В высоком доме со множеством квартир произошла техническая авария и небольшой демон, запертый в каком-то аппарате для связи, выбрался на свободу. Существо было довольно мелким, но при этом со своеобразным чувством юмора. Оно принялось носиться по этажам и изображать эхо в разных квартирах, пугая и вводя в недоумение их жильцов. Звонок дежурному поступил от горожанина, который пел, находясь дома, и внезапно обнаружил, что его пение сопровождается красивым раскатистым эхом, резонирующим по комнатам. Он не понял, отчего получился такой эффект, но был им чрезвычайно доволен, распевая песни одну за другой. Развлечение продолжалось ровно до того момента, когда эхо не исчезло, а из соседней комнаты не послышался его собственный голос, истерично горланящий что-то на неизвестном ему языке.
  С этим демоном мы справились самостоятельно. Разрисовали одну из стен коридора внутри дома специальными узорами и, определив местонахождение демона, принялись гонять его из квартиры в квартиру. В итоге мелкая погань оказалась обессилена и загнана в кристалл-ловушку, откуда таращилась на нас хмурым выпуклым глазом. Забавное зрелище - округлый тяжёлый кристалл, наполненный мутно-белесой дымкой, и круглый глаз, смотрящий откуда-то из его глубины.
  Потом пришёл вечер. И тогда началось самое интересное.
  
  Мы как раз зашли в небольшое кафе и стояли в очереди, чтобы сделать заказ, когда на сферу Лиона поступил вызов.
   - Лион! - послышался знакомый и взволнованный голос. - Вы там как, заняты?
   - Не сильно. - коротко махнув мне, Лион развернулся и направился к выходу из кафе. - Что-то случилось, Гранн?
   - Ещё как! - воскликнул тот. - Помнишь, мы вам с Анриелем следы показывали, от какой-то драки? И после мы ещё рассказывали, что там был какой-то монстр и что он охотится по ночам на...
   - Помню, помню. - перебил его Лион. - Дальше-то что?
   - Его, похоже, видели. Засветился на окраине города, перед производственными территориями. Это граница нашего сектора, мы как раз едем туда, а ваш район совсем рядом. Присоединитесь?
   - Да, мы едем. Бригады вызвал?
   - Пока нет. - Гранн запнулся. - Всё же есть вероятность, что там выяснял отношения кто-то из местных. Не знаю, стоит ли...
   - Адрес! Куда ехать? - мы уже были в автомобиле. Лион втиснул сферу в округлое крепление и завёл двигатель. - Это где-то на севере, да?
   - Большая Генераторная улица, дом с номером девятнадцать.
   - Мы недалеко. - обрадовался Лион. - Едем!
  И мы поехали. Взвизгнув колёсами, автомобиль тронулся с места. Я явственно услышал глухое взрёвывание демона, заключённого в недрах машины. На панели рядом с рулём засветился мистический символ.
   - Держись. - сказал Лион, вцепившись в руль и следя за дорогой. - Поедем в ускоренном режиме.
  Громко сигналя, мы понеслись по городским улицам.
  
   - Это здесь. Вон они!
  Утопив педаль тормоза в пол, Лион лихо остановил разогнавшийся автомобиль у обочины, в паре метров от машины третьей группы. Выбравшись наружу, мы поздоровались с товарищами. Я осмотрелся.
  Солнце уже успело скрыться за зданиями, так что обширная область неба потемнела и на улицу опустились летние сумерки. Проезжая часть была пустой. С другой стороны дороги были видны заборы и домики в семь-десять этажей, а с этой теснились многочисленные цеха различных размеров. Внутрь производственных территорий уводили узкие изгибающиеся проулки и улочки.
   - Где тварь? - спросил Лион.
   - Как раз выясняем. - ответил Гранн и показал на устройство с выпуклым экраном в руках у другого охотника. Кажется, его звали Релас. Да, точно, вспомнил. Коллег Гранна зовут Санк и Релас. - Мы с вами приехали почти одновременно, только выбрались. Сейчас просканируем район и посмотрим, есть ли тут какая активность.
   - Пока что тихо. - сказал Санк.
   - Это ненадолго. - Релас покрутил пару небольших ручек на корпусе сканера. - Сейчас сделаю настройку почувствительней и...
  Откуда-то из глубины построек раздался глухой крик. Потом последовали треск и негромкие хлопки. Мы подняли головы и принялись осматриваться.
   - Откуда это?
   - Непонятно. Тут столько стен, эхо, к тому же...
  Сканер в руках Реласа запищал, а на его экранчике высветилась схема из множества линий и огоньков.
   - Есть! - воскликнул Релас, рассматривая изображение. - Это близко! Нам чуть дальше и направо, между цехами!
  Послышался новый вскрик, и мы бросились бежать вдоль улицы. Пробежав мимо обшарпанного блекло-белого забора, мы повернули и продолжили движение по небольшой улочке между корпусами. Что же, мы на верном пути - источник звуков находился явно где-то впереди нас.
  Миновав пару небольших поворотов, мы выскочили на широкий ровный участок между высоких стен. Откуда-то сверху и сбоку лился тусклый свет от старых прожекторов, установленных на крышах построек. А внизу, на улочке находилось то самое существо, за которым столько охотились наши коллеги.
   - Ох ты ж ч... - подавился возгласом Релас, а Гранн коротко выругался, рассматривая открывшуюся картину. Лион и Санк извлекли разрядники и мы рассредоточились в стороны, чтобы не оказаться на линии возможного удара всем сразу.
   - Ох, не подвело меня нехорошее предчувствие. - сказал Санк, оглядываясь на нас вытаращенными глазами. - Как же я такие случаи ненавижу!
  
  Поверхность улочки была залита кровью, над которой вилось прозрачное зеленоватое пламя, у стен валялись растерзанные человеческие тела. На земле лежали несколько ножей и какие-то длинные инструменты, а посередине всего этого возвышалась человеческая фигура.
  Человек был высоким и худощавым, если не сказать тощим. Одет он был во что-то среднее между халатом и комбинезоном, широкие рукава которого переходили в районе локтей в плотные обмотки. С пояса свисали тканые ленты, густо покрытые некими сложными рисунками. Вместо лица у него было расплывчатое белое пятно, постоянно пестрящее мелкими изменениями и разводами. Ладони его разведённых в стороны рук окружало сияние, в воздухе слышался странный вибрирующий звук.
  Противник стоял к нам почти спиной, вполоборота, и сейчас медленно, словно недоуменно, оглядывался.
   - Это вообще человек? - спросил Релас.
  Мы осторожно приближались к странному заклинателю. Я заметил, что горящая прозрачным пламенем кровь словно испаряется, а тела жертв у стен распадаются, исчезая прямо на глазах. Кажется, я уже видел однажды нечто подобное. В тот раз, правда, мы с Аннишем наблюдали разложение тел монстров под влиянием солнечного света... Но визуально процессы были очень похожи.
   - Немедленно прекратить магическое воздействие! - громко сказал Гранн. - Служба СКД! Ты понимаешь наш язык?
  Заклинатель слегка опустил руки и наклонил голову набок. Марево на месте его лица дёрнулось и мы услышали его ровный глубокий голос. Незнакомый язык звучал размеренным речитативом, словно молитва, а странный звук на заднем плане сделался прерывистым.
   - Замолчи и опусти руки! - почти прокричал Гранн, нацеливая разрядник на заклинателя. - Повторять не буду.
  Заклинатель замолк. Он всё ещё стоял к нам боком, почти спиной, и держал руки разведёнными в стороны. Его ладони продолжали светиться, а от подошв ног по земле расходились мелкие волны прозрачного огня, уничтожавшие останки погибших.
   - Вы можете уходить. - внезапно сказал он. - Я сохраню ваше существование прежним. Бегите.
   - Наглец. - одобрительно пробормотал Лион.
   - На землю! - со злостью в голосе приказал Гранн, а Санк и Релас сформировали перед собой вязи обездвиживающих арканов.
  Заметив их движения, заклинатель переместился в сторону стремительным прыжком, после чего быстро обернулся вокруг себя и замер в красивой и явно боевой стойке. Одна его рука была протянута к нам, а другую он согнул в локте и отвёл назад.
   - Стойте, стойте! - закричал Лион. - Осторожно, кажется он...
  Сверкнула яркая вспышка, по ушам ударил громкий треск. Пространство рядом с заклинателем прочертила яркая ветвящаяся молния, между ней и стенами зазмеились многочисленные мелкие разряды. Длинный канат молнии исчез, превратившись в искрящийся сияющий посох в руке нашего противника. Между посохом и телом заклинателя мерцали яркие искры, а в воздухе протягивались редкие и острые ручейки энергетических разрядов.
  Я на какое-то мгновение просто замер, совершенно ошалев от увиденного. Да как, чёрт возьми, такое вообще возможно?! Даже Тальниир не смог бы позволить себе подобного, а он один из сильнейших воинов аррфов! Нельзя просто так брать и создавать оружие из чистой энергии, это требует таких колоссальных затрат силы, что просто прикончит того, кто пытается это сделать! Кто этот маг такой?!
  Мы атаковали друг друга одновременно. Лион ударил силовыми линиями и какой-то вязью, а Гранн с товарищами слитным залпом выстрелили из разрядников. Я швырнул вперёд вязь перелива, а потом понял, что искрящийся разрядами посох летит прямо в меня и едва успел выставить перед собой щит. "Как он бросил свой посох?" - мелькнула у меня мысль. - "Нельзя контролировать подобное образование без постоянного контакта!"
  Но заклинатель смог. Оставляя в воздухе сияющий след, вращающийся посох разбился о мой щит и в пространство вокруг ударили многочисленные мелкие молнии. Сверкнула вспышка, во все стороны ухнула волна воздуха. Я успел почувствовать, как выставленная вперёд рука онемела, а потом инстинктивно прыгнул в сторону, перекатываясь и постоянно меняя позицию.
  Да, с этим противником так просто не совладать.
  Затрещали частые разряды молний, яркие вспышки следовали одна за другой, а магические удары оставляли на стенах вокруг нас подпалины и глубокие сколы. Охотники метались из одной стороны в другую, стараясь не мешать друг другу и не переставая били по заклинателю магией. Вплотную к нему было не подойти - его посох из молний мог убить любого из нас при первом же контакте, а незнакомый маг крутил его просто с умопомрачительной скоростью. Мало того, он мог управлять его движениями и бросался им совершенно спокойно. Брошенный посох бил в препятствие и сразу же возвращался назад, оказываясь в руках у своего хозяина.
  Первым пострадал Релас. Заклинатель отвлёк нас броском посоха и сумел оказаться рядом с охотником, одним стремительным движением сбив того с ног и приложив о разбитую поверхность соседней стены.
  После этого он буквально запрыгнул на эту стену и оттолкнулся от неё, оказавшись в воздухе и вращая посох вокруг себя. Яркий разряд хлестнул меня по руке, оставив длинный и ожог и вызвав яркую волну боли.
   - Ах ты дрянь!
  В этот момент мы с Лионом одновременно использовали зеркальные иллюзии и "ударные фантомы", которые и решили дело. Не знаю, почему мы сразу не поступили подобным образом...
  Увидев вокруг себя нескольких одинаковых охотников, заклинатель на секунду замешкался и это оказалось для него фатальным. Силовые нити захлестнули его конечности, а магические арканы опутали с ног до головы. Его посох сверкнул длинной молнией и исчез с громким хлопком, а сам обездвиженный маг задёргался, сопротивляясь нашему воздействию.
   - Держите его, держите! - закричал Гранн.
  Вокруг заклинателя закрутились настоящие тросы из силовых линий, но он всё ещё держался, оставаясь на ногах и создавая магические искривления пространства вокруг себя. Чёрт! Да как он такое делает?!
  И тут ему снова удалось меня удивить. Не только меня, впрочем - того, что произошло, не мог бы ожидать никто.
  Расправив плечи, заклинатель запрокинул голову назад и сделал быстрое движение руками, просто стянув часть силовых линий в свои ладони. После чего он прокричал что-то на незнакомом нам певучем языке и... взорвался. Земля под ногами дрогнула, меня и остальных охотников ослепило ярчайшей вспышкой, а в небо, как нам рассказали позже, поднялся такой столб света, что его было видно с другого конца города.
  Меня подбросило и я упал на землю. Кажется, рядом со мной тоже кто-то свалился. Я почувствовал это, но не мог утверждать ничего конкретно - я был оглушен и ослеплён. В ушах у меня стоял тонкий гул, а всё тело покалывало, словно оно затекло и онемело. Я ощущал сильную слабость и дезориентацию, и не мог полностью контролировать свои движения. Кажется, кто-то пытался мне что-то сказать. Я уже начал отвечать, что ничего не слышу, но не смог расслышать собственного голоса. Ох... Вот же! Что это такое сейчас было?
  
  Не знаю, сколько времени мы приходили в себя. Не слишком долго, потому что смогли подняться на ноги ещё до появления других охотников и нескольких оперативных бригад. Но сначала мы просто лежали кто где упал и часто моргали, пытаясь избавиться от ярких бликов в глазах. В пространстве между разбитыми стенами мерцали светлые точки, медленно оседая на землю подобно снегу. На поверхности улочки между нами осталась небольшая воронка с обугленными и оплавленными краями, а всё вокруг было покрыто чёрными разводами и следами от электрических разрядов.
  
   - Вы как такое устроили?! - воскликнул Фарм, ошарашено осматривая то, во что превратилась узкая улочка. - Все хоть целы?
  Он появился на месте в числе первых и сразу же бросился к нам, вглядываясь в лица и присматриваясь к одежде. Судя по всему, вид у нас был ещё тот.
   - Так что здесь произошло? Парни, не молчите!
  Мы принялись рассказывать о случившемся, начиная со звонка дежурного и заканчивая самоубийством фанатичного заклинателя.
   - Вот, значит, куда исчезала кровь и всё остальное. - покачал головой Фарм. - Он просто уничтожал все следы при помощи магии.
   - Зачем оно ему было надо, интересно? - спросил Релас. Он стоял, прислонившись к стене и осторожно массировал плечо. - Кого он тут убивал?
   - Шпану местную, разумеется. - ответил Фарм. - Кого же ещё? Вспомни статистику, Рел. Очевидно, что этот странный маг считал себя чем-то вроде карателя. Забирался в глухие переулки и уничтожал всех, кто вёл себя агрессивно.
   - Похоже на правду. - кивнул Лион. - Нам-то он сказал убираться, психопат великодушный.
   - Всё же это был фанатик, а не монстр. - протянул Гранн. - Жаль, что я оказался прав. С монстром нам было бы проще.
   - Ну, не скажи. Монстр убивал бы всех подряд, а этот, гляди, даже приносил пользу обществу.
   - Может, не надо было его убивать? - спросил я. - Если он...
   - Так мы его и не убивали! - воскликнул Гранн. - Связали только и взяли бы живым, если бы не это его самоуничтожение. С-скотина, столько времени и сил впустую ушли!
   - Настоящий фанатик. - согласился Лион. - Кстати, кто-нибудь понял, что он такое напевал, когда мы появились? На молитву было похоже...
   - А чёрт его знает! Может, это она и была. Кто их разберёт, этих фанатиков.
   - Откуда он, интересно, взялся? - задумчиво спросил молчавший до этого Санк, разглядывая оплавленные следы на разбитом асфальте. - Наверняка ведь переселенец.
   - Определённо. - согласился с его предположением Фарм. - Хорошо ещё, что он был один.
   - А он был один?
  Фарм запнулся и посмотрел на меня.
   - Думаешь, что...
   - Да один он был. - махнул рукой Гранн. - Точно. Если бы в нашем секторе таких магов было двое, следов было бы значительно больше. Да и вместе они были бы, в любом случае. Верно я говорю?
  Лион пожал плечами:
   - Пожалуй.
   - Ладно. - сказал Фарм, хлопнув ладонями. - Ваша смена на сегодня закончена. Расходитесь давайте, приводите себя в порядок. Видели бы вы, на что вы сейчас похожи...
  Охотники рассмеялись.
  - В первый раз, что ли?
  Попрощавшись с Фармом и остальными коллегами, мы с Лионом вернулись в автомобиль и отправились в СКД, на отдых.
  
  
  Глава 11. Загадки и перестрелки.
  
  Ожог на руке заживал у меня ещё около недели. Глядя на мою перевязанную руку, другие охотники шутили, что наша работа оставляет на нас следы в буквальном смысле. А я посмеивался вместе с ними, но про себя думал, что в следующий раз буду вести себя осторожнее. Не хватило ещё покалечиться до того момента, как получится обнаружить проход в Ринн. Совсем было бы замечательное дело...
  Наступил Июль. Моя карта с отметками стала совсем пёстрой и я наконец понял, какие из отметок интересуют меня более остальных. Мигрирующие аномалии и, главное, локальные врата. Спонтанные переходы, которыми пользовались твари из Гарда, меня уже не интересовали. Причина одна - пространственные аномалии встречаются нечасто, но при этом могут быть предвестниками открывающихся порталов. А это, очевидно, таит в себе немалые перспективы.
  Локальные врата - образования вообще третьего сорта, но... врата есть врата, согласитесь. Если в каком-то районе подобные проходы в Гард встречаются чаще, чем в остальных, то, может быть, там же отыщется и проход в Ринн? По крайней мере, я рассуждал именно так и рассуждения эти уводили меня на противоположный берег Вирны, в объятия сектора девятой группы. Коллеги из этой группы были людьми открытыми и общительными, но наши графики не совпадали, из-за чего я виделся с ними преимущественно по утрам, в общем зале. Конечно же, я расспрашивал их и там, но времени для разговоров катастрофически не хватало.
  В итоге я принял решение проконсультироваться со старыми знакомыми - Дженомом и Никсоном, а они, узнав, что именно меня интересует, познакомили меня с заклинателем из Академии по имени Рейнкорн. Заклинатель оказался немного угрюмым, но зато отнёсся к нашей беседе с большим интересом и рассказывал о своей работе весьма увлечённо. "Точная механика формирования подобных образований для нас пока не ясна. - говорил он, подразумевая порталы. - Но о некоторых аспектах мы можем догадаться и так..."
  К сожалению, львиная часть его знаний о локальных вратах Гарда и стихийных пробоях в соседние миры была сугубо теоретической. Рейнкорн знал о том, что всесторонние исследования этого вопроса проводились раньше и проводятся прямо сейчас, но результаты такой работы не афишировались. Впрочем, из разговора с ним и оперативниками я в любом случае узнал много нового и любопытного. Жаль только, что не всё из услышанного имело для меня практическое значение.
  Свой интерес в области сообщения с другими мирами и Гардом я объяснял окружающим так - если получится обнаружить взаимосвязь между появлением порталов и особенностями геомагического поля в Онсбурге, то это существенно облегчит нашу работу. Услышав подобное объяснение, мои товарищи качали головами и рассказывали мне о том, что Академия уже занималась подобными изысканиями, и не раз. "Идея, безусловно, хорошая. - говорили они. - Только ты ничего не найдёшь. Пытались ведь уже, и неоднократно. Нет тут никакой взаимосвязи, Анриель, и быть не может. А если и есть, то так просто её не обнаружить. Нужны какие-то новые данные, может быть даже новый подход к вопросу. Что-то принципиально другое".
  И только Лион догадался, чем я занимаюсь в действительности.
  
  Было тринадцатое Июля, последний рабочий день перед выходным и тренировкой. Мы осматривали территорию небольшой пятиуровневой стоянки, на которой были замечены какие-то аномалии. Искривления в воздухе, тени, шёпот невидимок и полупрозрачные образы - что-то такое.
  Мы побродили немного по этажам, заглядывая даже под стоящие в отсеках автомобили, а потом спустились на первый этаж, где располагалась кабинка с охранником.
   - Не очень понимаю, что происходит. - сказал я. - Можно было бы подумать, что ему показалось, но ведь это уже не в первый раз и его коллеги тоже временами видят что-то непонятное. Может быть, тут какое-то утончение ткани мира и с той стороны что-то...
  Лион фыркнул:
   - У тебя всё сводится к порталам и переходам, Анриель. Не делай из этой области культа.
   - Не буду. - улыбнулся я. - Просто интересно, что...
   - Ты ведь не остановишься, да? - спросил Лион.
   - В смысле? - не понял я.
  Лион вздохнул и медленно выдохнул, проведя ладонью по лысине.
   - Я понимаю, почему ты это делаешь, Анриель. - сказал он, внимательно посмотрев на меня. - Многие из образованных переселенцев пытаются разобраться в этом деле. Исследуют области переходов, экспериментируют, собирают информацию откуда могут, расспрашивают... Здесь, конечно, не место для подобного разговора, но тянуть дольше я уже не хочу. Я же вижу, что твой случай особый. Ты не просто интересуешься чем-то новым, одновременно мечтая найти дорогу домой, ты занимаешься планомерными исследованиями. Систематизируешь полученные знания, последовательно осматриваешь город, изучаешь схемы, анализируешь планы районов. Тратишь всё свободное время на поездки по городу. Ведёшь себя словно одержимый.
  Сказав это, мой напарник замолчал. Я тоже ничего не говорил, а ждал, когда он закончит.
   - Ты уйдешь. - сказал наконец Лион. - Не знаю, что у тебя там произошло в действительности, в твоём мире, что ты с такой настойчивостью продолжаешь искать проход в этот Ринн, но... Что-то мне подсказывает, что ты не остановишься и будешь копать до того момента, пока не исчезнешь. Ты здесь лишь временно. И компания твоя будет для меня недолгой. Не то, чтобы меня это задевало, но...
  Теперь уже вздохнул я. Н-да... Кажется, он на меня обижен. Ну вот и что ему на такое ответить?
   - Лион...
   - Скажи мне во что. - перебил меня Лион, пристально посмотрев мне в глаза. - Это действительно так важно? То, что там происходит? То, из-за чего ты не сдаёшься и с маниакальной настойчивостью ищешь этот несуществующий проход?
  Я кивнул.
   - Да.
   - Семья, верно? - Лион прищурился. - Те, кто для тебя дороже всего, остались там, я правильно понял? Не думаю, что ты так стараешься ради какой-то собственной выгоды.
  У меня даже горло на мгновение перехватило, когда я это услышал. Чёрт подери... А ведь Лион, пожалуй, прав. Тальниир и прочие аррфы стали для меня настоящей семьёй. Даже Анниш, который для меня что-то среднее между отцом и старшим братом. Я никогда не думал о них в таком свете, но... Не считать же мне своей семьёй наставника Марто и прочих мастеров из Таниима, лгавших мне всё моё детство и рассказывавших невнятные небылицы об истории нашего собственного народа!
   - Анриель. - Лион положил руку мне на плечо и тем выдернул из состояния задумчивости. - Извини. Вижу, что твои воспоминания не из лёгких. Только я затеял весь этот разговор не из любопытства.
   - Тогда зачем?
   - Для меня нет никакой радости в том, что ты можешь вскоре исчезнуть. Потому что снова появится перспектива присоединения к уже сформированной группе. Да и вообще... Поэтому я должен был убедиться, что причина для твоих поисков действительно настолько серьёзная.
   - Неужели уже убедился? - усмехнулся я. - Так быстро?
   - Ты просто не видел своё лицо со стороны. - ответил Лион. - В тот момент, когда я догадался о семье. А для меня большего доказательства и не нужно. Мне самому в этом плане повезло, меня с Осмаором ничего существенного не связывает. Ну, кроме сентиментальных воспоминаний, само собой. Знаешь, я ведь...
   - А, вот вы где!
  С этим возгласом к нам подошёл охранник.
   - Нашли что-нибудь? - спросил он.
   - Нет. - ответил Лион. - Тишина. А что конкретно вы видели, повторите?
   - 'Видел' я в прошлом месяце. - ответил охранник. Немолодой уже дядька, лет эдак шестидесяти, он то и дело подкручивал пальцами длинные усы и более всего походил на стражника-ветерана. - А на этот раз только слышал, шёпот. Ну, или голос, только очень тихий. На каком-то языке, которого я не знаю. Такое, знаете, бормотание, как из радиомера, на минимальном уровне громкости.
  "Радиомер, - припомнил я. - Прибор, передающие голосовые сообщения различных станций. Удобная штука!"
   - И наблюдалось это на разных этажах? - уточнил Лион.
   - Да. - охранник кивнул. - Я два раза в день включаю автомат-систему и делаю обход, на всякий случай. Вот сегодня во время первого такого обхода и услышал...
   - Сейчас здесь тихо. - сказал я, оглядываясь. - Обычные помещения, ничего лишнего.
  Дядька пожал плечами.
   - Как и раньше. - ответил он. - Я после первого случая подумал, что с ума схожу, а потом и коллеги такие же штуки видеть и слышать начали.
  
  Закончив с осмотром стоянки, мы вышли из здания и направились к автомобилю, который оставили в соседнем квартале.
   - Так я вот что хотел сказать. - начал Лион, когда мы ступили на тротуар. - Не занимайся своими исследованиями в одиночку. На каком-то этапе тебе определённо понадобится помощь - тогда зови. Ночью или днём - не важно. Помогу чем смогу. Вдвоём в любом случае будет проще.
   - Хорошо. - кивнул я. - Так и сделаю. А что ты думаешь про этот вызов?
   - Был здесь уже пару раз. - припомнил Лион. - Но что они тут слышат и почему - не знаю. Причины так никто и не установил, можем только вот так вот контролировать время от времени. Приезжали как-то заклинатели, обшарили всё, что только могли, до самого фундамента. Пусто.
   - Вообще ничего?
   - Вообще.
   - Странно как-то. - мы подошли к месту пешеходного перехода и остановились в ожидании разрешающего сигнала. - Как такое вообще может получаться? То тени подвижные, то голоса?
   - Да кто ж его знает. - поморщился Лион. - Место самое обычное, как и здание. Их таких по всему городу сотни. Но вот конкретно этому не повезло, словно прокляли. Хорошо ещё, что это не жилой корпус! Представляю, сколько тогда было бы забот с его обитателями...
  Перейдя дорогу, мы двинулись вдоль улицы и принялись обсуждать, где бы нам пообедать. В этот момент сфера Лиона ожила.
   - Группа пять, как слышите? - послышался уже хорошо знакомый голос дежурного.
   - Отлично, Дан. - ответил Лион, сняв сферу с пояса. - Что у нас?
   - Оперативники просят проверить одно хранилище, это на границе вашего района. Но работа не срочная, может подождать. Что решите?
   - А что за хранилище? На предмет чего проверять?
   - Здание бывшей стоянки, переделанное под складские боксы. Там семь этажей, забитых заготовками для различной техники. Корпуса, детали - что-то такое.
   - Так что там смотреть-то?
   - Проверка на предмет гнезда крикунов. Пару дней назад там был небольшой инцидент, совсем рядом, и несколько тварей скрылись. Есть вероятность, что они могли забраться куда-то внутрь, нужно посмотреть, чтобы ничего не было.
  Мы подошли к автомобилю и уселись внутрь.
   - Не понял, - сказал Лион, закрывая дверь. - А соседние здания уже осмотрели?
   - Какие-то - да. - ответил дежурный. - Но там много складов, почти везде стоят контролирующие системы, там крикуны задерживаться не будут. Зданий без защиты около десятка и одно аккурат на вашей территории.
   - Мы едем. - решил Лион. - Нет смысла оставлять это на потом. В любом случае ничего другого сейчас нет.
  Узнав адрес и закончив разговор, он запустил двигатель и посмотрел на меня.
   - Что скажешь?
   - Везёт нам сегодня на стоянки. - сказал я. - Пусть даже и переделанные. Что ж, поехали. Много времени не займёт.
  Мы отъехали от обочины и влились в поток автомобилей.
   - Кто такие крикуны, помнишь?
  Я усмехнулся:
   - Обижаешь, Лион. Небольшие твари с толстой шкурой, имеют серповидный клюв и одиннадцать глаз, быстро передвигаются по стенам и любят гнездиться в затенённых уголках. Жрут всё подряд, не брезгуют мертвечиной. Всё верно?
   - Ты сейчас половину адского бестиария описал. - рассмеялся Лион. - За исключением разве что клюва.
   - Ах, да - название этот вид получил за способность издавать звуки любой частоты. Чем и представляет опасность при встрече.
   - Хорошо ещё, что они трусливы и орать начинают только после того, как их окончательно загнали в угол. - заключил Лион. - Так что используем поглощающие барьеры и бьём только на поражение.
   - Если встретим.
  Лион, вращая рулевое колесо, кивнул.
   - Конечно. Если встретим.
  
  Добравшись до нужного здания, мы оставили машину на противоположной стороне улицы и перешли дорогу. Строение располагалось в глубине квартала, где жилых домов не имелось и движение на проезжей части почти отсутствовало.
   - Это здесь? - я поднял голову и посмотрел на здание. Высотой в семь этажей, оно привлекательностью не отличалось. Изначально его этажи были открытыми, но позже все проёмы забрали широкими щитами, так что теперь создавалось впечатление, будто здание заброшено и забыто. - Такое чувство, будто отсюда все уехали, а окна просто заколотили.
   - Ну а что ты ожидал здесь увидеть? - спросил Лион. - Не весь Онсбург такой же красивый, как в центре, есть и такие вот промышленные районы. Вспомни ту улицу с фанатиком, которая Генераторная - сплошные корпуса и заборы.
   - Там хотя бы жилые дома были. - возразил я. - И зелень. А тут одни стены с пыльными окнами и даже на улице никого.
  За нашими спинами по дороге прогрохотал грузовик, покачивая раскрашенными бортами.
   - Ну вот, - кивнул на него Лион. - А говоришь 'никого'. Ладно. Пошли поздороваемся с персоналом.
  Подойдя к серым грязным дверям, расположенным рядом с приоткрытыми воротами, за которыми виднелась большая машина, мы прошли в небольшой холл, погруженный в полумрак.
   - Да-аа... - протянул Лион и от звуков его голоса пошло гулять тихое эхо. - Снаружи это смотрелось несколько поновее.
  Пол был выложен вытертыми каменными плитками, а на крашеных стенах застыли пылевые разводы. На стене сбоку светился огонёк системы сигнализации и оповещения, под потолком виднелись линии разнокалиберных кабелей.
   - И где все? - спросил Лион. - Эй, здесь кто-нибудь есть?
  Подождав несколько секунд ответа, он оглянулся на меня и двинулся дальше.
   - Ладно, пойдём посмотрим... А, вот он, пост. Смотри, Анриель.
  Но на посту охраны никого не оказалось. Дверь в небольшую комнату была приоткрыта, из-за неё пробивалась полоска желтоватого света. В самой комнате стояли парочка шкафов и широкий стол, на котором были разложены регистрационные журналы.
   - Они что, всё на бумаге записывают? - спросил Лион, недоуменно осматриваясь. - Шкафы, папки, листики...
   - А что не так-то? - не понял я. - Мы свои отчёты тоже на бумаге записываем, да и ...
   - Я не об этом. - махнул рукой Лион. Пройдя к столу, он просмотрел записи в верхнем журнале. - Просто сейчас все логистические операции, как правило, пропускаются через автоматизированные системы, а вовсе не записываются вручную. Не будешь же ты сам подсчитывать, какое количество и какого товара тебе пришло. Тут же целый штат из сотрудников содержать придётся!
   - Да? Ну, ладно. - я пожал плечами. - В любом случае, не вижу ничего необычного. Может быть, это самый старый их склад и здесь все работают по старинке. Люди-грузчики вместо демонов и ...
   - Да чёрт с ними, с грузчиками. - сказал Лион и посмотрел на меня. - Охранники-то где?
  Я кивнул в сторону двери.
   - На обходе?
   - Так далеко, что даже не услышали, как я их звал? В таком-то задании?
  Теперь в сторону двери посмотрели мы оба. Было тихо, в жёлтом свете старых ламп медленно кружились оседающие пылинки.
   - Думаешь, крикуны здесь? - спросил я.
  Лион пожал плечами.
   - Возможно. Если охранник услышал тварей и имел глупость подобраться вплотную к гнезду, то... Всё, что угодно могло случиться.
  Мы переглянулись.
   - Идём. - сказал Лион. - Поднимемся выше, посмотрим. Может быть, здесь и нет никаких крикунов, а люди действительно на обходе где-нибудь наверху.
  Выйдя из комнаты охраны, мы без труда отыскали широкую лестницу, ведущую на верхние этажи.
   - Давай-ка потише. - предложил я, осторожно заглядывая вверх по лестнице. - Исключительно на всякий случай.
  Лион проследил за моим взглядом и кивнул:
   - Согласен. Не нравится мне эта стоянка...
  Магические щиты и иллюзии мы не использовали - крикуны могли почувствовать их применение и забиться куда-то в недосягаемые места. Поднявшись на второй этаж, мы оглядели ряды ящиков и коробок, сложенных у стен высокими пирамидами, а потом двинулись дальше. Несколько раз мне показалось, что я различал какие-то шорохи, но каждый раз они не повторялись и я почти уверился, что это мои фантазии.
  Впрочем, в здании определённо что-то было не так. Конечно, это самый обычный резервный склад и тут не должно быть рабочей суеты и суматохи, но... куда, черт подери, могла подеваться охрана? Не сожрали же их эти крикуны, в самом деле? Или... всё же сожрали? Или... или это были вовсе не крикуны?
   - Может быть, сообщим о происходящем сразу? - еле слышно поинтересовался я у Лиона, когда мы добрались до пятого этажа. - Здесь же явно что-то не так.
   - А что именно, Анриель? Если мы будем сообщать о каждом непонятном случае и с ходу вызывать оперативные группы, то...
   - Да, Лион, мы и в прошлые разы думали точно так же. И к чему это потом привело?
   - Ладно. Сейчас.
  Двинувшись вперёд, Лион тихо прошёл на середину обширного помещения, где было составлено множество коробок, некоторые из которых были аккуратно распакованы.
   - Непонятное что-то. - сказал он. - Смотри, тут словно что-то искали. И непохоже, чтобы это делали крикуны.
   - Следов драки нет. Коробки не повреждены. Может, тут работал кто-то из сотрудников? Услышали тварей, позвали охрану снизу...
  Взглянув на меня, Лион обвёл хмурым взглядом ряды пандусов и коробок.
   - И что потом? Куда они все исчезли?
  Я тоже посмотрел на завалы из ящиков. Тусклые лампы на потолке освещали пространство внизу весьма скудно и этаж окутывала лёгкая дымка полумрака.
   - Зовём наших. - решил наконец Лион. - Только сначала сделаем вот что. Выставь-ка щит, исключительно на всякий случай. Сейчас просканирую здесь всё расширяющимся арканом, может быть что-нибудь прояснится.
   - Готовимся к обороне, да?
   - Конечно. - кивнул Лион. - Если твари почувствуют и нападут, значит будем отбиваться. Не думаю, что сюда забралось что-то особенное.
  Одновременно с полупрозрачным щитом, развернувшимся в воздухе вокруг нас, в потолок и стороны ударила невесомая волна сканирующей вязи. Пространство этажа на мгновение подёрнулось рябью, а Лион застыл, удивлённо уставившись в пространство. Что же он такое, интересно, почувствовал, что у него такое лицо?
   - Что там?
  Лион посмотрел на меня с каким-то странным выражением.
   - Здесь всё гораздо интереснее, Анриель, - сказал он. - И дело вовсе не в крикунах. Так. Действовать надо быстро.
  Подняв левую руку, он нажал на небольшой амулет, вставленный в ремешок наручных часов.
   - Маяк неотложной поддержки? - удивился я, непроизвольно повышая голос. - Лион, да что тут...
   - Их грабят.
   - Кого?! - не понял я. - В каком смысле - грабят?
  
  За высоким штабелем из деревянных ящиков, который располагался сбоку от нас, послышалась какая-то возня.
   - Эти барагозники догадались. - услышал я чей-то голос и тут же раздался крик, эхом отразившийся по помещению. - Эй, ты, чопарь сообразительный! Не искушай судьбу, проваливай к своим чертям! Не твоего тут ума дела происходят!
  Схватив меня за рукав, Лион бросился в сторону. Сорвавшись с места, мы укрылись за нагромождением небольших контейнеров. И вовремя - рядом с тем местом, где мы только что стояли, со звонким стуком что-то ударило. Одновременно раздался громкий хлопок, одну из коробок подбросило и частично порвало, по полу разлетелись какие-то мелкие запчасти и винтики.
  Вот это неожиданность! Нет здесь никаких крикунов или прочих тварей из Гарда! Сюда забрались вовсе не демоны, а самые обыкновенные люди. Грабители! Похоже, на складе хранится то, что может немало стоить... Повезло же нам с ними столкнуться в это самое время, а? Кстати, а чем это так попало в коробку?
   - Тут около десятка идиотов. - проинформировал меня Лион. - И будь осторожен, у них оружие. Кажется, что-то из огнестрельного.
  Достав разрядник, он громко сказал:
   - Положите оружие на пол и встаньте у стены. Обещаю, что в таком случае никто не пострадает.
   - А, щас ты разбежался, копылина копратая!
  В стопки коробок и ящиков по разным сторонам от нас пришлось ещё несколько попаданий из того самого оружия. Взметнулись деревянные щепки, один из штабелей коробок с глухим грохотом развалился. Да из чего они там такого стреляют, чёрт бы их подрал? Уж больно действенно.
   - Они нас не видят. - сказал Лион и убрал разрядник обратно. - Стреляют вслепую. Похоже, даже не заметили, куда мы спрятались.
   - Может, перебьём? - спросил я. Действительно, это казалось самым быстрым и элементарным решением. По нам стреляли, значит мы имели право применять все средства из своего арсенала. Не ждать же нам, пока они догадаются где мы и их стрельба не станет прицельной?
   - Нельзя. - Лион поморщился. - Вопросов потом не оберёшься. Лучше просто уйдём.
   - Как скажешь.
  Решив не спросить - а сейчас было не время для препирательств - я развернул вокруг нас марево иллюзии и мы двинулись вбок, оказавшись в проходе между высокими рядами коробок. Н-да уж, это центр этажа был свободен, а здесь начинаются настоящие лабиринты! Я посмотрел на окружающее Взглядом, но он не давал мне значительных преимуществ в такой ситуации, и я просканировал пространство перед нами соответствующей вязью. Вот Дка... чёрт! Откуда они взялись?!
   - Впереди, двое!
  Услышав это, Лион дёрнул меня в сторону и откатился вбок, скрывшись из виду за квадратным ящиком.
  'Зачем прятаться-то?' подумал я и выставил перед собой усиленный щит, заметив, как из-за угла впереди вываливается человек в тёмной одежде и вскидывает перед собой какой-то продолговатый предмет. Мелькнула мысль, что это не пистолет, а что-то более крупное. Неужели какой-то усиленный вариант разрядника? Ничего, магический барьер сможет выдержать и не такое. А потом посмотрим, кто кого.
  Прогремел выстрел, по ушам ударило гулкое эхо. Прямо передо мной что-то сверкнуло, а затем врезалось в выставленный барьер с такой силой, что меня отбросило назад и я врезался спиной в стену из коробок. Медленно покачнувшись, груда упаковок рухнула вниз, немедленно развалившись во все стороны. Меня завалила целая лавина из коробок, и причём довольно тяжёлых. Одна из них ударила меня по скуле и, судя по ощущениям, изрядно содрала кожу на щеке. Я озверел. Чтобы какая-то вороватая тварь швыряла воина Аррфов в груду коробок?!
   - Affarim narras!
  Я сплёл вокруг себя густую сеть ударной вязи, привязал её к возвратному взору и отпустил. Всё это заняло какие-то доли секунды, после чего от меня во все стороны ударила упругая волна и груды упаковок с грохотом разлетелись по всему помещению. Вокруг моментально образовалось пустое пространство. Стены из складированных коробок развалились, смешавшись и скрыв под собой стрелка и его незадачливого товарища. Помещение наполнилось эхом и гулким грохотом падающих ящиков.
   - Анриель, прекрати здесь всё разносить! Что на тебя нашло вообще? - Лион появился откуда-то сбоку и схватил меня за руку. - Меня чуть не завалило! А... Вот оно что. Здорово тебя поцарапало.
  Оп-па. Чёрт. Применяя ударную магию, я совсем позабыл о том, что Лион находится в прямом смысле слова в двух шагах. Хорошо, что он сумел защититься.
   - Извини, Лион. Не ждал, что их оружие окажется таким мощным. - я посмотрел на груду коробок. - Где оно там, кстати?
   - Завалило вместе с хозяином. Ты в следующий раз предупреждай, когда такие катаклизмы соберёшься устраивать.
  Над завалом из упаковок светился выход на внешний балкончик, дверь туда была сорвана с петель и сейчас застыла в перекошенном состоянии, упираясь в балконное ограждение.
  Вот, значит, откуда пришли эти двое - с балкона.
  Сформировав вокруг себя усиленный барьер, я повернулся к напарнику.
   - Добьём остальных или просто выйдем отсюда?
   - Уходим. - махнул рукой Лион. - Нам и так с владельцами разбираться придётся, почему на складе такой разгром. Впрочем, это можно списать на деятельность грабителей. Их с той стороны ещё...
  Сплетя сканирующую вязь, Лион запустил её вдоль помещения.
   - Анриель, один из этих идиотов совсем рядом. Давай на балкон, только аккуратно.
   - Сдохни!! - из-за поваленного стеллажа с контейнерами высунулся грабитель. В его вытянутой руке я заметил что-то, весьма похожее на уже виденный у его товарища пистолет. Или это что-то другое было, я так и не понял.
  На этот раз я просто упал на пол, не раздумывая. Блокировать выстрел барьером снова у меня не было никакого желания. И уже в падении я заметил, что в проёме двери, ведущей на балкон, появилась чья-то фигура, выглядевшая на светлом фоне почти чёрной. Чёрт! Кажется, там ещё один мерзавец! И тут прогрохотал выстрел.
  Бах!
  Ухнуло эхо. Надо мной в воздухе что-то сверкнуло и в тёмную фигуру у прохода на балкон врезалось какое-то полупрозрачное чудовище. Я успел заметить широко распахнутые крылья и огромные загнутые когти на вытянутых лапах, после чего человека просто смяло и швырнуло куда-то за ограждение на балконе.
  Это... Это сейчас что такое было?!
  И тут принялся действовать Лион.
   - Смерть бандитам! - закричал он и его голос прозвучал гораздо объёмнее и громче, чем обычно. Он явно использовал какую-то магическую вязь для его усиления.
  Вытянув силовые линии, он зацепил ими сразу несколько деревянных контейнеров и бросил их через всё помещение один за другим. Грохот и треск, последовавшие за их падением, моментально наполнили помещение. Раздались приглушённые крики и ругательства.
   - Наружу! - Бросившись ко мне, Лион подхватил меня под руку и буквально вытащил на балкон. - Здесь обязана быть лестница!
  Да, лестница здесь была. Давно не крашеная и покрытая наслоениями пыли и ржавчины, но была. Мы перебрались через ограждение и спустились по ней на второй этаж, где нам пришлось немного пройтись по балкону в поисках следующей лесенки. Отыскав её, мы смогли добраться до земли, попав во внутренний двор здания.
   - Это ведь мист-патроны были, да? - спросил я, рассматривая балконы на верхних этажах. - Я правильно понимаю?
   - Да, - подтвердил Лион мою догадку. - Стреляли именно ими. Причём оружие там какое-то интересное, я таких моделей пока не видел. Надо будет рассмотреть повнимательнее.
  Откуда-то со стороны, из-за забора, послышались звуки приближающихся сирен.
   - Ну, вот, - сказал Лион, переводя дух и прислоняясь к стене здания. - Сейчас дождёмся их и будем подниматься обратно. Повяжут этих балбесов, можно будет посмотреть, что у них там за пистолеты. Охранников, я так понимаю, они или убили, или просто где-то заперли. Машина тут за воротами ещё стоит, возможно это их.
  Я осторожно провёл пальцами по лицу, оценивая царапины от коробок.
   - Поучаствуем?
   - Нет. - покачал головой Лион. - С грабителями стражи справятся и без нас. Ты вообще помнишь, что мы тебе говорили про использование магии по отношению к людям?
   - Помню. - кивнул я. - Но мне также говорили, что на охотников СКД обычно не нападают.
   - Ну, - Лион кивнул, признавая мою правоту. - Это да. Бывают, как видишь, исключения. Но тут ребята совсем дикие какие-то. Явно неместные.
   - Почему ты так думаешь?
   - А ты их ругательства слышал? Один из них меня ослом лысым назвал, причём на низинном наречии. Да и потом... городские банды так отвратительно не стреляют. Находят возможности потренироваться.
  Я хотел спросить про ту тварь, которая выбросила одного из грабителей за пределы балкона, но сирены надрывались уже совсем рядом, за забором.
   - Пошли. - сказал Лион и сделал два пружинистых шага к забору, после чего подпрыгнул и ухватился за его верхний край. Стремительно подтянувшись, он замер и посмотрел куда-то вниз. - О. А вот и тот парень.
   - Которого сбросило вниз? - я подошёл к забору, раздумывая, как бы через него перебраться, не запачкавшись. Забор был совсем не чистым.
   - Ну да, он. Смотри, осторожнее, когда переберёшься. Далековато же его забросило...
  
   - Не понимаю. Это всё-таки пистолет такой или что? - я взвесил в руке оружие грабителей и посмотрел на Лиона. - Не припомню, чтобы нам о таком рассказывали.
   - Думаю, что это какая-то модификация. - сказал Лион. - Мне такие раньше не попадались.
   - То есть это новая модель? Откуда же они его взяли?
   - Ну как, новая... - зажав пару небольших пластин на рукоятке, Лион аккуратно извлек из пистолета обойму. - Сборка явно не заводская, посмотри. Хотя и аккуратная. Да и размер... Для ружья, даже укороченного, маловато, но пистолетов таких тут не выпускают.
   - Самодельное, значит. - зажав пистолет в руке, я попробовал прицелиться в разные стороны. - А что, удобно. Только тяжёлое чересчур.
  Действительно, массивное тело самодельного оружия было заметно длиннее, чем у обычного пистолета. Широкий и толстый ствол с небольшим ребром снизу, выгнутая под углом рукоять с толстой обоймой, упор для запястья.
   - Приспособлено для стрельбы чем-то мощным, да?
   - Именно. Впрочем, это мы уже видели сами. - сказал Лион и показал на потолок. - Давно мне уже гарпии не встречались.
   - Это была гарпия? Ну - та тварь, что сбросила одного из грабителей вниз?
   - Да. Их ловят, зачаровывают и сажают в такие патроны. При выстреле искривлённое пространство, в котором находится демон, выбрасывается из патрона наружу и монстр постепенно принимает нормальные размеры, плюс летит быстрее любой стрелы.
   - До сих пор не понимаю, зачем это нужно. Нам объясняли, что...
   - Ударная сила, Анриель.
   - То есть?
   - Ну, смотри. - Лион взял оружие в одну руку и принялся жестикулировать. - Если пистолет стреляет пулей, то есть небольшим шариком из металла, то в месте попадания образуется отверстие, верно? То есть дырка, если по-простому.
   - Ну да.
   - А если ты выстрелишь такой вот гарпией, то она сделает не просто дыру, а целый пролом. Дверь может снести, тонкую стену - да всё, что угодно. Ты ведь видел, где лежало тело этого балбеса? Его на проезжую часть зашвырнуло, так что представь себе силу удара.
   - Представляю. - фыркнул я. - Я же её удар пытался заблокировать, в первый раз.
   - А ведь точно. - Лион улыбнулся. - Заметил, кстати, как сверкнуло, когда тварь врезалась в твой щит? Целая лавина огня и искр в разные стороны. Жаль только, что слишком быстро.
   - Нет, не заметил - я покачал головой. - Меня при ударе едва не оглушило. Здорово попало, кстати. Повезло, что у них было только два таких пистолета.
   - Это верно. - Лион кивнул и посмотрел на оружие. - Интересно будет посмотреть на того, кто их такими штуками снарядил.
  - А его найдут?
   - Найдут. Такие вещи здесь на завтра не оставляют...
  В комнату заглянул один из стражей.
   - Мы закончили и уезжаем. Вы как, парни, завершили свой осмотр?
   - Да. Пошли отсюда. - вздохнул Лион, забирая у меня второй пистолет и протянул оружие грабителей стражу. - На, дружище, можешь забирать. Спасибо.
   - Не за что. - улыбнувшись, страж попрощался с нами и ушёл.
  Помассировав ладонями лицо, Лион задумчиво посмотрел на меня.
   - Обедать-то пойдём?
   - Обязательно. Только не в этом районе. Хватит с меня уже этих стоянок.
  Посмеиваясь, мы вернулись на проезжую часть, где специальные службы уже закончили все уборочные работы, и направились к своему автомобилю. Первая половина дня прошла насыщенно, но до конца смены было ещё далеко. Кто знает, какие сюрпризы способен принести вечер, если это вечер в городе Онсбурге?
  
  
  Глава 12. Погоня за метаморфом.
  
   - Неужели тебе совсем не интересно? Анриель?
   - А почему это должно меня интересовать? - я оторвался от отчёта, который составлял, и посмотрел на Тиммена, своего коллегу из девятой группы. - Всё, о чём ты говоришь, происходит за пределами города, так что...
   - Но ведь это совсем недалеко от нас!
   - Ну и что же там такого интересного? - я откинулся на спинку стула и протянул руку к стаканчику с травяным отваром, который здесь называли коротким словом "чай". - Нестабильные локальные врата или что?
   - Ты у меня так спрашиваешь, словно я демонолог. - усмехнулся Тиммен. - Нет, подробностей я не знаю. Может быть и врата. Но главное - что вся эта непонятная мистика наблюдается не только здесь, не в одном месте! Когда твари то есть, то нет, и невозможно угадать, увидишь ты в следующий момент что-нибудь странное или нет.
   - Ну и что? - я пожал плечами. Действительно, вот как мне объяснить человеку, что локальные врата, встречающиеся на его участке, для меня гораздо ближе и интереснее, чем любые странности, наблюдаемые в соседних городах или, тем более, регионах. Да, эти явления вызывают сбои в работе многочисленных систем, так или иначе завязанных на магическую технику, а какие-то сектанты усматривают в этом первые признаки конца света, но... дальше-то что? Мне это в моих изысканиях не поможет. - Тим, мне бы с тем, что в пределах Онсбурга происходит, разобраться, а ты про этот Роминс рассказываешь.
   - Робинс, вообще-то. Это довольно крупный городок, на севере. Там ещё озёра рядом...
   - С русалками?
  Все сидевшие вокруг нас расхохотались. Прежде всего потому, что Тиммен, увлечённый желанием поймать одну из этих самых русалок, уже несколько раз попадал в довольно неловкие ситуации.
   - Да ну вас. - обиделся Тиммен. - Не хотите слушать, не надо. Только не жалуйтесь потом, если пропустите что-то важное. Правильно я говорю, Лион?
  Лион, занятый чтением составленного отчёта, посмотрел на Тиммена и кивнул:
   - Пожалуй. Только мы, друг мой, ничего важного не пропустим. Мы узнаём обо всём первыми.
  Тиммен фыркнул.
   - Конечно. Расскажешь мне об этом потом, когда...
  К столу, который мы занимали, подошёл Даррен, старший девятой группы.
   - Всё ещё отдыхаете? - спросил он. - Тим, Берт ещё не приходил?
   - Здесь он. - кивнул Тиммен. - В одном из тренировочных залов, вместе с Нэффом.
   - Вот оно что. - протянул Даррен, косясь на мой отчёт. - Хорошо. Пойдём-ка, наверное, за ним. До нашей смены меньше получаса, а Анриель из-за вас отчёт едва до половины дописал.
   - Эй, - возмутился я. - Он вообще-то уже закончен.
   - Краткость - сестра мудрости. - добавил Лион.
  Посмеявшись, мы встали и, пожелав удачи коллегам, которые собирались расходиться, направились к выходу. Время до начала рабочего дня действительно оставалось совсем немного. Даррен с Тимменом догнали нас уже в коридоре.
   - Вас ждать вечером-то? - спросил Даррен.
   - Конечно. - ответил Лион. - Анриель всё ещё разрабатывает свою теорию на предмет локальных врат, так что придём обязательно.
   - Хорошее дело. - кивнул Тиммен. - Я ведь говорил, за всем этим увеличением количества портальных образований что-то есть. Изменения каких-то процессов, не знаю... наверняка что-то серьёзное.
   - Всё может быть, Тим. - Даррен вздохнул. - А что у вас за теория?
   - Рано ещё говорить. - улыбнулся я. - Для начала попробую провести некоторые исследования, а то сейчас это всё на стадии предположений.
   - Что ж. - сказал Даррен. - Не ты первый, Анриель. Но Тим прав - дело и правда стоящее. Если есть полезные мысли, работай. Мы поможем. До встречи в конце смены!
   - Не задерживайтесь только. - попросил Тиммен. - Не хочется там торчать до полуночи.
  Попрощавшись с друзьями, мы с Лионом дошли до лестницы, спустились вниз и вышли из здания.
   - Ну, - сказал Лион, пока мы шли по направлению к автомобилю. - Что собираешься искать сегодня?
  Я задумался. Действительно, за что же браться в первую очередь? За прошедшие дни мы с Лионом обошли сектор девятой группы уже несколько раз. Я сканировал местность магическими вязями и комбинировал поисковые приёмы для улучшения эффекта. Пытался обнаружить пространственные искажения, искривления или аномалии - всё, что могло бы претендовать на звание отклонения от нормы. Но так и не увидел ничего подходящего.
  Я всё же не Анниш. У меня нет ни его навыков, ни знаний, ни колоссального опыта. Я не знаком с теми специфическими направлениями в заклинательстве и ритуалистике, которые требуются для исследования пространственных показателей.
  "Впрочем, - подумал я в тот момент. - Кое-какие идеи у меня всё-таки есть".
  Во-первых, следовало обратиться за помощью к коллегам из соответствующего сектора. Они знают его территорию лучше всех и, следовательно, смогут показать места обнаружения локальных врат с максимальной точностью. И во-вторых, личные наблюдения охотников из девятой группы могут сказать мне значительно больше, чем все цифры и графики вместе взятые.
  Собственно, из-за таких соображений мы и попросили Даррена устроить нам небольшую экскурсию.
   - Хочу понять, когда и при каких обстоятельствах появляются врата и аномалии. - ответил я Лиону. - Посмотреть на конкретные места, где они появлялись. Интересно также узнать, чем сопровождалось появление этих образований, а ещё что...
   - Думаешь, что кто-то наблюдал это всё собственными глазами?
   - Не обязательно. - я пожал плечами. - Поминутный отчёт меня и не интересует. Но, знаешь, должны же быть какие-то закономерности.
  Тут мы подошли к автомобилю и, открыв дверцы, забрались внутрь.
   - Образуется, к примеру, некий проход из Гарда, - продолжал рассуждать я. - Существует некоторое время, после чего - бац - закрывается. И все твари, успевшие им воспользоваться, остаются здесь, до следующего открытия аналогичного прохода. Так ведь оно как-то и происходит, верно? Иначе как объяснить появление в озёрах тех же русалок?
   - Так-то оно так, - сказал Лион, с прищуром рассматривая стоянку через стекло. - Но только кто тебе сказал, что до тебя этим никто не занимался? Анриель, да заклинатели Академии уже не один десяток лет над подобным работают и любые версии проверены по сотне раз, если не больше.
  Я развёл руками, насколько позволяло пространство внутри машины.
   - Да я и не спорю. Но разве это повод ничего не делать?
  Лион снисходительно покосился на меня, а я, заметив это, улыбнулся:
   - К тому же, упрямство иногда вознаграждается. Им вот не повезло, а мне, может быть, повезёт.
  Лион фыркнул и запустил двигатель.
   - Повезёт? Что ж, Анриель, в текущих обстоятельствах это твоя единственная надежда.
  
  Вызов дежурного мы услышали в районе обеда, после чего узнали о любопытных сигналах и отправились на северную оконечность нашего сектора, в небольшой район, заставленный ухоженными частными домиками.
   - Любопытное место. - заключил я, когда мы выбрались из машины и осмотрелись. - Чем-то похоже на тот посёлок, рядом с которым я появился. Только здесь дома смотрятся побогаче.
   - Тут ты прав. - кивнул Лион, закрывая дверцу со своей стороны и разглядывая что-то во дворе напротив. - Все эти дома когда-то были дачами для сотрудников Академии, но потом город увеличился настолько, что они оказались в пределах городской черты.
   - Да уж, на пригород не похоже. - согласился я.
  Особнячки вдоль дороги были окружены заборчиками различной высоты, а над их крышами торчали башни коммуникации. Территория вокруг была ухоженной и опрятной. Аккуратные дорожки, клумбы, газоны. Идиллия несколько нарушалась лишь видом высотных домов в соседних кварталах.
   - Лион, повтори-ка ещё раз, с чего начнём?
  Лион достал из накладного кармана небольшое устройство и посмотрел на слегка выпуклый экран.
   - Ну, смотри. Локальная система мониторинга направила сигнал о нарушении границы и колебании геомагического поля, что, скорее всего, означает появление какой-то твари. Думаю, что-нибудь из разряда паразитов или мелких хищников. Пройдёмся, осмотрим территорию... Да. Нам нужен следующий дом - вон тот, который с колоннами.
   - А если это просто система барахлит? - спросил я, рассматривая указанный особняк. - Дежурный ведь упомянул, что это уже четвёртый сигнал с этого адреса за последние полтора года, но раньше тут ничего не находилось.
   - А нам-то какая разница?
   - Я имею в виду, как мы будем действовать? Здесь ведь сейчас нет никого из хозяев.
   - Не принципиально. - покачал головой Лион. - Если тут пусто, то это будет понятно сразу. В таком случае просто дадим знать дежурному, что требуются перезапуск и балансировка системы.
   - А если нет? Или если эта тварь достаточно мелкая, чтобы просто спрятаться где-нибудь в доме?
   - От сканирования не спрячется, Анриель. А если монстр решит отсиживаться в доме, то мы просто пройдём внутрь...
   - Без ключа?
   - Так ведь система опознавания не механическая. Приложишь свой Символ к панели на двери и тебя пропустит.
   - А, точно. - я досадливо поморщился. Надо же было забыть такую простую вещь! Действительно, Символы охотников-исследователей были поистине уникальными изделиями и давали своему обладателю немало возможностей. Впрочем, ответственность была не меньше - тех, кто совершал преступления, пользуясь служебными полномочиями, в этом мире просто-напросто усыпляли.
  Пройдя через небольшую калитку на территорию особнячка, мы приблизились ко входной двери. Домик имел два этажа и деревянную облицовку, выкрашенную в светло-багряные тона. Не знаю, сколько комнат у него внутри, но снаружи он выглядел довольно объёмным.
  Вытянув руку, Лион набрал короткий код на специальной панели, после чего на её поверхности высветилась схема комнат. По краям замелькали различные цифры.
   - Так... Непохоже на сбой. Проверим.
  Сделав несколько шагов назад, мы с Лионом одновременно применили сканирующую вязь. Лёгкая волна магии окутала дом, за одно мгновение известив нас о том, что внутри действительно притаилась какая-то тварь. И тварь эта, судя по всему, тоже о нас узнала. Вопль, донёсшийся из глубины дома, был неимоверно противным и громким. Стекло в одном из ближайших окон не выдержало и дало длинную трещину.
   - Назад! - рявкнул Лион, хватая меня за плечо. - Это метаморф!!
  Да, существо внутри этого дома ощущалось довольно крупным. Чем-то странно изменчивым, хитрым и стремительным.
  Откуда-то из-за стен послышался приглушённый грохот, а после этого боковое окно взорвалось фонтаном из мелких осколков. Из глубины комнаты вырвалась какая-то костлявая тварь и, перекатившись, замерла на газоне перед домом. Расставив конечности, монстр отдалённо напоминал собаку, но был при этом гораздо крупнее. Конечности у него смотрелись почти человеческими, только кожа была гладкая, с тёмными разводами, а длинные когти, вцепившиеся в траву, подошли бы скорее дракону. Тело чудовищного создания было очень худым, а морда с четырьмя глазами скалилась вытянутой зубастой пастью. Пожалуй, даже гурлуксы, которых я встретил в свой первый день - и те были более симпатичными.
   - Ну и образина. - сказал я. - Не удивлён, что такого даже из Ада выгнали.
  Услышав меня, демон взревел и, приподнявшись над землёй, прокричал:
   - Твоё лицо безобразно больше!
  После чего вскинулся кверху и затрепетал, словно был сделан из множества натянутых нитей, которые вошли в резонанс и беспорядочно задрожали. Через мгновение его внешность изменилась, и я увидел своё собственное лицо, только искажённое и гротескное, на котором выделялись удлинённый нос и всё та же пасть, усеянная клыками.
  В тот же момент в тварь ударило атакующее заклятие Лиона и монстра отшвырнуло назад, впечатав спиной в газон. А я был до того удивлён тем, что демон со мной разговаривал, что только выставил перед собой щит.
   - Не спи! - воскликнул Лион и сместился вбок, пытаясь захватить демона сразу несколькими силовыми линиями.
  Взяв себя в руки, я резко сместился в противоположную от Лиона сторону и атаковал монстра дезориентирующими и взрывающимися вязями. Но не попал ни одной - странная тварь одним движением поднялась с земли и сразу же оказалась где-то сбоку, кидаясь из стороны в сторону и делая выпады когтистыми лапами.
   -Влево!
  Я моментально перекатился в сторону, а Лион использовал излюбленные им фантомные удары, появившись в нескольких местах сразу.
  Воздух вокруг нас наполнился рябью от нашей магии, а атакующие вязи оставляли тлеющие следы на газоне и ограждении. Тварь визжала как ненормальная и металась по двору, изредка бросаясь на силовые щиты, которые мы поддерживали не переставая. Ситуация получалась патовая - создание Гарда было слишком быстрым, чтобы мы могли нанести ему серьёзный урон, но и у него тоже не получалось до нас добраться. Мы поняли это очень быстро, сообразил и демон.
  Взревев на высокой ноте, монстр рванулся вбок и, уклонившись от наших атак, высоко подпрыгнул. Поднявшись по пологой дуге вверх, он оказался на крыше особняка и обернулся, скалясь двумя частоколами острых зубов. Мы с Лионом, не сговариваясь, попытались захватить его нитями, но, к сожалению, не успели. Тварь исчезла из поля зрения, спрыгнув куда-то вниз с той стороны. Через секунду послышались грохот и треск.
   - За ним!
  Обежав вокруг дома, мы увидели небольшое недостроенное строение вроде сарая, одна из стен которого была буквальным образом разворочена. Траву и дорожки вокруг него усеивали осколки кирпичей, а надо всей этой картиной клубилась мелкая пыль. Позади строения стоял накренившийся забор, в одной из секций которого красовалась огромная дыра с рваными краями. Откуда-то из-за забора слышались рёв демона и длинные гудки автомобилей. На соседних участках надрывно завывала сигнализация.
   - Др-рянь какая, а?!
  Бросившись бегом через задний двор, мы проскочили мимо испорченной постройки и через дыру в заборе попали на проезжую часть. Поперёк улицы стояло несколько столкнувшихся автомобилей, водители которых отчаянно жестикулировали, а на асфальте выделялись длинные глубокие царапины.
  - Вон он!
  Став причиной аварии, демон пересёк улицу и сейчас был занят тем, что взламывал дверь в небольшой приземистой будке. В первое мгновение я не понял, что это за будка такая - маленькая, металлическая, с одной дверью. А потом осознал - вход в систему городских коммуникаций.
   - Чёрт! Зачем он это делает?
   - Нельзя дать ему туда вломиться!
   Метнув в противника несколько вязей, мы бросились бежать через дорогу. Магические удары едва не сбили демона с ног, осыпав землю вокруг него снопами раскалённых искр, но тварь выстояла и продолжила с размаху лупить по погнутой и скрипящей дверце. Вязи разрыва оставили на коже демона многочисленные мелкие рубцы, однако это никак не повлияло на скорость его движений. Дам-м! Дам-м! Дам-м! Каждый удар по двери сопровождался коротким гулом, а металл сминался всё больше и больше.
  Внезапно демон ухватился обоими лапами за смятую дверцу, которая уже потеряла свою изначальную форму, и рванул её на себя. Искорёженная дверь оторвалась с громким лязгом, а мимо нас с тонким гулом пролетело какое-то мелкое крепление. Мы были уже совсем рядом, и демон с рёвом метнул оторванную дверцу прямо в нас.
  
  Ситуацию спас мой Рывок. Ускорившись, я изменил направление движения и сбил Лиона с ног, одновременно создав пелену защитного барьера. Через мгновение мы покатились по земле, а дверца пронеслась прямо над нами, зацепив одним краем полотно дороги позади нас. Выбив из асфальта фонтан крошки и оставив рваную выбоину, дверца с гулом закувыркалась дальше, после чего разворотила узкую полоску газона и ткнулась в забор. Забор смялся.
   - Встаём, встаём!
   - Вот скотина! И в кого он такой умный?!
  Поднявшись, мы бросились к будке. Поздно. Швырнув в нас свой импровизированный снаряд, демон скрылся в узком туннеле, уводящим куда-то вниз и сейчас находился где-то в коллекторах под городскими улицами.
  Развеяв бесполезный сейчас щит, я заглянул внутрь туннеля и всмотрелся в темноту, пока Лион за моей спиной описывал ситуацию дежурным.
   - Ненавижу метаморфов. - сказал Лион, завершив разговор и закрепив сферу на поясе. - Уже второй на моей памяти.
   - Преследовать будем?
   - Да. - кивнув, Лион посмотрел на меня. - Анриель, эта тварь не поддаётся большинству магических воздействий. Имеет иммунитет к контролю и усыплению, сопротивляется вытягиванию силы и, к тому же, обладает некоторым интеллектом. То есть - оно разумное и очень опасное.
  Я с некоторым удивлением заметил, что Лион, всегда очень спокойный, весьма взволнован, даже раздражён. Впрочем, не удивительно - этот монстр оказался самым противным из всех, что я до этого видел. Просто чудо, что никто не пострадал.
   - Ясно. Значит, будем действовать осторожно.
   - Не просто осторожно, Анриель, а предельно осмотрительно. В первую очередь думаем об обороне. Это понятно?
   - Да.
   - Тогда вперёд.
  Выбросив вниз по туннелю поисковые и сканирующие вязи, мы принялись спускаться в темноту. Внезапного нападения можно было не опасаться - места внизу много не будет, а наши вязи не позволят демону подкрасться незамеченным. Но и отступать нам, в случае чего, тоже будет некуда - ни спрятаться, не укрыться. Будем полагаться на собственную силу и боевые навыки.
   - Ищеек пришлют?
   - Конечно! Но когда они до нас доберутся - неизвестно. А метаморф за это время сможет спрятаться где угодно. Половину города придётся обшаривать.
  Спустившись по лестнице, мы попали в узкий коридор с низким потолком. Стены коридора были сухими, на небольших желобках и креплениях висели многочисленные провода. От оставшегося позади выхода доносился приглушённый шум, а под потолком светились редкие и тусклые магические лампы.
   - И в какую сторону эта тварь побежала? - спросил я, крутя головой и рассматривая уходящие вдаль концы коридора.
   - Вот сюда. - показал Лион. - Смотри, он поцарапал стену.
   - Да, уже вижу. А как далеко тянутся эти коридоры?
   - Их сеть опутывает весь город. Этот коридор совсем новый - видишь кабели? Здесь продолжены электрические линии, связь и ещё что-то из специфического, требующего применения проводов. Дальше могут начаться более старые туннели - водопровод, канализация, различные водоводы, закрытые перевозочные линии.
   - Плохо дело. - решил я. - В таком лабиринте он может затеряться в любое время.
   - Если только не будет царапать стены.
   - Точно.
  Ускорившись, мы перешли на лёгкий бег и побежали по коридору, который полого спускался куда-то вниз. Было очень тихо. Откуда-то доносился едва различимый гул, а эхо от наших шагов металось между стенами как сумасшедшее. Пахло пылью, затхлостью и немного влагой. Влаги, кстати, в воздухе становилось всё больше и больше. Чем дальше мы уходили и чем ниже спускались, тем более мокрыми становились стены и потолок. Вскоре нам принялись встречаться небольшие лужицы конденсата, натекающие на пол с поверхности стен.
  Прикрывшись на всякий случай иллюзиями и силовыми щитами, мы то и дело прощупывали пространство впереди себя поисковой магией. Коридор петлял мало и отлично просматривался, но метаморф, по словам моего напарника, был способен на любую гадость. К примеру - слиться со стеной и затаиться, дожидаясь нашего появления.
  По счастью, мы с подобной засадой не встретились. Зато на нашем пути стали попадаться развилки и боковые ответвления. Стены коридора постепенно разошлись в стороны и пространства стало существенно больше, что позволило нам двигаться плечом к плечу, а не друг за другом.
   - Тут стены побитые. - сказал я, рассматривая очередной туннельчик, уходящий влево от нашего коридора. - Но, кажется, довольно давно.
   - Согласен. - ответил Лион, с раздражением смотря то на один коридор, то на другой. - Идти дальше просто так смысла нет.
   - Предлагаешь провести ритуал следования?
   - А у нас нет выбора. - опустившись на колени, Лион выбросил в пространство вокруг себя лёгкую магическую волну и принялся формировать специальные узоры, накладывая их на стены и пол.
  Согласно кивнув, я присоединился к товарищу и дополнил его пентаграммы новыми линиями. Ритуалом следования называлась последовательность специальных магических приёмов, позволяющая усиливать Взгляд и различать тонкие и лёгкие касания чужой магии. То есть - потратив время на проведение ритуальных манипуляций, мы сможем видеть следы, которые оставил метаморф. Демоны ведь магические существа, поэтому их прикосновения к любым поверхностям оставляют специфические следы. Очень слабые, конечно, но в нашей ситуации не будет лишней даже такая мелочь.
   - Вот он. - указал Лион, закончив создавать последнюю вязь, скрепляющую действие ритуала. - Анриель? Ты видишь?
   - Да. - я кивнул. Действительно, теперь Взгляд позволял различать не только светящиеся линии силовых волноводов, но и размытые отпечатки от конечностей демона.
   - Идём. Нам сюда.
  
  Погоня продолжилась. Видя следы монстра, мы смогли ускориться и теперь бежали в полную силу, продолжая сканировать пространство туннелей. Где-то капала вода, местами нам приходилось перепрыгивать через трубы, перегораживающие проход, а иногда и перебираться между многочисленными желобами и подводами, пристыкованными к громоздким агрегатам непонятного назначения. Гулкая и затхлая тишина туннелей и коридоров нарушалась далёким гулом и тарахтением редких механизмов, установленных в специальных нишах.
  Коридоры становились всё шире и всё старше. Стены были выложены крупным кирпичом, а местами облицованы каменной плиткой. На нашем пути то и дело встречались большие и малые залы, водостоки, перекрёстки и узкие лазы, уводящие в темноту и неизвестность. Большая часть коридоров была освещена - светильники были редкими, но давали достаточное количество света, чтобы можно было бежать не спотыкаясь. Но попадались и довольно тёмные места, где по поверхности пола бежала вода, а переплетения труб создавали игру теней и загораживали источники света. Лион в такие моменты использовал магию и создавал огоньки для освещения, мне же ничего подобного не требовалось - зрение аррфа давало определённые преимущества. Следы демона уводили нас всё дальше и дальше.
  Несколько раз оживала магическая сфера, но пообщаться с коллегами так и не получилось - мешали помехи.
   - Мы уже где-то под центром города. - сказал Лион, когда мы остановились, чтобы немного отдышаться. - До чего же шустрая сволочь нам попалась, а?
   - Согласен. Знать бы ещё, куда он так резво мчится. Как думаешь?
  Лион пожал плечами:
   - Понятия не имею. Может быть, просто старается затеряться, чтобы мы его не нашли, а может быть, имеет какой-то план. Чёртовы метаморфы!
   - И ищейки до сих пор ни одной нет.
   - Ну, сюда не так просто добраться, ты ведь видел, какой здесь лабиринт. - Лион встрепенулся. - Всё, давай двигаться дальше.
  Мы снова побежали по коридорам, сворачивая и петляя, неотступно двигаясь по следам убегающего демона. Одежда покрывалась новыми слоями пыли, а штанины превращались во что-то невообразимое - в туннелях местами было откровенно грязно.
   - А здесь, внизу, твари не появляются? - спросил я у Лиона.
   - Нет. - ответил тот, подныривая под толстую трубу и оглядываясь на меня. - Разве только с поверхности заползают, но это нечасто.
  На самом деле, все эти туннели оказались довольно однообразными. Я отчего-то представлял подобные подземелья более необычными. Наверное потому, что никогда ранее не бывал в подобных местах. А на самом деле здесь были лишь пыль, грязь, затхлый воздух, десятки едва освещённых туннелей, да ещё плесень на стенах. Занимающая местами всё видимое пространство, по причине высокой влажности. "В сезон дождей в некоторых туннелях вода добирается до потолка, - рассказывал Лион, - В такое время тут даже местные техники и рабочие не появляются".
  Вскоре мы добрались до наиболее старых частей подземелья. Некоторые стены здесь были сложены из массивных каменных блоков, в них были вколочены или вплавлены каббалистические печати, светящиеся при использовании Взгляда.
   - Что здесь такое? - поинтересовался я у Лиона. - Зачем тут это всё?
   - Замурованные транспортные линии. - Лион отвечал мне не останавливаясь, проходя через низкие мостки над узкими каналами. - Видишь воду в этих каналах? Она здесь, потому что некоторые из линий затоплены.
   - Но ведь печати...
   - А это уже страховка от суеверий.
   - В каком смысле? - не понял я. - От каких ещё суеверий?
   - Ну... - Лион наконец-то остановился и опёрся рукой о тёмную кирпичную кладку, переводя дыхание. - Ты просто не знаешь всех историй, которые рассказывают про эти вот подземелья.
  "Так. - подумал я. - Вот это уже действительно интересно".
   - И что же рассказывают? - поинтересовался я вслух.
   - Ну, говорят, к примеру, что некоторые коридоры были вырыты "не туда". То есть попали то ли в древние могильники, то ли какие-то захоронения. И там оказалось что-то такое, с чем маги так и не смогли совладать. Нечто древнее, спящее многие сотни лет. Голодное. Поэтому незаконченные линии были наглухо замурованы, а места бывших входов опечатаны. Ну, ты сам видел парочку таких мест...
   - Видел. - задумчиво согласился я. - И что, это действительно было? Я имею в виду, вот все эти истории?
   - Сложно сказать. - ответил Лион. - Я смотрел статистику, довольно давно, почти сразу после начала работы в СКД, когда один Бродяга застрял в коллекторе...
   - Да, ты рассказывал. Ну и что?
   - Так вот, насчёт захоронений и прочих страхов там ничего нет. Но люди здесь действительно пропадают, время от времени. Что самое любопытное - их впоследствии никого не находят.
  Услышав это, я оглянулся и посмотрел назад. Полутёмный коридор с кирпичными стенами. Довольно широкий, на полу - разводы подсохшей грязи и местами видны следы, оставшиеся от пробежавшего метаморфа. Тихо. Откуда-то издалека еле слышен некий стук и ещё слабое эхо доносит различные шорохи, но эти звуки - единственное, что нас окружает. За поворотом горит один из здешних еле живых светильников, и полоса света разрезает тело коридора на две половины.
  Чёрт возьми! Ещё минуту назад я не видел в этих коридорах ничего необычного. Темно - да, грязно - да, душно и тесно - да, но - вполне обыденно. Никаких аномальных искажений, никаких порталов или странностей. Только трубы, кабели, да кое-где гудящая аппаратура в толстенных кожухах. А сейчас... Если где-то здесь действительно пропадают люди...
  Куда они могут исчезать, причем бесследно? Что с ними может происходить? С чем они могли столкнуться в этих туннелях? Возможно ли, что их сжирали какие-то чудовища? М-м, нет, похоже на чушь. В таком случае обязательно оставались бы следы - например, кровь. Но какие ещё варианты? Не унесли же их всех призраки, в самом деле? Или... или всё значительно проще и где-то здесь находится один из проходов, уводящих в ...
   - Нет.
   - А? - я посмотрел на Лиона. - Что?
   - Во-первых, возвращайся обратно. - сказал тот. - Ты что-то задумался. А во-вторых - нет. Если ты подумал о том, что здесь имеется парочка порталов и те бедолаги в них просто провалились - нет.
   - Почему нет?
   - Портальные искажения вносят значительные коррективы в качество передачи энергии через силовые волноводы - раз. А такого замечено не было. И ещё версия с порталами тщательно проверялась - два. Заодно искали любых тварей, которые могли бы здесь обитать. Хотя бы гипотетически.
   - И что?
   - Ничего. - выдохнув, Лион жестом позвал меня за собой и побежал вперёд. - Ничего здесь нет, необычного. Просто сеть коммуникаций, которая частично используется, а частично законсервирована. Никаких мистических элементов, кладбищ и древней нечисти. Понятно?
   - А куда, в таком случае, пропадали все, о ком ты там прочитал?
   - Не знаю. - дёрнув плечом, Лион коротко оглянулся. - Анриель, здесь не лучшее место, чтобы рассуждать о подобных вещах, ты не находишь?
  
  Свернув на перекрёстках ещё несколько раз, мы оказались в длинном и узком туннеле, выход из которого привёл нас на небольшую площадку, на которую выходили сразу несколько коридоров. Из одного из них доносился невнятный вибрирующий гул, раздражающий и вызывающий желание заткнуть уши. Следы демона уводили именно в него.
  Окутавшись иллюзиями и узорами, заглушающими звук шагов, мы прошли в тёмный ход и вскоре увидели впереди тусклые отблески. Очень скоро стало понятно, что демона мы догнали. До нас доносилось его характерное порыкивание и взвизгивание на высоких тонах.
  Но что же, во имя Ночи, он здесь забыл?
  Пройдя ещё немного, мы увидели, что коридор выходит в обширную залу, по стенам которой мечутся размытые тени. Рык демона раздавался откуда-то сбоку, и мы осторожно выглянули из коридора.
  Картина, открывшаяся нашим взорам, оказалась весьма неожиданной. На каменном полу был выведен замысловатый узор, в некоторых частях которого тлели небольшие огоньки, а в воздухе над ними дрожало полупрозрачное марево. Пространство наполняли волны противного гула, а вокруг узора на полу светились разнообразные оккультные символы.
  Между нами и гудящим маревом стоял демон. Он слегка покачивался, словно в трансе, и то рычал, то взвизгивал, коротко подёргивая когтистыми конечностями.
  Лион выразительно посмотрел на меня, а после этого показал на демона.
  Атаковали мы одновременно. Магические вязи врезались в спину метаморфа и швырнули его на колени, после чего он оказался так опутан силовыми нитями, что выглядел словно огромный кокон какого-то неведомого насекомого. Рухнув на пол, демон задёргался, но освободиться так и не смог.
   - Аркан!
  Вколачивая в спутанное тело демона один обездвиживающий аркан за другим, мы наложили на пол почти десяток сковывающих и удерживающих узоров, после чего перетащили метаморфа прямо в центр этой магической паутины.
   - Никуда не денется. - пробормотал Лион, накрывая монстра несколькими дополнительными сетями из силовых нитей. - Повезло.
   - А что это за дрянь? - спросил я, отвлекаясь от пойманного демона и рассматривая марево в воздухе.
   - Сейчас посмотрим.
  С осторожностью приблизившись, мы с Лионом внимательно осмотрели узор и символы. Огоньки, совсем недавно показавшиеся мне едва тлеющими, почти погасли. Их слабое сияние уже почти не давало света и зала постепенно погружалась в полную темноту.
   - Похоже на попытку открыть портал. - сказал я. - Мне уже встречались подобные пентаграммы, когда я общался с тем заклинателем из Академии. Он показывал книги с почти идентичными рисунками. Только здесь ещё какие-то дополнения...
   - Наверное, ты прав. - согласился Лион. - Ты в этом оккультизме разбираешься лучше.
   - Лион!
   - Что? - насторожился тот. - Что-то не так?
   - Здесь символы освобождения. - я показал на несколько участков пола. - И вот этот узор, построенный как взламывающий... Это непохоже на попытку построения портала. Это скорее попытка сделать разрыв вроде локальных врат.
   - Ты уверен?
   - Нет, конечно! Я же не заклинатель! Но очень на то похоже...
   - Назад!
  Магические огоньки уже угасали. А вибрирующий гул от марева тем временем стал очень неравномерным, оказывая уже не просто раздражающее воздействие - мне хотелось не заткнуть уши, а удариться с разбега о ближайшую стену. Чёрт, неужели эта мерзость сейчас и правда сработает? Но ведь...
   - Анриель! Как это остановить?
   - Я не знаю! - воскликнул я. - Магия не поможет, такое вмешательство моментально выведет из равновесия всю систему!
   - Значит, нарушим линии внутреннего контура без магии.
  'Но как?! - успел подумать я, - Ведь внешнее магическое воздействие просто растворится в пространственном искажении! Здесь нужен точечный и очень быстрый удар, а мы...' Тут я увидел, как Лион выхватывает разрядник и все мои вопросы исчезли сами собой. Отличная мысль! Разрядники бьют не просто магией, в их заряды помещаются какие-то мелкие и особо поганые существа.
  Стрелять я начал мгновением позже своего напарника.
  
  Создав магические огни вокруг руки, Лион в первую очередь осветил пленённого метаморфа. Но тот лежал на прежнем месте, совершенно не выказывая признаков жизни. Его опутанная переливающимися нитями фигура походила на диковинное изваяние. После этого Лион осветил участок развороченного пола.
  Минутой раньше, когда мы принялись синхронно стрелять из своих разрядников, по зале разлилась абсолютная темнота. Грохот от наших выстрелов стоял поистине оглушающий. В горло моментально попала пыль, а в ушах зазвенело, но мы всё же потратили все имеющиеся у нас заряды.
  Коснувшись ладонью ушей и проведя по покрытому пылью лицу, Лион посмотрел на меня и что-то сказал, но я его не услышал. В ушах тонко звенело, голову наполнял неясный гул. Да уж, не стоит больше стрелять из разрядника по каменной поверхности в таких помещениях. Я отрицательно покачал головой и, закашлявшись, показал на уши. Лион на мгновение зажмурил глаза, а потом кивнул, взмахами рук разгоняя пылевые клубы вокруг себя.
  Я посмотрел на разрушенную пентаграмму. Выстрелы с близкого расстояния расколотили большую часть поверхности, на которую был нанесён узор, осталось лишь несколько кривых линий и с десяток символов, которые пересекали тонкие трещинки. Да уж, хорошо, что мы успели. Нужно было сразу использовать разрядники, а не рассуждать о назначении узоров и символов. Едва ведь не опоздали...
  Использовав восстанавливающие вязи, мы с Лионом почувствовали себя лучше.
   - Цел? - спросил у меня Лион, бросая насторожённые взгляды на скованного демона.
   - Вроде бы. - подтвердил я и тоже посмотрел на демона. - Да не вырвется он, не переживай. Смотри как упакован.
   - Это ещё ни о чём не говорит. - покачал головой Лион и снял с пояса сферу. - Сейчас посмотрим, услышат ли нас из этого места...
  Но связи не было. Сфера передавала лишь помехи, с редкими обрывками чьих-то фраз. Лион несколько раз описал наше местоположение, а затем просто положил тихо шипящую сферу на пол и уселся у стены, устало опершись спиной на кирпичную кладку. Магический огонёк для освещения он подвесил под потолком.
   - Будем ждать?
  Лион кивнул:
   - Будем. Даже если нас не услышали, всегда смогут установить координаты посредством сферы.
   - Ясно.
  Я уселся на пол рядом с товарищем, а Лион, похлопав себя по карманам, достал то самое небольшое устройство, которое я уже видел раньше. На выпуклом экранчике засветилась карта городских районов.
   - Смотри-ка, - удивлённо протянул Лион. - Не так уж и далеко мы забрались.
   - Эта штука определяет, где мы находимся?
   - Да, но не слишком точно. Не знаю, что за существо тут заперто, но воду оно не любит.
   - Воду?
   - Мы сейчас в районе реки. Отсюда же, кстати, и все помехи в работе сферы.
   - Вот оно что. - усмехнулся я. - А я отчего-то подумал, что это особенность тварей, которые сидят внутри сфер. Спустился под землю - и всё, тебя уже не услышат.
  Лион улыбнулся:
   - Нет, Анриель, всё не так плохо. Эти помехи скорее всего односторонние - то есть нас дежурные услышали превосходно.
   - Почему ты так думаешь? Такое уже было?
  - Было, - подтвердил Лион. - И не раз. Места здесь такие... особенные. Во-первых - река. Во-вторых - кабели и силовые линии. В-третьих - особенности подземной части города.
  Слушая Лиона, я снова вспомнил его упоминания о замурованных туннелях и пропадающих людях.
   - А сколько всего людей здесь пропало? - спросил я.
   - Около двух десятков. - припомнил Лион, - Но это за всё время. Последняя пара обходчиков исчезла около года назад. Не помню уже, нашли там потом хоть что-нибудь или нет.
   - И не было никаких следов?
   - А какие тут могут быть следы? - напарник посмотрел на меня и кивнул в сторону коридоров. - Крови и тел не осталось, а в остальном - что ты здесь разглядишь? Камни, вода, грязь. Сырость постоянная, мхи эти, опять же. Волноводы фонящие.
   - Но ведь люди куда-то всё-таки пропадали?
  Подняв брови, Лион выдохнул и согласно кивнул:
   - Пропадали.
   - Значит, не всё так просто, как ты говоришь. И потом, не могли же все эти истории, о которых ты упоминал, образоваться на пустом месте? Должно ведь было что-то случиться, что дало толчок к их появлению и распространению?
   - Может и так. Но, Анриель, я этой темой особо не интересовался. Наша работа почти всегда на поверхности. Что нам здесь делать?
  Я пожал плечами.
   - Ну... интересно же.
  Лион скептично посмотрел на меня:
   - Чем?
   - Загадочностью. - я обвёл рукой залу. - С одной стороны, тут просто подземные коридоры. Влажно, тихо и затхло. Странная архитектура, конечно, но это уже мелочи. Видно, что все ходы проделывались в разное время и поэтому имеют разную форму. Но с другой стороны мы видели и печати, и инкрустированные узоры. Подобное просто так не создаётся. Кому могло прийти в голову использовать столь трудоёмкие методы лишь для того, чтобы поплотнее замуровать обычный туннель?
   - Я понимаю, к чему ты клонишь, Анриель. Но без веских оснований Академия исследованиями не займётся, у них и остальных вопросов хватает.
   - Не понимаю. Как можно построить город над подобным местом и не интересоваться, на чём же именно он стоит?
   - Онсбург - старое поселение. - пожал плечами Лион. - Этим туннелям уже несколько сотен лет. Часть из них завалена, другая часть замурована. Ты представляешь, сколько потребуется времени и сил на то, чтобы всё это как следует исследовать и осмотреть?
   - Много.
   - И это ещё мягко сказано. А теперь вспомни о том, что твари здесь практически не встречаются, как и порталы. Тем более, что многие подземелья хорошо освещены и используются в качестве хранилищ. Да, наверху ходят разнообразные слухи про Незримых Смотрящих, древних идолов, которые оживают и охотятся по ночам, а также черт знает про что ещё. Но только кому это мешает? А те единицы, которые умудряются пропасть непонятно куда... здесь, Анриель, уже не хватает фактов. А нет идей и зацепок - нет и расследования.
   - Лион.
   - Да?
   - А кто мог создать эту пентаграмму, к которой прибежал метаморф?
   - Сектанты, разумеется, кто же ещё? - приподнявшись, Лион набросил на демона ещё несколько силовых нитей, отчего тот конвульсивно задёргался. - Это, пожалуй, единственные, кто здесь бывает. Ну, кроме рабочих, само собой.
  Я принялся задавать вопросы и выяснил, что в городе имеется несколько сект, предположительно ищущих проход в мир некромантов. Я об этом уже слышал, ещё во время прохождения обучения, однако не знал о том, что маги сектантов научились создавать узоры вроде того, что мы только что уничтожили.
   - Зачем же им, чёрт возьми, это потребовалось? Ну получится у них создать некий пробой, ну вылезет оттуда какая-то тварь - и что?
   - Ты это у меня спрашиваешь? - усмехнулся Лион. - Анриель, я не знаю. Большинство сектантов - сумасшедшие и руководствуются своими собственными представлениями.
   - А мы их ловим?
   - Мы - нет. Этим занимаются стражи.
   - Ясно. Хорошо, что всё так удачно совпало. Демон привёл нас к этому мареву, а ...
  Тут я почувствовал чей-то взгляд. Яркое и насыщенное ощущение чужого внимания было настолько чётким, что казалось почти физическим. Вскочив и резко сместившись в сторону, я окутал себя силовым барьером и принял боевую стойку, готовясь атаковать в любое мгновение. Над моей головой вспыхнул осветительный шар Лиона, в который я отправил изрядную порцию магической энергии. Чуть поодаль от меня у стены замер и сам Лион, принявший оборонительную позицию.
  Напрягая зрение, я пробежал Взглядом по нескольким коридорам, приходящим в залу. Шар не мог осветить их как следует, озаряя только первые метры, но мне большего и не требовалось.
  Все коридоры были совершенно пусты.
  Прошло несколько секунд. Лион, замерший напротив меня, немного дёргано покрутил головой и быстро сместился вдоль стены, развернув вокруг нас полотно сканирующей вязи.
   - Анриель?
  Слегка расслабившись, я и сам просканировал пространство коридоров. Ничего.
   - Здесь кто-то был.
   - Ты что-то услышал? - подойдя ко мне Лион тоже принялся рассматривать коридоры. - Или что?
   - Я почувствовал взгляд. Вот с той стороны.
   - А тебе не...
   - Нет, Лион. - перебил его я. - Мне не показалось. Чувство было слишком сильным, так что я не ошибся.
   - Однако там никого нет.
   - Или тот, кто там был, уже отошёл из видимой зоны. Возможно, кто-то из сектантов или...
   - Анриель, человек не смог бы убежать и спрятаться настолько быстро. А... гм.
  Я посмотрел на задумавшегося Лиона.
   - Дрянь дело. - решил тот. - Если это твои нервы шалят, то не страшно, но вот если там ещё одна тварь... Давай-ка поставим защиту.
  Сместившись в центр залы, мы подвесили под потолком ещё несколько осветительных шаров, после чего принялись покрывать поверхности густой сетью защитных узоров.
   - Если тварь не решилась напасть и отступила сразу же, как только ты почувствовал её взгляд, то она может и не вернуться. - сказал Лион. - Но будем готовиться к худшему.
  Сформировав несколько барьеров, густые сети из нитей и линии узоров, мы почувствовали себя гораздо спокойнее. Всё же здесь, в тесноте подземелий, атмосфера сильно отличается от поверхности и в душе всё время теплится какое-то беспокойство. Затхлая и обманчивая тишина настораживает сильнее, чем даже приближающееся пыхтение какого-нибудь Стенолома.
  Но всё обошлось.
  Из темноты коридоров к нашему периметру так никто и не вылез. Если, конечно, не считать парочки ищеек, гулкую поступь которых мы услышали уже в самом скором времени.
  Метаморфа эти металлические чудовища развоплотили с удивительной лёгкостью, а после этого до залы добрались и наши коллеги, приведшие с собой целую бригаду из городских стражей. Поприветствовав всех прибывших, мы принялись рассказывать о произошедшем и приняли участие в детальном осмотре прилегающих к зале территорий.
  На поверхность мы выбрались уже ближе к вечеру.
  
  
  Глава 13. От сектантов до некромантии.
  
  Солнце освещало улицу косыми лучами, постепенно скрываясь между двумя громадами высоких зданий. Многочисленные отблески играли на их стеклянных поверхностях, а по земле вокруг нас протягивались длинные тени от деревьев. Гудели машины, слышались многочисленные голоса и обрывки разговоров. Мимо нас проходили люди - некоторые бросали осуждающие взгляды на нашу запылившуюся одежду, но большинство посматривало с пониманием.
  Уперев руки в поясницу, я разминал спину, наклоняясь в разные стороны, и терпеливо ждал, пока Лион закончит общение с дежурными. Да-аа... Всё, что я видел здесь, на поверхности, составляло разительный контраст с тем, что открывалось там, внизу. В глубинах увиденного мной подземного лабиринта гудели скрытые механизмы, тянулись бесконечные трубы и кабели, далеко разносились неясные шорохи и звуки капающей воды. Там даже дышалось совершенно иначе - воздух был более тяжёлым и влажным, с примесью чего-то болотного и заброшенного. Словом, совершенно неуютная атмосфера. Вместо неба и солнца - царапающая голову каменная кладка, вместо оживлённого движения - тишина, а вместо знакомой компании - покрытые плесенью стены и вдобавок пристальный взгляд из темноты годами пустующих коридоров.
  Или не пустующих. Чёрт его знает, я уже ни в чём не уверен.
  "Любопытное дело, - подумал я. - Межмирье, в котором я и другие аррфы провели столько времени, составлялось из множества частей совершенно разных миров. Процесс Смещения порождал Шторма, а они тасовали пространства подобно игральным картам, всё время создавая всё новые и новые комбинации. Таким образом рядом могли располагаться абсолютно разные и непохожие друг на друга пространства. Они причудливо смешивались, перетекая одно в другое, и создавали удивительные и невероятные сочетания".
  А здесь... За весь сегодняшний день я не покинул пределов Палакса ни на минуту, но давно забытое ощущение перехода из одного фрагмента в другой пробудилось внутри меня с новыми силами.
   - О чём задумался? - несильно толкнув меня в бок, Лион оглянулся на всё ещё открытую дверь башенки, в которой располагалась лестница вниз. - О, дверь не закрыта. Кто из нас поднимался последним, ты не напомнишь?
   - Я. - усмехнувшись, я захлопнул тяжёлую дверцу, лязгнувшую автоматическим замком, и посмотрел на напарника. - Ну? Что хорошего сообщили?
   - Всё в порядке. - сказал Лион. - Демона больше нет, пентаграмму мы ликвидировали, хозяин того домика претензий не имеет. Отчёты составим завтра.
   - Хорошо. Это дело для нас в последнее время одно из самых привычных.
   - Согласен. Так о чём ты задумался-то? Ты иногда так проваливаешься в размышления, что со статуей можно спутать.
  Я улыбнулся.
   - О подземельях я думаю, о чём же ещё? Здесь ведь два полноценных мира сосуществуют, оказывается - первый мы видим постоянно - вот он, наверху. А второй - там, под землёй, состоит из сотен запутанных туннелей и переходов.
   - Там ещё и залов с галереями предостаточно. - заметил Лион. - Ты что, никогда раньше не был в пещерах? Или вообще под землёй?
   - Нет. Не был. - покачал головой я. - Там, где я вырос, ничего похожего нет. Так что...
   - Понятно.
  Приведя одежду в относительный порядок, мы отправились искать остановку общественного транспорта, откуда можно было добраться обратно в свой сектор. Не в здание Службы же нам возвращаться? До конца смены оставалось изрядное количество времени, да и автомобиль тоже следовало бы забрать.
   - Так вот, - сказал Лион. - На самом деле ничего особенного в этих туннелях нет. В "СКД" имеется немало материалов по подземельям - посмотри их, как будет возможность, и ты поймёшь, о чём именно я говорю.
   - Ничего особенного? - переспросил я. - А сектанты эти ваши, которые чёрт знает как пробираются внутрь, несмотря на все охранные системы? А пентаграмма?
   - С пентаграммой мы будем разбираться отдельно. Это забота заклинателей Академии, в первую очередь, так что будем ждать от них результатов. Думаю, что в конце недели будет уже какая-то ясность.
   - А тот, кто пялился на нас из коридора?
   - Ты всё так же уверен, что не ошибся?
   - Уверен, Лион. Я не ошибся.
   - Ладно. - вздохнул Лион. - На самом деле это даже неважно, потому что на твой вопрос я не отвечу. Чёрт его знает, что там такое было...
   - Не человек, - принялся перечислять я, подняв руку и загибая пальцы. - Потому что в таком случае он бы просто не успел никуда спрятаться и мы его заметили. Не демон, потому что мы бы увидели его следы. И не какая-нибудь разновидность следящей магии или техники, потому что никто из группы ничего подобного не нашёл.
  Подойдя к остановке, на которой уже скучало несколько человек, мы посмотрели на сильно сплющенный шар из толстого стекла, закреплённый над её куполом. Внутри матово-тёмного эллипса двигалось что-то яркое, а на его поверхности появлялись светящиеся слова и цифры.
   - Опять каббалисты халтурят. - перебил меня Лион, кивнув в сторону эллиптического шара. - Видишь, внутри словно чья-то фигура?
  Я присмотрелся:
   - Да. Что-то такое есть, двигается.
   - Это мелкий обитатель Ада. Именно он пишет все эти сообщения об остановках, которые проезжает транспорт. Вот только его не должно быть видно. А значит - кто-то напутал в экранирующих символах.
  Покачав головой, Лион посмотрел на поток машин.
   - Казалось бы, настолько развитой мир... Такие технологии, такие возможности, такая мощь! Но всё равно находятся те, кто даже столь примитивную работу нормально сделать не в состоянии.
   - Лион, мне кажется или ты не желаешь разговаривать на тему подземелий?
  Сжав губы, мой напарник посмотрел куда-то вверх, а потом перевёл взгляд на меня.
   - Ты, понимаешь, Анриель... Я не буду с тобой спорить и даже допускаю, что твои предположения правдивы. Что в коридорах под улицами действительно что-то такое есть, опасное и пока неизученное. Но... как бы тебе объяснить... Нет там ничего такого, о чем всерьёз стоило бы беспокоиться. Нет. Ну разве что за исключением сегодняшней пентаграммы. Тебе просто не с чем сравнивать.
   - А тебе есть?
   - Есть. - кивнув, Лион прислонился к поручню вокруг остановки и сделался задумчивым. - По счастью, у меня такой случай был только один, но, поверь, мне хватило и этого. Получился у нас там небольшой конфликт, ещё в Осмаоре, весьма глупый и очень неприятный. И вышло так, что одной высокопоставленной девушке с отрядом личной охраны и другими людьми пришлось прятаться в старом здании астрономической гильдии. Не важно, почему так получилось - история долгая, но только просидели они там три дня, после чего решили выбираться любыми средствами. Главные ворота при этом были перекрыты, а никаких секретных проходов они не нашли. Даже если таковые и были.
   - И как они выбрались?
   - А они и не выбрались, Анриель.
   - Но...
   - Ты слушай дальше. Здание гильдии имело одну отличительную особенность - оно было построено на скале. И ходили упорные слухи, что в его подвалах имеется проход в некие подземелья, которые пронизывают скалы и выводят на поверхность в разных местах. Искусственные они или естественные - никто не знал, но ясно было одно - пещеры, если они существовали, были очень старыми. Значительно старше, чем здание над ними - пожалуй, даже старше, чем местный городок.
   - Лион, а ты тоже был среди тех, о ком рассказываешь?
   - Да, конечно. А что?
   - Ну, ты просто так говоришь, отвлечённо... Так вы нашли эти пещеры?
   - Да, нашли. Причём проход к ним находился очень глубоко и был завален и заколочен так, что мы его полтора дня расчищали. Некоторые уже с ног валились, от усталости. - Лион вздохнул. - Потом расчистили. Здоровенные такие железные двери. С резьбой по краям, какими-то надписями. Засовов штук пять, причём таких мощных, словно двери с той стороны тараном собирались выбивать... И мы их открыли.
   - И что потом?
   - Ну, как тебе объяснить... Странное чувство у нас было и до этого момента. Такое, знаешь, тревожно-беспокоящее. За щитом каким-нибудь хотелось укрыться. А стоило нам сдвинуть засовы растащить в стороны железные створки - всё. Все тут же поняли, что нам конец.
   - Почему? - не понял я. - Что именно было не так?
   - Да всё. Только представь: подземелье, сырой и затхлый воздух. Из источников света лишь масляные фонари, по стенам мечутся тени, а над головой столько камня, что уже от одного этого не по себе делается. Вытянутое помещение, с другого конца эти ворота. И как только их открывают - оттуда начинает тянуть ледяным воздухом. Причём так, что пару открытых фонарей задувает сразу. При этом ты совершенно чётко осознаешь, что в темноте, из которой дует холодный ветер, что-то есть. Чувствуешь это так ярко и чётко, словно тебя уже за лодыжку кусают. Никогда не ощущал ничего подобного, ни перед этим, ни позже. Просто раз - и ты понимаешь, что это так. Что там что-то есть и оно только что узнало о том, что ворота открыты. И что теперь оно тебя ищет.
   - Вы ушли?
   - Мы убежали, Анриель. Причём не все, а только те, кого раньше оттеснили в конец отряда. Я там был вместе со свободными стражами и к нам относились довольно прохладно. Только это нас в итоге и спасло. Буквально через пару секунд после того, как дверцы открылись и все почувствовали то, что мы почувствовали, из прохода вырвалась парочка тварей.
   - Всего две? - удивился я. - Что же это за твари такие были? С ними сражались?
   - Нет, друг мой, - покачал головой Лион. - С ними не сражались. И что это такое было, я тоже не знаю. Просто две чёрных лохматых тени. Тех, кто стоял у входа, свалило сразу. А потом что-то начало выкашивать остальных. Кровь, хруст, замешательство. Такие крики стояли... Страшно было просто ужасно, я даже магию не использовал... Да там вообще никто ничего не использовал, мы просто дохли один за другим, а вокруг в тесноте что-то металось и никак не могло насытиться.
   - Как же ты выбрался?
  Лион невесело усмехнулся:
   - Спроси что-нибудь полегче, Анриель. Я не помню. В себя пришёл уже во дворе, где несколько выживших колотили в ворота, которые с нашей же стороны и запирались. Руки тряслись, ноги как ватные...
   - То есть вы сами выбежали к тем, от кого скрывались?
   - Ну да. Только им быстро стало не до нас. Дело уже было к вечеру, видишь ли. Солнце скрылось, а мы, когда спасались, не закрыли за собой ни единой дверцы, на всём пути. Даже оружие там же где-то и бросили, внизу. Вот оттуда нечто и поднялось. Та ещё была ночка... не передать.
   - Прямо страшная сказка какая-то. - сказал я.
   - Страшная? Ха, не то слово! Только не сказка, к сожалению, а реальность.
   - А стало что в итоге с теми воротами, внизу? Их закрыли?
   - Нет. Пытались, разумеется, но... Здание гильдии пришлось обрушить, чтобы подземную часть завалило камнем так, что оттуда даже дракон не откопается.
  Я поразмыслил над тем, что мне только рассказал напарник. У меня в биографии, конечно, тоже было несколько весьма неприятных моментов, но всё же не до такой степени.
   - Что же там были за подземелья такие, в той скале? И потом, если тянуло воздухом - значит, они где-то выходили на поверхность?
   - Наверное, выходили. - Лион пожал плечами. - Но нечисть по окрестным лесам особо не шастала, так что это сам понимаешь, вопрос спорный. А про подземелья даже не спрашивай, я в те края потом старался не возвращаться. И территория была не наша, и вообще...
   - Понятно. - протянул я. - А здешние коридоры...
   - А здешние коридоры, - сказал Лион. - Не более, чем здешние коридоры. Самые обычные ходы под землёй, разве что очень разветвлённые и широкие. Я готов признать, что они патрулируются и осматриваются недостаточно, но только что это меняет? И потом, это уже не наша сфера, они находятся в ведении городских стражей.
  - Но ты всё же согласен с тем, что что-то непонятное там внизу есть?
  Лион задумчиво вздохнул.
   - Наверное. - ответил он, помолчав. - Наверное, есть.
  
  В секторе девятой группы ничего интересного не нашлось. Мы ходили по улицам, сопровождаемые коллегами, и осматривали все места появления локальных врат. Я задавал вопросы и внимательно слушал всё, что рассказывали Даррен и остальные.
  Историй они могли припомнить массу, но почти все они не содержали ничего полезного для моих поисков. Жаль, но поездка в девятый сектор не принесла мне ничего нового - точно так же, как это было во все предыдущие посещения. Может быть, я просто ищу не в том направлении?
  Как бы то ни было, дополнительных пометок на моей карте не появилось. Не могу сказать, что этот факт оставлял меня равнодушным. Я торчу здесь уже столько времени и до сих пор не выяснил и не нашёл ничего конкретного. А ведь я до сих пор уверен, что обнаружение прохода в Ринн - задача не из сложных, нужно просто знать, где искать. В этом городе такое количество аномалий и странностей, что и в межмирье провалиться можно, не то что отыскать один-единственный портал в сопредельный мир.
  Впрочем, Июнь в плане исследований прошёл едва ли не незаметно - многие вызовы оказывались ложными, а серьёзных инцидентов не было ни одного. И только с приходом Июля ситуация принялась меняться на противоположную.
  "Так что, - размышлял я, когда мы ехали обратно к зданию Службы. - Пусть этот сектор и оказался пустышкой, но, может быть, мне ещё встретится что-то более полезное..."
  Особенно с учётом того, что мы видели в этих коридорах под городом. Запечатанные туннели, пропадающие рабочие и ещё эта пентаграмма, начертанная таинственными сектантами. Чёрт возьми! Возможно, мне следует заниматься именно ими, а?
  
  В последующие дни основной темой для разговоров стали сектанты. Информация о том, что эти сумасшедшие вредители научились пробивать ткань пространства и создавать искусственные локальные врата заинтересовала всех. Демонологи и заклинатели Онсбурга давно умели чертить призывающие узоры и вытаскивать из Гарда разнообразных демонов, но создавать разрывы в пространстве они не могли. Здесь требовалось знание уникальных узоров, обуславливающих требуемые процессы. В той пентаграмме в подземельях я видел символы освобождения и взлома, но сами по себе они ничего не решали. Их сочетание могло дать эффект только при соответствующем обрамлении.
  О, сколько раз я жалел, что нам пришлось уничтожить ту пентаграмму! Её узоры были настоящим прорывом в деле демонологии! Но - разве у нас был выбор? Никак иначе срабатывание выстроенной магической системы было уже не остановить.
  В конце недели мы с Лионом не выдержали и заглянули к старому знакомому - демонологу Фарму Беркинсу. Несколько его хороших знакомых работали в Академии, и он вполне мог узнать то, о чём остальным станет известно значительно позже. У третьей оперативной группы был выходной, но Фарм, несмотря на ранее утро, уже не спал, заваривая чай в компании своего коллеги Дженома.
   - Какие гости! - обрадовался Фарм. - Сами пришли! Ну, нашли ещё что-нибудь интересное?
  Поздоровавшись с ним и Дженомом, мы подвинули стулья и уселись за стол рядом со своими друзьями.
   - Интересного пока ничего. - сказал Лион. - Мы хотели поговорить про тут пентаграмму. Уже почти неделя прошла, может быть, есть какие-то новости?
  Дженом тихо рассмеялся и с улыбкой посмотрел на Фарма:
   - Ну? Поделишься информацией?
   - Поделюсь. - согласился Фарм. - Вы вовремя пришли, на самом-то деле. Мы как раз ждали, когда подойдёт Никсон, а потом собирались к вам.
   - Значит, Академия всё же что-то раскопала. - сказал Лион.
   - Конечно. - кивнул Фарм. - Правда, немного не то, чего вам хотелось бы. Вас ведь в первую очередь интересует принцип работы сектантской пентаграммы, верно?
   - Меня он тоже интересует. - вставил Дженом.
   - Это всех интересует. - ответил я. - Сейчас только и разговоров, что о порталах, которые сектанты могут открыть в мир с некромантами. Если не вообще в Ад. Многие считают, что попавшаяся нам пентаграмма - лишь эксперимент, на основе которого фанатики смогут построить стабильные порталы.
   - Не смогут. - поморщился Фарм. - По крайней мере, в Академии считают, что это невозможно.
   - Почему? Они что - уже поняли, как работает наша пентаграмма? - удивился я. - По тем фрагментам, что от неё остались? Да быть этого не может - там же крохи какие-то!
   - А она не первая. - сказал Дженом. - Их таких уже десятка два находили.
   - Именно. - подтвердил Фарм и с недовольством посмотрел на Дженома. - И, если меня не будут перебивать, я смогу рассказать вам подробности.
  В ходе дальнейшего разговора выяснилось, что остатки неких странных пентаграмм действительно находили неоднократно. Причём встречались они исключительно в тех местах, где появлялись локальные врата и разнообразные монстры. Сложить один и один было несложно - взаимосвязь идентичных пентаграмм и разрывов в ткани мироздания была очевидна. К сожалению, пентаграммы после срабатывания разрушались настолько серьёзно, что о восстановлении рисунка нечего было и думать. Кое-что из уцелевшего давало пищу для размышлений, но для полноценной работы этого было недостаточно. Раньше.
  До того самого дня, когда мы с Лионом погнались за метаморфом и разворотили поверхность с пентаграммой выстрелами из разрядников. Сохранилось немногое - да - но для исследователей Академии этого оказалось достаточно. Тем более, что мы видели пентаграмму совершенно целой и описали её, как смогли, при составлении отчётов.
  
  Пришёл Никсон. Разлив по чашкам ароматный чай, Фарм закончил рассказывать о том, что он узнал от товарищей из Академии и коротко резюмировал:
   - Такие вот дела, коллеги. Пентаграмму ещё не воссоздали, но это дело времени. Вопрос с искусственными порталами, конечно, после этого не решится, но ведь всё начинается с малого, верно?
   - А тот демон? - спросил Дженом. - Ты ещё хотел...
   - Да, точно. - вспомнил Фарм. - Вот ещё какой момент, это важно - приманивать демонов подобная пентаграмма не может. Не спрашивайте, почему - это долго объяснять, так что просто поверьте на слово.
   - А как быть с тем метаморфом? - спросил Лион.
  Беркинс пожал плечами:
   - Не знаю. И в Академии, кстати, тоже не знают. На данном этапе исследований такого не объяснить.
  - Откуда они вообще могли взять схему для пентаграммы? - покачал головой Никсон. Попробовав чай, он откинулся на спинку стула и вопросительно посмотрел на Фарма. - Неужели сами додумались?
   - Не верится мне в это. - сказал Дженом. - Такую специфическую вещь просто так не разработать. В Академии до этого не дошли, а какие-то ненормальные взяли и придумали? Пф-ф, чушь.
   - Не такие уж они, выходит, и ненормальные. - сказал Лион. - Даже если допустить, что этот узор им подсказали со стороны - кто-то ведь из них его нарисовал, правильно? И этот кто-то обладал и знаниями, и подготовкой.
   - Это верно. - кивнул Фарм. - Поэтому не стоит относиться к ним несерьёзно.
   - Погодите. - сказал я. - Я понимаю, что неделю назад у нас появились новые данные, но ведь следы от пентаграмм находили и раньше! Неужели никто не задумывался, откуда они взялись и не искал тех сектантов, кто мог бы такое проделать?
   - Своевременный вопрос! - засмеялся Никсон, а остальные заулыбались. - Анриель, как же мы без тебя работали, не представляю!
   - Что ты знаешь о городских сектах, Анриель? - спросил Фарм.
   - Ровно то, что рассказывали на обучении. - ответил я. - Сект много и все они имеют разную численность. Часть поклоняется некромантам, часть - кому-то ещё.
   - Всё правильно. - Фарм кивнул. - А ответ на твой вопрос таков: сектантами занимаются давно и плотно. И стражи, и сотрудники Академии. Но только как ты определишь, кто владеет магией и знает демонологию, а кто - нет? Вопрос идентификации очень сложен и создаёт немалые трудности.
   - И я не думаю, что Академия или стражи делятся с нами результатами своих исследований. - сказал Лион. - Всё, на что мы можем рассчитывать - это самая общая информация.
  Фарм вздохнул.
   - Твоя правда. Я пересказываю вам лишь то, что в ближайшие дни так или иначе будут знать все. Серьёзной информации о внутренних делах мне даже по очень большой дружбе не расскажут.
   - Ладно. - вздохнул Лион. - Рассуждать и делиться предположениями мы можем сколько угодно, всё равно ничего нового не придумаем. Хватит. Пора на работу.
  
  Следующие несколько дней прошли на удивление тихо. Вызовов было мало, и мы в основном просто катились по районам, обсуждая ситуацию с сектантами, а по вечерам я рассматривал свою схему, прикидывая, за что же именно мне хвататься. Идея планомерного осмотра города себя не оправдала - за всё время поисков я так и не встретил ничего, что привлекло бы моё внимание. А значит - подход и тактику требуется менять. Возможно даже вместе с объектом исследования.
  Минула неделя.
  После чего я впервые встретился с последствиями мерзкой деятельности некромантов. Не знаю, почему так выходило, но до этого момента мне, можно сказать, везло. Я не видел ни самих тёмных магов, от встречи с которыми предостерегал меня Лион, ни тварей, которых они время от времени создавали.
  Была среда, двадцать девятое число Июля месяца. Вызов дежурного поступил на сферу Лиона приблизительно в одиннадцать десять и в нём не было ничего необычного - очередная проверка здания общежития, откуда поступили жалобы на некие мистические проявления. Мы уже не раз встречали что-то подобное - например на той стоянке, где необычные явления то появлялись, то исчезали по неизвестным причинам. Так что проверка обещала быть несложной и интересной.
  Добравшись до места - симпатичного и относительно нового здания белого цвета, мы пару секунд полюбовались стройными рядами широких окон, а потом прошли внутрь. В просторном холле нас встретили двое дежурных администраторов, которые ввели нас в курс дела. Ничего нового мы, впрочем, не узнали - около двух месяцев назад в здании стали происходить странные вещи. Необъяснимые. Жильцы слышали глухие стоны и чей-то плач, невнятные шорохи и странный шёпот, даже замечали летающие мелкие предметы. Мелкая техника быстро выходила из строя и начинала требовать ремонта, а аппараты с "мистическими элементами" внутри барахлили и делали совершенно не то, что о них требовалось. К примеру, часы, внутри которых была заперта крохотная тварь, сообщавшая время, после поломки принялись истошно орать и материться, причём на нескольких языках и диалектах.
  И наблюдалось всё это безобразие не постоянно, а время от времени. Около одного раза за пару недель, не чаще. Хватало, впрочем, и этого - жить в общежитии в такие дни становилось попросту невозможным. Мы бывали здесь уже дважды - прочие случаи выпадали на ночное время и ими занимались другие охотники - но так ничего и не обнаружили. Можно сказать, не везло - все странности прекращались как раз ко времени нашего появления.
  На этот раз, впрочем, всё было совершенно иначе.
  Мы как раз беседовали с одним из администраторов - весьма миловидной девушкой - когда небольшой журнал, лежащий на стойке слева от нас, со стуком захлопнулся, а затем сдвинулся с места и свалился на пол. Со стороны это выглядело так, словно его сначала закрыли, а затем просто сбросили вниз со стойки. Вот только рядом с ним никого не было. Девушка-администратор взвизгнула, а её коллега за стойкой вздрогнул и шарахнулся в сторону.
   - Да что за чёрт!
   - А-аай!! - отпрыгнув на пару шагов, девушка с отчаянием посмотрела в нашу сторону. - Вот, опять! Вы видели?
   - Любопытно. - сказал Лион, склонив голову набок и рассматривая лежащий на полу журнал. - Анриель, ты это видишь?
   - Да. - подтвердил я, окидывая Взглядом всё помещение. Действительно, картина наблюдалась прелюбопытная. Использование Взгляда давало возможность увидеть магические течения и сейчас в воздухе вокруг нас то и дело появлялись некие вытянутые расплывчатые структуры. - Что это такое?
   - Похоже на силовые линии, но... - Лион задумался. - Никогда такого не видел.
   - Странные образования. Сообщим?
   - Пожалуй. - сняв с пояса сферу, Лион отошёл к стене и связался с дежурными, описывая им то, что мы обнаружили.
   - Вы что-то нашли? - парень за стойкой поочерёдно смотрел на меня и Лиона. - Вы её увидели? Тварь, которая сбросила журнал? Как это получается, здесь же пусто?
   - Наверное, она невидимая. - предположила девушка сбоку.
   - Никаких тварей здесь нет. - я не смог сдержать улыбки при виде того, как администраторы напряжённо всматриваются в пространство. - Есть что-то вроде силовых течений, но откуда они взялись, пока непонятно.
   - Течения? - спросила девушка и посмотрела на своего коллегу. Тот пожал плечами.
  Подошёл Лион.
   - Пришлют оперативную бригаду. - сказал он. - Но позже, сейчас поблизости никого свободного нет, да и ситуация у нас пока не критическая.
   - А зачем нам оперативники-то? - не понял я. - Кого здесь ловить?
   - Не знаю. Хотя от консультации Фарма я бы не отказался, мне такого ещё не попадалось. Надо поискать источник вот этих образований... Которые, кстати, только что исчезли.
  Администратор за стойкой сделал жест рукой, привлекая внимание:
   - Вы наверх подниматься будете? У нас так бывает, что...
  Тут где-то над потолком раздался пронзительный женский крик, закончившийся истеричным визгом. Что-то гулко хлопнуло, послышался частый топот. Все как по команде посмотрели наверх.
   - Там что-то... - начал говорить парень за стойкой.
   - Быстро! - сорвавшись с места, Лион побежал к широкой лестнице, ведущей вверх. Я отстал от него лишь на мгновение. Взбежав на второй этаж, мы увидели девушку, сбегающую по лестнице откуда-то с третьего этажа. Одета она была в длинный мягкий халат, а вид имела растрёпанный и напуганный.
   - Там демон! - увидев нашу форму, она бросилась к Лиону и схватила его за руку. - В ванной!
  Бросив короткий взгляд на меня, Лион бросился дальше по лестнице. Девушка что-то сказала - я не расслышал, что именно - и побежала вниз. А мы, попав на третий этаж, увидели длинный широкий коридор, по сторонам которого располагались двери в жилые помещения. Одна из них была распахнута настежь.
   - Слышишь? - спросил я. Со стороны открытой двери доносились какие-то странные шлёпающие звуки.
  Лион кивнул.
   - Похоже, что там действительно какая-то тварь. Надо же... Ставим щиты и идём внутрь.
  Сформировав перед собой силовые барьеры, мы прошли по коридору и заглянули в открытый дверной проём. Нашим взорам открылся короткий коридор, ведущий в комнату, и дверь в ванную, которая была закрыта. По двери с внутренней стороны что-то размеренно колотило с гулким шлёпаньем, отчего она вздрагивала, издавая короткие дребезжащие звуки.
  Переглянувшись с Лионом, я развеял щит и мы одновременно выбросили вперёд силовые линии, оторвав дверцу в ванную комнату вместе с креплениями. Отбрасывая её в сторону, мы слитно ударили в освободившийся проём вязями волны и перелива.
  Раздалось громкое шипение и плеск, во все стороны полетели водяные брызги. Стены небольшой ванной окатило водой, повсюду разлетелись мелкие банные принадлежности.
   - Где оно?
   - Не вижу!
  В ванной никого не было. Резервуар для мытья был полон воды, по выложенным плиткой стенам стекали потоки жидкости. Похоже, наши вязи угодили прямиком в толщу воды, вот она и ударила во все стороны.
   - Что за чёрт? - спросил Лион и непонимающе посмотрел на меня. - Ты ничего не заметил?
  Я покачал головой:
   - Нет. Мы оторвали дверь и сразу же атаковали. Если бы там что-то было, то...
   - Стоп! - коротко бросил Лион и схватил меня за руку. - Смотри!
  На поверхности воды в резервуаре появился водоворот. Вода вокруг него бурлила и словно закипала, а лужицы на полу принялись стекаться вместе и собираться в небольшое озерцо, которое затем поползло вверх по боковой поверхности резервуара.
  Это было настолько противоестественно, что я выставил перед собой щит, а в следующую секунду вода в купели поднялась вверх и сложилась во что-то вроде водяной скульптуры, которая бросилась в нашу сторону. Удар, с которым она врезалась в мой барьер, был не слишком силён, но всё же заставил меня немного пошатнуться, а водяная фигура взорвалась, рухнув на пол всей водяной массой и окатив всё вокруг себя веерами брызг. Стоя в небольшом коридорчике, мы вымокли моментально. А после этого началось настоящее безумие.
  Вода, залившая пол в коридоре и разошедшаяся невысокой волной по комнате, собралась обратно за какие-то доли секунды. После чего с пола поднялась всё та же водяная скульптура и снова бросилась на мой щит, провезя меня по стене и едва ли не вышвырнув в коридор.
   - Да что за...
  Водяная масса неистово металась в ограниченном пространстве, то обретая форму, то вновь и вновь расплёскиваясь по окружению. И я, и Лион вымокли окончательно.
   Отплёвываясь и моргая, я вскочил на ноги и сместился в сторону, а вслед за мной из коридорчика ванной вывалился Лион, удерживая вокруг себя выгнутый щит. Водяной демон (нам о таких, к сожалению, не рассказывали) вырвался из дверного проёма бурными потоками воды и сразу же приобрёл человекоподобную форму, булькая и размахивая чем-то вроде конечностей. Мы ударили по нему ослабленными взрывающимися вязями и верхняя половина водяной фигуры разлетелась султанами брызг. В стену справа сразу же что-то стукнуло, после чего по ней прямо у нас на глазах проползла тонкая извивающаяся трещина. Освещение мигнуло.
  Остатки демона с громким всплеском обрушились на пол, мгновенно залив всё пространство водой и в очередной раз вымочив наши ноги. С разных сторон коридора послышались приглушённые вопли жильцов. Даже знать не хочу, что они подумали, когда услышали, как мы здесь воюем. Но что это, черт бы её подрал, за тварь?! Настоящий водяной монстр!
   - Чем его бить? - воскликнул я. - Лион!
   - Не знаю! - сосредоточенный Лион осматривал коридор, прижавшись к стене и удерживая перед собой щит. Под его опущенной ладонью подрагивало пёстрое марево какой-то атакующей вязи. - Я вообще не понимаю, что это такое!
  Освещение в коридоре мигнуло ещё раз. На некотором расстоянии от нас открылась дверь и из-за неё выглянул какой-то мужчина.
   - Что там про...
   - СКД! Закройте двери и оставайтесь в своих комнатах! - прокричал Лион.
  Голова жильца исчезла, а дверь моментально захлопнулась. Покрутив головой, я внимательно осмотрел коридор, особое внимание уделив залитому водой полу, а затем перевёл взгляд на напарника.
   - Я даже Взглядом ничего не вижу.
   - Чёрт-те что, действительно. - с удивлением протянул Лион. - Ты не рассмотрел, что это было за существо?
   - Парочку рук я заметил. - припомнил я. - В остальном - не знаю. Фигура из воды, тут так сразу и не разберёшь.
  Вода на полу тем временем оставалась просто водой, не выказывая излишней самостоятельности. Мы подождали ещё около минуты, а потом вернулись в коридорчик и осмотрели ванную комнату. Ничего необычного. Вязи сканирования и познания тоже не принесли никаких результатов.
   - Стена... - сказал Лион, выйдя в основной коридор и рассматривая длинную трещину под потолком. - Смотри, обои так стёрты, словно сюда и правда что-то ударило.
   - Вязи таких следов не оставляют.
  Лион повернулся ко мне.
   - А вот демоны, похоже, могут. Давай наверх. Посмотрим, куда могла удрать эта водяная неприятность.
  Мы побежали к лестнице, чтобы подняться на четвёртый этаж.
   - А ты раньше такого, как здесь, не встречал? - поинтересовался я у Лиона.
   - Нет. Ни тех псевдо-нитей в воздухе, ни таких вот водяных демонов.
   - Как тогда действуем?
   - По обстоятельствам, Анриель. Похоже, мы наткнулись на что-то новое.
  По лестнице вниз сбегали люди. Мы увидели несколько человек, которые пронеслись мимо, не глядя по сторонам, и только последний задержался, заметив нашу форму.
   - О, отлично! - воскликнул он. - Там наверху снова всякая дрянь! Хоть раз вы приехали вовремя!
  Ни слова не говоря, мы бросились наверх.
   - Если источник где-то здесь, - сказал Лион, не оборачиваясь. - То нам стоит поостеречься. Двигаемся не торопясь, если что - отходим назад. В бой вступаем только если понадобится защищать людей. Анриель?
   - Да, я слышал.
  Закончив разговор, мы медленно ступили на четвёртый этаж.
  
  - Вроде бы тихо. - сказал я, поглядывая на помаргивающие лампы. - Кажется, тут что-то не так с энергоснабжением.
   - Не думаю. - тихо ответил Лион. - Нет, Анриель, здесь что-то другое.
  Пройдя половину длины коридора, мы поняли, что лампы моргают не хаотично, а в определённом ритме.
   - Похоже на биение сердца. - сказал я.
  Тут лампы в дальнем конце коридора совсем погасли, коротко вспыхнув, а затем принялись зажигаться и снова гаснуть, по цепочке. Отчего получилось, что участок с погасшими лампами пополз в сторону нас.
   - Интересно. - сказал Лион. - Давай-ка мы...
  Темный участок успел преодолеть треть от разделявшего нас расстояния, когда посреди коридора на мгновение появилась размытая тёмная фигура. Её контуры коротко мигнули в воздухе, а затем исчезли, когда лампы на потолке снова загорелись.
   - Ты видел?
   - Да.
  Развернув в воздухе щиты, мы просканировали пространство и сплели ударные вязи, готовясь атаковать кого угодно. Участок с гаснущими лампами прополз над нашими головами, на секунду погрузив нас в полумрак, а затем переместился дальше по коридору.
  Замерев на месте, мы рассматривали стены коридора и двери, некоторые из которых были оставлены приоткрытыми. Ничего. Если здесь что-то и было, то мы не видели этого даже Взглядом.
  Чёрт подери! Та фигура, которую мы заметили - это всё та же тварь, что игралась с водой одним этажом ниже или уже какая-то другая? Непонятно...
  Следующий участок гаснущих ламп двигался значительно быстрее предыдущего. И снова в определённом месте под ним на миг появилась некая тень, просто висящая в воздухе посреди коридора.
   - Оно приблизилось. - заметил я. - Лион?
  Лион выстрелил в пространство несколькими нитями, стеганув ими по стенам и оставив рваные проплешины на обоях, но никакого другого результата это не принесло. А следующий ползущий тёмный участок показал, что тёмная фигура действительно смещается всё ближе. Очевидно, что она движется постоянно, но видна становится только при отсутствии освещения. Чёрт!! Что же это такое?! Я даже в ангаре с Игольщиками ничего подобного не видел!
   - Назад. - процедил сквозь сжатые зубы Лион. - Не будем...
  В потолок где-то впереди нас что-то ударило, отчего вниз посыпались мелкие фрагменты отделки, а освещение одновременно с этим мигнуло. Затем со стороны стены справа раздалась череда глухих ударов. Тум! Тум! Тум! Мы отпрыгнули в сторону, вжавшись в противоположную стену, когда невидимое нечто шарахнуло по стене совсем рядом с нами, а затем удары сместились дальше. Закончилось всё тем, что широкое окно в конце коридора разлетелось вдребезги, словно выбитое мощной вязью, а многочисленные осколки и щепки от повреждённой рамы посыпались куда-то наружу.
   - Наверх или вниз? - спросил я. У меня было странное ощущение некого сюрреализма происходящего, словно всё, что я вижу, не настоящее, а созданное неким магом-иллюзионистом.
   - В смысле? - посмотрел на меня Лион. - Ты про...
   - Поднимемся ещё выше или будем спускаться? - перефразировал свой вопрос я. - Тут, похоже, на каждом этаже какая-то своя муть. Сумасшедший дом!
   - Раньше подобного не было. - сказал Лион. Поманив меня за собой, он добежал до разбитого окна и выглянул наружу. - По крайней мере, не с таким размахом. Нам бы пожаловались.
  Откуда-то с нижних этажей раздался крик, после чего по зданию прокатилась волна низкого гула. Пока этот гул ещё длился, я услышал новый звук и заметил, что это дребезжит разболтанная ручка на двери одной из ближайших комнат. От вибрации, что ли? А я тогда почему ничего не чувствую? Вот же чертовщина-то, а? Лион бросил взгляд на меня, а затем посмотрел на пол.
   - Анриель, ты почувствовал?
   - Да. - одновременно с гулом снизу поднималась странная волна, похожая на магический эффект от сканирующей вязи. - Похоже, что источник от этого где-то внизу, либо на первом этаже, либо...
  Лион несколько удивлённо посмотрел на меня. Видимо, ему в голову пришла та же мысль, что и мне. Чёрт возьми, и почему мы не подумали об этом сразу?
   - Подвал! - сказал я.
  Выскочив на лестницу, мы бросились бегом вниз, перескакивая сразу через несколько ступенек.
   - Вход в подвал снаружи здания или изнутри? - выдохнул я, не останавливаясь. - Мы его не осматривали!
   - Идиоты потому что! - выругался Лион. - И я-то, главное! Как я только мог забыть про подвал?!
  Из администраторов в холле остался только парень, стоящий рядом с входной дверью и явно собирающийся воспользоваться ею при малейшей необходимости.
   - У нас тут... - начал он.
   - Где вход в подвал? - перебил его Лион, выбегая на середину холла. - И ключи?
   - В подвал... - администратор немного замешкался. - А, да, спуск здесь, в конце вот этого коридора. Там подсобные помещения и...
   - Он заперт?
  Парень снова сбился с мысли, но тут же кивнул.
   - Да. - подтвердил он. - Ключ вон, на стене рядом со стойкой, у него белая бирка. А что, вы думаете, что там...
  Не слушая нервничающего работника, Лион схватил ключ и мы побежали в сторону спуска в подвал. Коридорчик, указанный администратором, оказался не слишком длинным и плохо освещённым. По левой стороне располагалось несколько узких дверей, а затем мы увидели небольшой поворот и лестницу, ведущую в подвальные помещения. Проход перекрывала металлическая дверца.
  'Любопытно, - подумал я. - У них в этом городе что, все подвальные дверцы металлические?'
  Просканировав пространство впереди, мы, как и раньше, ничего не почувствовали.
   - Слишком пусто. - сказал вдруг Лион.
   - Что?
   - Я говорю, что там слишком пусто. - Лион посмотрел на меня. - Я не обратил на это внимания в прошлый раз, но ведь это странно, не правда ли? Там ведь не может быть просто пустой зал, верно?
  Я задумался над его словами и посмотрел на дверь.
   - То есть источник всех этих странностей скорее всего здесь? То есть - там?
   - Возможно. - кивнул Лион. - Поэтому подожди.
  Вернувшись немного назад, Лион связался с дежурными и коротко рассказал о том, что мы увидели.
   - Две бригады уже движутся к вам. - прошипела в ответ сфера. - Должны быть на месте совсем скоро.
  Оборвав связь, Лион вернул сферу на пояс и подошёл к дверце.
   - В случае чего сразу же отступаем. - сказал он и бросил на меня выразительный взгляд. - Идём.
  Провернув ключ в замке несколько раз, Лион толкнул дверь и она распахнулась, провезя нижней частью по пропылённому полу. В первый момент мы увидели только короткий проход с неокрашенными стенами, за которым на полу лежали какие-то трубы, а затем нас окатила волна из затхлого воздуха и невообразимого смрада.
  Воняло так, словно где-то поблизости сжигали трупы животных. Пахло горелыми волосами, жиром, копотью и ещё чем-то едким, для чего я никак не мог подобрать приемлемую аналогию.
   - Это здесь. - прошипел Лион и выругался, когда заметил в подвале впереди неясные отблески. У труб, которые мы видели, появились длинные тени.
  
  Как ни странно, но в первую очередь я подумал о сектантах. В подземных коллекторах эти вредители уже отметились, так что им мешает развести некоторую деятельность и здесь? Согласен, что это не самое логичное умозаключение, но такой вывод показался мне наиболее подходящим. Тем более после всех этих разговоров о пентаграммах...
  Окутав себя иллюзиями и звуконепроницаемыми пологами, мы создали щиты и прошли внутрь подвала. Короткий проход привёл нас в комнату с трубами на полу и ржавыми бочками, составленными у стен. Широкий и открытый проём уводил в соседнее помещение, в котором что-то светилось, а посередине этого прохода стояла скрюченная и неказистая фигура какого-то существа. Это что - очередной демон? Или что-то более странное, вроде тени с четвёртого этажа?
   - Смотри. - едва слышно сказал Лион, указывая на пол.
  По поверхности пола в соседней комнате стелилась дымка. Причём выглядела она весьма плотной и ужасно напоминала проточную воду - рядом с лежащими на полу мусором появлялись ряби и круги, а кое-где кружились маленькие подобия водоворотов. Попадая в нашу комнату, дымка быстро исчезала, истаивая без следа, а монстр, которого мы увидели, стоял как раз над границей этого дымоподобного водоёма.
  В этот момент я умудрился что-то задеть ботинком. Не специально, разумеется. По ногам ощутимо тянуло холодом, а обувь и без того была совершенно мокрой, так что я переступал с ноги на ногу и старался согреться.
  Раздался лёгкий хруст. После чего монстр впереди задёргался и развернулся, уставив на нас свою безглазую морду. Вскинув руки, он начал движение навстречу, но тут в него ударили наши вязи и его отбросило, разорвав сразу на несколько частей. Несколько чёрных кусков упали в туманную поверхность на полу и заставили её расступиться, а остальные вспыхнули и осели вниз уже мелким и лёгким пеплом. Ого! Быстро оно сдохло...
   - Ждём. Тварь может быть не одна.
   - Что это за существо? Не демон же...
   - Не знаю, Анриель. Я таких раньше не видел.
  Тут по дымке на полу соседней комнаты прошла стремительная волна и дымка исчезла. Так, словно её никогда и не было. Пол под ней оказался совершенно обычным - заваленная мелким мусором и покрытая пылью бетонная поверхность. Свечение тоже почти исчезло, превратившись в едва видимые отсветы. Любопытно. Похоже, что вся эта дрянь вокруг нас появляется и исчезает с определённой периодичностью и сейчас настало время для очередной передышки. Но что же, черт подери, там так воняет?
   - Может, заглянем?
  Разойдясь в разные стороны, мы встали по бокам от прохода, и с осторожностью заглянули в соседнее помещение. Итак, от чего же здесь такой све...
   - Кх. - горло у меня свело и я не мог выдавить ни единого звука.
  'Мерзость' - вот как я мог бы охарактеризовать то, что мы увидели в этом небольшом зале. Нет, пожалуй, даже не так. МЕРЗОСТЬ.
  В полном молчании мы рассматривали дальнюю бетонную стену, покрытую оплавленными подтёками - вся её поверхность была изрезана, покрыта нечитаемыми погаными письменами, а посередине был выжжен почерневший круг со сложной пентаграммой, в котором висело распятое обезображенное тело. Человеческое. Источниками тусклого света служили мелкие руны, здесь и там начертанные прямо на потолке. Смотреть на их кривые очертания было отчётливо неприятно.
  Не сговариваясь, мы развернулись и быстрым шагом покинули подвал, заперев дверь и заблокировав проход усиленными сторожевыми вязями и щитами.
   - Код семьдесят семь! - едва ли не заорал Лион, сорвав с пояса сферу и связавшись с дежурными. - Требуется немедленная эвакуация по адресу нашего последнего выезда!
   - Понял вас! - взволнованно ответил дежурный. - Передаю информацию!
  Опустив сферу, Лион посмотрел на меня.
   - Что... это? - выдавил из себя я, кивнув на подвальную дверцу. Я даже передать бы не смог, насколько глубокое чувство гадливости и омерзения вызвало то, что там находилось.
   - Очередной пряник от некромантов, что же ещё. - хмыкнул Лион. - На этот раз, правда, жертвой стал какой-то сектант, что не может не...
   - Почему сектант?
   - А его балахон до сих пор там на полу валяется, сбоку. Не заметил?
   - Нет. - покачал головой я. - Как-то не до того было.
   - А, - кивнул мой друг. - Понимаю. В первый раз это просто неизгладимое впечатление.
   - Встречал такое?
  Лион коротко посмотрел в сторону подвала.
   - Да. Дважды, к сожалению. Этот раз уже, получается, третий.
   - Мерзость... - выдохнул я. Первоначальное потрясение уже отступило, но я всё равно ощущал некоторый озноб и даже неуверенность. Чёрт подери! Мне уже доводилось встречать различные неприятные вещи, но чтобы ТАКИЕ! Нет. Такого в моей коллекции неприятных впечатлений ещё не было.
   - Анриель! - привлёк моё внимание Лион. - Оставайся здесь. Будь осторожен, в случае чего просто отступай в сторону выхода.
   - Понял. А ты куда? Что хочешь сделать?
   - Нужно начать выводить людей из здания. Такая дрянь может быть очень опасной, просто чудо, что ещё никто не пострадал!
  Со стороны холла послышался удар от распахнувшейся двери и топот, а сразу за этим последовал крик:
   - Лион! Анриель! Вы...
   - Они в подвале. - послышался чей-то знакомый голос. - Так что не ори, где-то здесь должен быть спуск.
   - Ну наконец-то. - вздохнул Лион и, оглянувшись, потянул меня за собой в холл. - Пошли.
  
  
  
  Глава 14. Демоны ледяной Вирны.
  
  Вместе с уже знакомой нам третьей оперативной бригадой на место прибыла четвёртая, в которой демонологом был тот самый дегенерат, с которым я столкнулся во время своего первого самостоятельного выхода в город - Реджин Велн. Впрочем, сейчас он вёл себя достаточно скромно и разместился в углу. А посередине помещения стоял, разведя руки в стороны, незнакомый мне заклинатель. Его длинная и частично седая бородка была тщательно завита и уложена, а серые глаза с застывшим взглядом напоминали металлические протезы. Удивительно, до чего необычные взгляды я встречаю у некоторых людей!
   - Лион!
   - Мы здесь. Привет.
   - Где алтарь?
   - Внизу, Фарм. - быстро ответил Лион и показал за спину. - Дверь в подвал там. Вторая комната направо...
   - Алтаря два. - сказал бородатый заклинатель, всё ещё держащий руки поднятыми и разведёнными в стороны. Я быстро осмотрел его Взглядом и с уважением заметил, насколько сложные узоры вращались вокруг его напряжённых пальцев. Их силовая структура казалась многослойной и явно выполняла не одну функцию. - Один здесь, второй в другой части здания, он меньше по размерам.
  В холл с улицы зашли ещё несколько сотрудников СКД. Становилось людно. Фарм и Дженом положили у стены несколько сумок, после чего принялись устанавливать на полу небольшие металлические треноги. Ещё несколько человек побежали в сторону лестницы - распределяться по этажам и эвакуировать обитателей дома.
   - Здравствуйте, мастер Ферро. - поздоровался Лион.
  Заклинатель повернул лицо с неподвижными глазами и обратил свой невидящий взор на нас.
   - Здравствуй, Лион. - помолчав пару секунд, он коротко улыбнулся. - Какая интересная личность у тебя в напарниках. Рад встрече.
  Лион повернулся и с улыбкой посмотрел на меня, а мастер Ферро уже отдавал кому-то распоряжения:
   - Установите самописцы и регистраторы, пусть работают в автоматическом режиме. Реджин, на вас фоновое сканирование. Фарм...
  Помещение всё больше заполнялось нашими коллегами, начинались суета и рабочее оживление. Поздоровавшись со знакомыми, мы с напарником отошли в сторону и присели на стулья, чтобы не мешаться под ногами у готовящихся к работе заклинателей.
   - А мастер Ферро - это кто? - спросил я у Лиона. Заклинатель закончил сканировать здание и теперь быстро и точно расчерчивал участок пола какими-то узорами.
   - Один из наиболее старых и опытных заклинателей Академии. - ответил Лион. - Он уже не числится у них официально, но всегда принимает участие там, где засветилась эта некромантская братия. Это его главная специализация. Видел, как он почувствовал расположение алтарей?
   - Да, видел. - подтвердил я. - Впечатляет. Но когда его успели позвать? Разве только после первого сообщения позвонили...
   - Думаю, что так и было. Он ведь...
   - Лион! Анриель!
  Нас позвали. Подойдя к мастеру Ферро, который руководил прибывшими, мы принялись отвечать на вопросы и описывать увиденное внизу со всеми подробностями.
   - Достаточно. - кивнул Ферро. - Дейв, начинайте разделительный ритуал. Пора вниз.
  
  Потянулись длительные минуты разнообразных исследований. Работа магов из Академии живо напомнила мне суету артефакторов Леоратте - они тоже устанавливали разнообразные аппараты, записывали значения и рисовали многочисленные графики. Ликвидировать узорный алтарь некромантов было мало, заклинатели собирали любую информацию, которая могла бы оказаться полезной в будущем. И делали это, надо отметить, на удивление кропотливо. За время их работы активность алтарей проявляла себя ещё дважды, но все возникающие аномалии были локализованы и погашены до того, как кому-либо из нас оказался причинён вред.
  Вообще, жителям общежития сильно повезло - изначально мистические явления, порождённые алтарями, были редки и незаметны, а потом, когда их энергетический уровень достиг угрожающей отметки, появились мы. Не знаю, чего добивались те, кто устроил в подвале подобную гадость, но совершенно очевидно, что при более неудачном стечении обстоятельств жертв было бы не избежать.
  В конечном итоге, впрочем, останки сектанта сняли и увезли, а пострадавшую стену очистили и выровняли.
   - В прошлый раз, когда я видел подобное, было всё же не так противно. - сказал Лион, наблюдая, как специалисты Академии занимаются восстановлением стены, обезображенной незнакомыми рунами. - Да и времени на все работы потребовалось меньше.
   - Не скажи. - обернулся один из работающих магов. - С такими художествами мороки всегда хватает. Ты же видишь, как они сводятся...
  Держа в руках вытянутую ребристую трубку, маг водил ей вдоль контуров вырезанной руны. Из обращённого к стене торца трубки вырывалось бесцветное пламя, а воздух вокруг руны мерцал и вспыхивал маленькими искрами.
   - Но в прошлое лето и правда было потише. - добавил второй маг. - А в это они прямо активизировались.
  Лион с усмешкой посмотрел на меня.
   - Да уж, Анриель, твоё появление словно рычаг передвинуло, в плане работы. Теперь то Бродяга к посёлку прибьётся, то метаморф в коммуникации нырнёт. - прислонив голову к стене, он снова принялся наблюдать за работой магов. - Даже не знаю, везение это или нет.
  'Везение? - подумал я. - Три раза 'ха'. Интересно, что сказал бы по этому поводу Тальниир, если бы оказался поблизости?'
  После этого в голову полезли различные невесёлые мысли. Тальниир. Лор. Анниш. Чёрт бы подрал всё это моё "везение"! Что мне проку от всех знаний и прочего, если мои ближайшие друзья и учителя мертвы уже много лет, а я мало того, что оказался в будущем, так ещё и в другом мире?
  Впрочем, я ведь здесь не ради развлечения. Мне нужно отыскать проход в Ринн и я всё же найду его расположение, рано или поздно. Даже если он ещё не появился, я...
  Стоп.
  Проходы между мирами иногда появляются сами по себе, верно? Неизвестно только когда. То есть - время и место. Но... случайно ли их появление? Я уже не раз замечал, что множество явлений и природных процессов имеют строго определённые циклы и подчиняются определённым законам. Возможно, межмировые врата могут открываться аналогичным образом - исключительно в определённые периоды, просто под влиянием каких-то природных и скрытых сил? Что ж, возможно. Если такое предположение верно, то мне не требуется исследование всего города. Нужно установить наиболее вероятные места появления порталов и просто проверять их время от времени. Гм...
  Погрузившись в размышления, я вполуха прислушивался к беседе Лиона с магами и отстранённо наблюдал, как в помещение то и дело заглядывает кто-нибудь из заклинателей. Следов от деятельности некромантов уже почти не было видно, да и аппаратуру исследовательскую уже унесли. Похоже, что скоро наши дела в этом месте будут завершены.
  "Ну, хорошо, - продолжил рассуждать я. - Допустим, проход в Ринн действительно появляется лишь в одном месте и в определённое время. К примеру, только по пятницам. Чем это может быть полезно на практике? Как понять, какая именно пятница мне нужна? И какое место? Наверняка ведь это был бы не просто один из тупичков или переулков. Скорее уж некое "место силы". Некий пятачок, куда не суются просто так и где..."
  Стоп. А ведь мне уже известно место, куда ни один здравомыслящий человек без особой надобности не полезет...
  Подземелья! Замурованные коридоры, проложенные "не туда". Ведущие в места, где находится что-то древнее и страшное, где бесследно исчезают немногочисленные рабочие...
  О, чёрт.
  
   - Анриель! Просыпайся. - с этими словами Лион толкнул меня локтем и кивнул в сторону Фарма, который выглядывал из-за угла. - Ты слышал, что нам сказали?
   - Нет. - ответил я. - Извини, задумался. Что там такое?
   - Хватит сидеть, говорю. - повторил Фарм. - Поднимайтесь и пойдём на выход, больше тут уже делать нечего.
  Поднявшись в холл, мы вышли на улицу. Напротив дверей у края проезжей части ещё стояло несколько вездеходов СКД и парочка округлых автомобилей Академии, о чём свидетельствовали надписи на их боках.
   - Почти шесть часов. - сказал Лион. - Анриель, как насчёт обеда?
   - Что-то не хочется. - отмахнулся я. - Меня эта вонь из подвала не покидает, аж в одежду въелась. Противно донельзя...
   - Ничего. - сказал Фарм. - Быстро выветрится. Ну или магию используй, если совсем уж неприятно. Почисти одежду.
  Подойдя к машинам, мы остановились. Фарм прислонился к высокому боку вездехода, сложил руки на груди и со вздохом посмотрел на заклинателей, которые занимались складыванием мелкой аппаратуры в багажник соседнего автомобиля.
   - Н-да... Это всё когда-нибудь, интересно, закончится? Как думаете?
  Лион улыбнулся.
   - Ну, дай им хотя бы десять минут...
   - Да я... - Фарм фыркнул и махнул рукой. - Я не об этом. Я про алтарь. Который это уже за последний год? Не помнишь?
   - Не знаю. - нахмурился Лион. - Я так сходу не скажу. Пятый, наверное?
   - Седьмой, Лион. Седьмой. Просто остальные не в черте города находили, вот ты их и не запомнил. А статистика удручающая. Не знаю, к чему всё это нас приведёт...
  Лион собирался что-то ответить, но я его перебил.
   - Фарм, - начал я. - А может кто-нибудь объяснить, в чём причина цикличности всех этих проявлений? Почему аномалии вокруг этого алтаря, образно выражаясь, мигали?
   - Это сложный вопрос, Анриель. - Фарм вздохнул. - И объёмный. Не каждый заклинатель на него подробно ответит. А я, как ты понимаешь, не заклинатель.
   - Ну а всё-таки? Это ведь не первый обнаруженный алтарь, ты сам сказал. Должны же быть какие-то догадки? Может быть, в остальных случаях наблюдалось то же самое? Или...
   - Эй, погоди. - Лион помахал в воздухе ладонью. - Не всё сразу.
   - Но я...
   - В нашем мире полно цикличных явлений, Анриель. - сказал Фарм. - Закономерность проявления некоторых процессов - вполне обыденная вещь. Возьми хотя бы рассвет - это вполне цикличное явление, а кроме него существует ещё множество других. Я даже рискну предположить, что большая часть того, что ты можешь наблюдать вокруг, имеет определённый период и обязательно повторяется. И ещё - циклично повторяющиеся мистические явления вовсе не означают наличие поблизости алтаря. Подобная картина может быть характерна для совершенно различных ситуаций. Вы ведь наверняка уже встречались с чем-то аналогичным в городе, припомни.
   - То есть, - резюмировал я. - Ты хочешь сказать, что зацикленность эффектов от алтаря - это вовсе не свойство самого алтаря? Просто так устроен мир и иначе не будет?
   - Сказано грубо, но..., пожалуй, да. Именно так.
   - Соглашусь с Фармом. - сказал Лион. - Я думаю, что это просто особенность взаимодействия магии некромантов и ткани мира. Но вопрос, конечно, стоящий. Было бы полезно узнать подробности.
   - В Академии над такой тематикой несколько отделов работают. - Фарм кивнул в сторону магов, которые как раз заканчивали погрузку приборов. - Но открытой информации пока нет. Да и.. это ли для нас сейчас важно?
   - Я вот почему спрашивал, Фарм. - сказал я, одновременно размышляя, как именно следует сформулировать вопрос. Тут дело тонкое, не стоит давать понять, что конкретно меня интересует. - Может ли быть взаимосвязь между некими "местами силы" в городе и, например, прорывами из Ада? Могут ли открываться проходы в тех местах, где...
   - Ну ты спрашиваешь, Анриель! - рассмеялся Фарм. - Неужели всё ещё надеешься найти проход в этот свой Ринн?
  Что?! Я мысленно дёрнулся от неожиданности и бросил быстрый взгляд на Лиона, который тоже посмотрел на меня. Чёрт возьми! Неужели он рассказал о своих догадках Фарму? Или тот тоже догадался, поисками чего именно я занимаюсь? Задача, конечно, не из сложных, но...
   - Помнится, ты у половины Службы интересовался, не слышали ли они о некоем Ринне, - продолжал тем временем Фарм. Нашего обмена взглядами с Лионом он не заметил. - Искал переселенцев и тоже расспрашивал их про порталы...
  Фарм потёр лоб и устало улыбнулся.
   - Забудь об этом, парень. - сказал он. - И, если тебя посетила мысль вычислить некое магическое место, из которого ты сможешь попасть в определённый мир так же, как попал из своего в наш - тоже забудь. Это утопия. Не существует никакой взаимосвязи между геомагическими центрами и образованием локальных врат или портальных переходов.
  Старая это тема и, образно выражаясь, давно истоптанная. Тупиковая. Понимаешь?
  Я вздохнул. Вот же чёрт! Конкретно про мои поиски Фарм не догадывается - это хорошо, но вот то, что он только что рассказал... Печально. Значит, эта идея тоже никуда не приведёт.
   - Но как же так? - спросил я. - Должна же быть какая-то система, Фарм? Тут такое количество аномальных образований, проходов, различных искажений. Обязана быть какая-то система!
   - А кто спорит? - поднял брови Фарм. - Может и есть. Только эта система настолько неочевидна, что мы о ней до сих пор ничего не знаем. По крайней мере, ничего конкретного. Порассуждать можно, но...
  Покачав головой, демонолог отстранился от машины и помахал рукой Дженому и Никсону, которые вышли из здания.
   - Если этой проблемой и заниматься, то только в составе исследовательских бригад Академии. - заключил он. - Обычными силами такого исследования не проведёшь.
   - Ну, что там? - спросил Лион у подошедших товарищей. - Закончили?
   - В общем, да. - кивнул Дженом. - Оставили пару стационарных стабилизаторов, на пару дней, для подстраховки. Контроль на вас. Но я думаю, что можно не беспокоиться, новых неприятностей уже не будет.
   - Тогда поехали. - махнул рукой Фарм. - Флинн сегодня устраивает общий сбор.
   - Ладно. - Дженом посмотрел на нас. - Везёт вам, друзья, этим летом. То психопат-переселенец, то пентаграмма с метаморфом, то алтарь от некромантов. Чёрт возьми, я уже боюсь спрашивать, что будет следующим!
   - Надеюсь, что ничего. - изобразил отрицающий жест Лион. - Анриель может не согласиться, но...
   - Нет уж, - перебил его я. - Я-то как раз не против!
   - Не против чего? - переспросил улыбающийся Никсон, пропуская Дженома, который подошёл к автомобилю и забрался на его крышу. - Не против согласиться или...
   - Вот балагур, а? - с этими словами Фарм Беркинс сгрёб Никсона за плечи, оборвав на полуслове, и подтолкнул его к автомобилю. - Забирайся-ка внутрь, Ринс. Дал мне Бог комедианта вместо напарника.
  Фыркнув, Никсон взялся за решётки на боках вездехода и забрался наверх, усевшись на край открытого люка. Дженом, уже занявший место водителя, помахал нам рукой и запустил двигатель. Машина взревела.
   - До встречи, парни. - сказал нам Фарм. - Думаю, ещё увидимся вечером.
  Разместившись в вездеходе, оперативники уехали. Маги из Академии тоже разъезжались один за другим, около общежития оставались лишь те, кто будет запускать обратно его жильцов, которые толпились в небольшом сквере дальше по улице.
   - Нам тоже пора. - сказал Лион. - Не вижу смысла задерживаться.
   - Куда отправимся?
   - Туда, где можно поесть. - Лион щёлкнул пальцами. - Ты, конечно, как хочешь, но я от обеда отказываться не собираюсь.
  
  Усевшись в автомобиль, мы добрались до небольшого кафе в центре нашего сектора. Заняв столик в глубине помещения, мы перечислили свои пожелания жёлтой сфере, вделанной в центр столешницы.
   - Ожидайте, пожалуйста. - проскрежетала в ответ сфера.
   - И здесь что-то не в порядке. - фыркнул Лион. - Кто у них техническим обслуживанием занимается, интересно?
  Улыбнувшись, я посмотрел на своего товарища. Он что, снова пытается увести разговор в сторону? Но почему? Даже метаморф бы понял, что это не поможет и я всё равно буду задавать ему вопросы на интересующие меня темы. К примеру - почему он никогда не рассказывал об 'алтарях' некромантов, которые ему уже попадались? На обучении в СКД подобная тематика освещалась слабо, тогда как столкнуться мы с этим могли в любой момент. Так, как это произошло сегодня.
  Тут Лион словно почувствовал мои мысли и внимательно посмотрел мне в глаза.
   - Это очень плохая идея, Анриель. - сказал он.
   - В смысле? - не понял я. - Какая идея?
   - Связать в один узел портальные образования, среди которых ты надеешься отыскать подходящий для себя портал и некромантов, следы силы которых создают пространственные аномалии.
  Я на секунду задумался:
  - Я не думал об этом именно так, Лион. Но ведь согласись, что...
  - Нет, не соглашусь! Некроманты - не простая нежить из старых сказок! Не вымышленные вампиры, от которых можно отбиться серебряной палкой. Они - абсолютное зло, принимающее человекоподобную форму и природа этого зла остаётся неисследованной для здешних магов и по сей день!
   - Я помню, Лион. Ты говорил.
   - В таком случае, я повторю снова - некроманты не маги, Анриель! Ты можешь это понять? Твоё стремление отыскать проход в Ринн и помочь родным весьма похвально, но магия смерти тебе в этом помочь не сможет!
   - Я не собирался изучать магию смерти! - воскликнул я. Черт возьми! С чего Лион вообще задумался над такой возможностью?!
  Люди за соседними столиками принялись оглядываться на нас.
   - Тихо, дружище. - сказал Лион, усмехнувшись и бросив несколько взглядов по сторонам. - А то люди к нам сейчас Стражей вызовут, для профилактики.
   - Хорошо. Но я правда не...
   - Я говорил совсем не об этом.
   - Нет? - переспросил я. - Тогда о чём?
   - Ты помнишь, что я рассказывал тебе про некромантов? Что говорилось на обучении? Что тебе рассказывал тот заклинатель из Академии, с которым ты общался на предмет порталов?
   - Помню, конечно. - кивнул я. - И, знаешь, Лион, не нужно мне это повторять. Я не собирался ловить некроманта для того, чтобы он создал для меня портал.
   - Точно? - прищурился Лион. - А то ты ведь, чёрт возьми, ещё поймаешь!
  Я рассмеялся. Так вот почему он выглядел так напряжённо - решил, что после сегодняшнего дня и вернусь к своим мыслям о поисках некромантов! Н-да... Сказать ему, что ли, что я оставил подобные соображения ещё несколько месяцев назад?
   - Ваш заказ готов. - проскрежетала сфера в столешнице, после чего что-то щёлкнуло, и последняя фраза была произнесена густым басом. - Оплата производится у барной стойки.
   - Вот как-то так всё в этом городе и работает. - закатил глаза Лион. - То сломается, то внезапно настроится. Причём само по себе и так, что даже каббалисты не разберутся.
  Развернувшись, он посмотрел на официантку, пробиравшуюся с подносом по направлению к нам.
   - Наверное, этим мне здесь и нравится. - закончил он.
  
  За последующие часы до конца смены никаких новых вызовов не поступило. Мы спокойно пообедали, а потом немного покатались по улицам, изредка сканируя вязями густой полумрак в небольших переулках. Я строил планы своих будущих исследований и думал о том, что многие из имеющихся у меня версий на проверку оказались пустыми.
  Идея многократного и планомерного сканирования районов ничего не дала. Мысль поделить город на сектора и выделить места с наибольшим числом портальных искажений - тоже. Онсбург оказался настоящим лабиринтом, заполненным спонтанными аномалиями и непредсказуемыми явлениями. Где-то в этом калейдоскопе скрывался и проход в Ринн, но вот только где?
  Некоторые идеи у меня, впрочем, ещё оставались. Во-первых, мне не давала покоя та пентаграмма, начертанная сектантами на полу подземелий. Ведь если можно создать искусственные локальные врата, то, вероятно, ненамного сложнее создать и нормальный портал? Чёрт его знает, пока не в курсе. Однако с этим следовало бы разобраться. Чём чёрт не шутит, подобные знания вполне могут оказаться полезны.
  А во-вторых - я всё ещё не был уверен в несостоятельности теории о влиянии геомагических центров на образование переходов. Хотя проверить её можно довольно быстро - если я узнаю расположение некоего магического узла или "места силы", то вполне смогу наведаться туда и посмотреть, не появится ли там что-нибудь интересное. Вопрос, конечно, во времени, но...
   - Слушай, Лион, - сказал я, пока мы ехали к зданию Службы. - Я всё ещё раздумываю над тем, что спрашивал сегодня у Фарма. Ну, насчёт порталов и "мест силы" в городе.
   - Меня восхищает твоё упорство. - покачал головой Лион. - Но одновременно озадачивает невнимательность. Ты что - не слушал, о чём тебе говорил Фарм? Нет никакой взаимосвязи между магическими узлами и порталами! Любое появление пространственного перехода абсолютно спонтанно, его просто невозможно предугадать.
   - Значит, так оно и есть. - согласился я. - Но, может быть, нужно просто правильно выбирать и место, и время?
  Лион скептически посмотрел на меня:
   - Тебе рассказать, сколько лет назад была образована Академия?
   - А при чём здесь это?
   - "При чём"?! Анриель, они занимаются порталами не один десяток лет! Какой из этого вывод? Неужели ты всерьёз веришь, что придумал нечто новое и необыкновенное?
  Я уже открыл рот, чтобы возразить, но подумал о том, что Лион, в сущности, прав. Кто я такой, действительно - гениальный исследователь? Да, мне иногда изрядно везёт и результат оказывается вполне приемлем - это правда. Но рассчитывать на то, что я вот так вот запросто возьму и совершу прорывное открытие было бы по меньшей мере наивно. Я устало вздохнул.
   - Не переживай, Анриель. - сказал мой товарищ и похлопал меня по руке. - Встретится и на твоей улице портал, вот увидишь. Жизнь - она штука длинная...
  Я улыбнулся.
   - Спасибо, Лион.
   - Кстати, - продолжал тот. - Через несколько дней будет Август и старый праздник Окончания Лета. Его сейчас никто не отмечает, кроме нескольких странных сект, но сама традиция очень старая.
   - Пятое число... - пробормотал я. Чёрт возьми! А ведь и правда! Пятое Августа как день наступления первых похолоданий отмечали ещё древние племена, населявшие эту равнину многие сотни лет назад! И как только я сам об этом не подумал?! Ведь знал!
   - Ты прав. - сказал я. - Это нужно использовать!
   - Эй, погоди, погоди... - Лион попытался вращать руль автомобиля и смотреть на меня одновременно. - Как использовать? Ты что, действительно собираешься проверять своё предположение? Бегать по улицам, заглядывать в подворотни?
   - Не обязательно. При чём здесь подворотни? Если я знаю нужный день, то мне остаётся лишь правильно выбрать место и всё проверить...
   - Пятое число - это выходной день, дружище. Ты там весь день планируешь провести или сколько? А если днём ничего не найдёшь - будешь блуждать и ночью?
   - А почему нет? - взмахнул рукой я. - Темнота для такого дела не помеха.
  Лион недоверчиво покачал головой. Мы как раз остановились перед аппаратом, регулирующим движение на дороге, и он смог отвлечься от управления машиной.
   - Ну, допустим. - сказал он. - Время ты выяснил. А 'место силы'? Откуда ты планируешь начинать?
  Я задумался. Можно воспользоваться соответствующими картами, имеющимися в Службе и выяснить плотность геомагических линий во всех районах, но... У меня уже есть одно похожее на правду предположение.
   - С тех замурованных коридоров. Помнишь, ты рассказывал о транспортных подземных линиях, которые...
   - Ты собираешься лезть под землю и взламывать запечатанные проходы? - маска спокойствия моего друга дала изрядную трещину. - Анриель, я тебя свяжу и оставлю в подвале Службы. И Фарм и остальные мне в этом помогут!
   - Нет, нет! Лион! Я, по-твоему, что - ненормальный? - я невольно рассмеялся, наблюдая за рассерженным видом моего напарника. - Не буду я никуда лезть! Будет вполне достаточно пройтись по поверхности и просканировать столько пространства, сколько получится. Можно даже начертить несколько стационарных узоров, если понадобится. Вниз-то мне зачем? Там и места немного, и ориентироваться сложнее.
  Вздохнув, Лион сжал руль и покосился на меня.
   - Смотри. - сказал он. - Под землю ни на шаг, договорились?
  Я кивнул и откинулся на спинку сидения.
   - Конечно. Я же сказал.
  
  Через несколько дней наступило пятое число. Ничего существенного до этого времени не произошло - мы съездили на несколько вызовов, где все вопросы решились в течении часа, и посетили здание производственных мастерских, где из экранированной клетки вырвался на свободу маленький демон. Паршивец оказался настолько юрким и сильным, что нам пришлось устраивать засаду и расставлять несколько десятков ловушек по всем внутренним помещениям.
  Но это всё были мелочи. Незначительные происшествия, которые сотрутся из памяти уже через несколько лет. А вот потом...
  В день старого праздника Окончания Лета меня интересовала окраина девятого сектора. Где-то там, под небольшими двориками и высокими офисными зданиями, скрывались тесные проходы наглухо замурованных коммуникаций. Я не собирался спускаться туда без крайней необходимости, но мои мысли то и дело возвращались к простому вопросу - что я буду делать, если гипотетический портал откроется именно там? Вот что? Ломать защиту и пробиваться вниз? Или бежать за поддержкой и помощью в СКД? Вопрос, мягко говоря, непростой.
  Есть, впрочем, и другая возможность - я проблуждаю по переулкам и дворикам просто так. Никто не даёт гарантию, что портал появится в нужное время. Мне ведь неизвестно доподлинно, что же там такое находится, под землёй. И из-за чего в действительности были заколочены и опечатаны с большим трудом проложенные коридоры...
  Чёрт его знает, на самом деле. Специализированная документация, имеющаяся в СКД, рассказывала о том, что в этом небольшом районе действительно наличествовал небольшой геомагический узел, но... В городе имелись и куда более интересные места, если смотреть на них с позиции энергетического потенциала.
  Тем не менее, точка моего интереса располагалась именно здесь. В конце концов, именно тут кому-то понадобилось замуровывать лабиринт из городских коммуникаций. Не думаю, что всё это происходило просто так.
  Весь день после тренировки я провёл на городских улицах. Прошёлся вдоль набережной, изучил переплетения небольших улочек вокруг старых торговых центров и посидел за столиком в кафе, что расположилось у самой границы Вирны. Было весьма прохладно. За последние пару дней температура опустилась до рекордно низких для этого времени года отметок и люди вокруг одевались совсем по-осеннему - в куртки и утеплённые свитера.
  К вечеру погода испортилась окончательно - подул колючий и влажный ветер, небо затянула непроницаемая пелена облаков. Согреваясь и защищаясь от ветра при помощи магии, я закончил патрулировать улицы и остановился у небольшого ресторана неподалёку от набережной. За весь день я ничего интересного не почувствовал и не увидел - а значит, если что-то и произойдёт, то уже ночью. И двигаться сквозь район мне будет удобнее всего отсюда. Пройду через несколько внутренних двориков, миную открытый участок около реки и углублюсь в небольшие кварталы офисных и торговых центров. Освещения здесь не так много, как в центре города, а места не такие популярные - на улицах, учитывая погоду, уже ничего не будет. Я смогу заниматься своими исследованиями без помех. Я уже начертил на стенах домов и проулков около двух десятков сканирующих и поисковых узоров - теперь нужно пройти весь район насквозь и просмотреть данные с этой импровизированной следящей сети. Если мне повезёт, я...
   - Скучаешь?
  Глубоко задумавшись, я не увидел, как один из прохожих направился прямиком ко мне и заметил его только тогда, когда он приблизился почти вплотную и заговорил.
   - Лион!
   - Анриель. - кивнув, мой товарищ зябко повёл плечами и окинул взглядом узкую улицу. - Судя по тому, что ты всё ещё здесь, за день ты ничего интересного не нашёл?
   - Не нашёл. - подтвердил я его догадку. - А ты всё же решил составить мне компанию?
   - Конечно. - кивнул Лион. - Я отчего-то был уверен, что тебе придётся задержаться здесь на ночь. А отпустить своего напарника бродить по улицам в одиночку я не могу.
   - Спасибо. - поблагодарил я. - Но что со мной может случиться-то, за исключением того, что я обнаружу портал?
  Лион фыркнул.
   - Ты так сильно в это веришь, Анриель. Смотри, не разочаровывайся потом слишком сильно.
   - Не буду.
  Мы разговаривали ещё некоторое время, после чего зашли в ресторан и уселись ужинать. За общением время пролетело незаметно и на улицу мы вышли уже перед самым закрытием заведения.
  Было совсем темно. Вокруг фонарей в воздухе клубилась туманная дымка, которую не мог разогнать даже промозглый речной ветер. Поёживаясь на ветру, мы сначала прошлись по окрестным дворам, а после этого сделали небольшой крюк вокруг интересующей меня территории. Я решил изменить маршрут, которым предполагал двигаться изначально, так как при помощи товарища я мог просканировать и осмотреть уже значительно большую территорию.
  - Холодно как сегодня. - в который раз заметил Лион. - Не Август, а какой-то Октябрь!
  - Не страшно. - я не обращал внимания на погоду и не разделял расстройства своего друга. - Ты так говоришь, словно твой Полог Безветрия уже не работает.
  - Ну, сейчас бы ещё магии перестать работать, да. - кивнул Лион. - Для полноты картины.
  Ночной холод и туман разогнали всех жителей по домам. За два пройденных нами квартала мы увидели только трёх человек, да и те быстро куда-то исчезли. На остановках транспорта никого не было и компанию нам составляли только редкие огоньки ночной рекламы.
   - Ну что, - спросил Лион. - Может быть выйдем к реке? Потом повернём направо и двинемся по направлению к центру. Сможешь осмотреть большую часть района.
   - Идёт. - согласился я. Меня не покидало странное предчувствие, которое я никак не мог идентифицировать. Словно тревожило что-то важное, о чём я умудрился позабыть, пока занимался другими делами. - Жаль, что тут на машине не поездишь. Было бы удобнее.
   - И быстрее. - Лион поднял голову и посмотрел на невидимое за клубами редеющего тумана небо. - Но здесь район офисов, поэтому движение транспорта запрещено.
   - Что, кстати, странно, ведь ночью здесь всё равно никого нет. - заметил я.
   - Нет, конечно. Но не менять же из-за этого правила?
   Выйдя к реке, я посмотрел, как ветер разгоняет туманные космы над водяной поверхностью. Плескались высокие волны, над парапетом набережной взлетали лёгкие брызги.
   - Ну и погодка...
  Чувство тревоги стало почти непереносимым. Да что ж это, чёрт подери, такое? Откуда оно взялось?! Повинуясь интуиции, я замедлил шаг, а Лион истолковал моё поведение по-своему. Странно, но он, похоже, ничего необычного не почувствовал.
   - Можем повернуть раньше. - сказал он, показывая куда-то вбок. - Вот по этому переулку мы...
  Он говорил что-то ещё, но я его уже не слушал. Глядя на отблёскивающую в свете фонарей поверхность набережной, я обратил внимание на туманные клубы, что в ореолах брызг поднимались над поверхностью Вирны. Один за другим, одним и тем же стремительным движением они пересекали видимое пространство и исчезали в тенях на противоположной улочке.
  Это не было обычным природным явлением. В мельтешении тумана и водяных частиц я явственно различал признаки движения каких-то прозрачных демонических существ.
  "Только этого мне ещё не хватало", успел подумать я, а потом схватил Лиона за руку и указал на увиденных тварей. Пару секунд тот всматривался во мрак, а потом с тревогой глянул на меня и коротко бросил:
   - Бесы.
  Тут же где-то в отдалении взревела сирена, звучащая на нескольких заунывных нотах, а следом за этим раздались хлопки и, кажется, чьи-то приглушённые расстоянием крики.
   - Анриель, ты же не мог об этом узнать!! Как ты догадался?
  Мы бросились бежать вперёд к реке, одновременно выставив перед собой щиты и магические огни для подсветки.
   - Догадался о чём? - не понял я. - Меня интересовал портал, а не нашествие каких-то тварей из речки! Нужный мне район в другой стороне!!
   - Тихо! - скомандовал Лион. - Убираем свет, он нас демаскирует.
  Выйдя к набережной, мы окутали себя пологами иллюзий и осмотрелись. Ветер внезапно сделался тише и звуки разносились неожиданно хорошо и гулко. Сама набережная была пуста, а уличная мебель из маленького кафе в ближайшем доме оказалась повалена и разбросана. Столики и стойки со сложенными зонтиками лежали где придётся, словно игрушки, раскиданные играющими малышами. В темноте над домами всё так же заунывно надрывались далёкие сирены.
   - Сирена - это предупреждение об опасности для жителей? - спросил я у Лиона.
   - Конечно! - ответил тот. - Скоро здесь будет не протолкнуться от оперативников и дежурных ночных охотников. А пока что местные должны знать, что произошёл прорыв и на улицах стало опасно. Чёрт возьми! Слава всем богам, что сейчас ночь! Даже думать не хочу, что было бы, если бы эти твари выбрались из реки днём.
   - Кстати, а как они появились из воды? Если мне не изменяет память, то...
   - Это ледяные бесы, Анриель. - обернувшись, Лион хлопнул меня по руке и жестом позвал за собой. - Пошли, мне показалось, что там были какие-то крики. И вспоминай обучение! Ледяные демоны могут выбраться откуда угодно, где есть что-нибудь вроде локальных врат, им даже проточная вода не помеха.
   - Верно. - согласился я. - Это я помню. Исключение составляют ледяные змеи.
   - А ну-ка тихо. - прошипел Лион, коротко оглянувшись и взмахнув рукой. - Не поминай, пока не появился! На ещё змеев тут не хватало...
  Улочка, на которую мы вышли с набережной, пустовала. Мы быстро побежали по ней по направлению в центр, надеясь, что доберёмся до места не слишком поздно. Лион тоже слышал чей-то крик - а значит, мне это не послышалось. Выбравшиеся из пространственного искажения демоны наткнулись на кого-то из местных жителей...
  
  Мы пробежали мимо нескольких офисных зданий с тёмными окнами и пересекли широкий двор между соседними постройками. Трава на газонах местами была вырвана и разбросана, а некоторые лавочки повалены и расцарапаны.
   - Куда и зачем эти бесы убегают? - удивился я. - Выбрались из своего разлома и сразу же понеслись черт-те куда - это нормально?
   - Не знаю. - усмехнулся Лион, коротко осмотревшись и бросившись бежать дальше. - Я с бесами до этого только один раз встречался, как-то не успел насобирать статистику.
  В следующем дворе было всё так же темно и пусто. Пара опрокинутых лавочек, лежащая у стены мусорная урна, разбитый плафон низкого уличного фонарика. Небольшой навес посреди зелёной лужайки, стоявший на тонком шесте, был сломан, а порванная ткань с его покрытия клочьями лежала на траве вокруг.
   - Никого. - констатировал Лион.
  Вокруг действительно не было видно ни людей, ни демонов. Только следы недавних разрушений говорили о том, что преследуемые монстры придерживались именно этого направления. Осматриваясь, я внезапно вспомнил об оставленных в этом районе узорах и немедленно соткал активирующую вязь, выбросив её вверх и во все стороны одновременно.
   - Что ты делаешь? - обернулся Лион. - Зачем?
   - Я оставлял узоры... - сказал я, замирая и разбираясь в мешанине ментальных откликов. Н-да, Лион был прав, когда рассказывал мне о помехах, которые городские электрические и силовые сети вносят в сканирующую магию. Ничерта не понятно, что, где и какой именно узор зафиксировал! А хотя...
   - Правее. - сказал я. - Кажется, сразу за вот этим зданием что-то есть.
  Обогнув строение, мы оказались на улице, по обеим сторонам которой стояло несколько припаркованных автомобилей. Стёкла в некоторых из них были разбиты, а у левой обочины к дому привалилась сломанная металлическая конструкция.
   - Они свалили строительные леса. - сказал Лион. - Быстрее! Там кто-то есть!
  Под рухнувшими лесами действительно виднелся тёмный силуэт лежащего человека. Но мой узор почувствовал вовсе не человеческое присутствие. Странно...
  
  Демон атаковал внезапно, выскочив из какого-то тёмного угла у противоположного дома. Чёрт его разберёт, где он там прятался, но стоило нам приблизиться к пострадавшему, которого увидел Лион, как эта проклятая тварь буквально вылетела на середину улицы.
   - Бес!
  Сместившись в сторону стремительным пируэтом, я ударил вокруг себя вязью волны и атаковавшего монстра отбросило, швырнув на неудачно подвернувшийся автомобиль. Бедная машина смялась и немного подпрыгнула, брызнув на асфальт осколками от разбившихся окон. Оглушённый монстр свалился перед ней причудливой грудой, делая короткие непонятные движения. Ледяной бес был почти полностью прозрачным, отчего походил на стеклянное изваяние, а изображения предметов позади него выглядели несколько искажённо. Глаза демона светились тускло-синим и были хорошо заметны в полумраке ночной улицы.
   - Разрывом, Анриель. - услышал я голос напарника. - Такие удары нарушают целостность их оболочки!
   - Да помню я.. - с этими словами я выбросил вперёд несколько нитей, захватив ими машину позади демона, а потом с усилием дёрнул её на себя. Многократное магическое усиление позволило сорвать автомобиль с места и демона перед ним приложило так, что его силуэт стал виден даже в таком незначительном освещении. Полупрозрачную тварь швырнуло на меня, и я встретил её ударом силового барьера. Беспорядочно размахивающего конечностями беса отбросило обратно на окончательно смятый автомобиль, а я слил воедино вязи иссушения и разрыва и стегнул по демону образовавшейся плетью. В воздухе развернулся мутный шлейф атакующей магии и ледяного беса буквально разметало по половине проезжей части.
  "Перестарался. - подумал я. - Хватило бы и одной вязи, без усиления".
   - Любишь ты разные эффекты!
  Оглянувшись на голос, я увидел, как Лион протискивается между металлическими трубками, составляющими основу конструкции лесов, а затем формирует вокруг лежащего человека стационарные силовые барьеры.
   - Что с ним? - подойдя ближе к лесам, я создал несколько мелких огоньков для подсветки.
   - Он без сознания. - ответил Лион, осматривая пострадавшего. - Здесь полно крови, но одежда цела. Кажется, его не рвали... Да, точно. Есть травма на голове - значит, его просто оглушило этими железяками. Повезло!
   - Сомнительное везение. - заметил я, осматривая улицу. - Лион, а как...
  Из проулка между домами, который хорошо просматривался с моей позиции, выскочило сразу несколько едва заметных фигур. Бесы!
   - Анриель, сзади!
  "Я вижу!", уже хотел закричать я, но тут до меня дошло, что именно он сказал. "Сзади"?! Проклятие! Я обернулся, уже зная, что мне предстоит увидеть. И точно - с другого направления к нам тоже приближалось несколько демонов. Поставив ещё несколько щитов вокруг лежащего без сознания горожанина, Лион быстрыми и ловкими движениями выбирался из паутины погнутых металлических лесов. Да уж, в такой ситуации лучше не медлить. Догнали тварей, на свою голову. А впрочем...
   - Щиты!
  Но мне об этом можно было и не напоминать. Рванувшись навстречу полупрозрачным силуэтам бесов, я воспользовался одним из излюбленных приёмов своего напарника. Выбросив в стену ближайшего дома силовую нить, я просто выдернул себя вверх и через мгновение оказался в воздухе над улицей. Монстры же оказались подо мной, и я атаковал их сразу несколькими боевыми вязями. Раздался оглушительный треск, а сразу за этим - многоголосый вой. Выполнив переворот, я приземлился на дорогу и тут же перекатился в сторону. Пару демонов я, несомненно, убил, но остальные оказались лишь ранены и ещё сохраняли боеспособное состояние.
  Окружив себя щитами, я бросился в атаку. Конечно, можно было бы воспользоваться разрядником, но... зачем ученику Лора Лезвия и Монро Гунура такая мелочь?
  Первого раненого беса я убил вязью силового молота. Вращаясь в движении, я поднырнул под бросок одной твари и, окружив собственный кулак наслоениями силовых контуров, использовал короткий Рывок и ударил другого. Ставший на секунду видимым, монстр с хрустом унёсся куда-то вбок. 'Готов!' Следующего монстра уничтожила вязь разрыва. Ещё одного - силовой барьер, размазавший демона по стене здания. Последнего я спутал силовой нитью, а затем добил мощным магическим рассечением.
   - Осторожно!
  Мимо меня кувыркнулся Лион. Ему досталось чуть большее количество противников, и он использовал фантомные удары, путая бесов и не позволяя им атаковать себя одновременно. Трудно поддерживать силовой барьер, если на него со всех сторон набрасывается с десяток тварей.
   - Да сдохните уже! - кажется, на этом моменте я рассвирепел окончательно. Мне. Нужен. Ринн! Чёртов Ринн и один-единственный проклятый портал, а я вместо поисков бегаю по улицам за толпой каких-то вонючих полупрозрачных чудовищ!
  Вытянув вперёд руки, я за один взмах наполнил пространство улицы объёмной вязью перелива, вложив в неё столько энергии, что все видимые бесы посбивались с шага и зашатались. После чего воспользовался движениями вихревой атаки, показанной мне Денжером в СКД, и принялся хлестать демонов плетью из силовых линий, совмещённой с ослабленной разрывной вязью. Я метался между тварями по всей улице и, многократно ускорившись при помощи Рывка, убивал их настолько быстро, что они даже не успевали развернуться в мою сторону. Мышцы наливались болью с каждым движением, но во мне было такое количество ненависти, что остановиться я просто не мог. Удар! Удар! Бросок и ещё один удар! Закончив движение и выйдя из Рывка, я понял, что впереди меня скалится ещё один монстр. Его стеклообразная фигура словно мерцала в тусклом свете, и он явственно собирался удрать. "Сейчас, - подумал я. - Убежишь ты от меня, да. Погань шестилапая!"
  Захватив демона нитью, я дёрнул его на себя и, как следует приложив силовым барьером, ударил ногой, усилив пинок при помощи магии. Беса подбросило и отшвырнуло, после чего я располовинил его сияющей плетью уже в воздухе.
  Напряжённо выдохнув и коротко осмотревшись, я понял, что противников не осталось. Поверхность улицы была местами выщербленной и заваленной тускло мерцающими силуэтами, вокруг которых медленно распространялась зловонная дымка. Пара побитых и поцарапанных автомобилей криво стояла несколько сбоку. Жалко технику, но что делать...
   - Всё, что ли?
  В подрагивающих конечностях чувствовалось изрядное нервное напряжение. Да уж, маловато у меня практики в последнее время, если я так быстро устал. Несмотря на все наши регулярные тренировки.
   - Это что сейчас было, Анриель?
   - А? - я обернулся к напарнику. - Что?
  Лион медленно подошёл ко мне, держась чуть в стороне и осматривая улицу.
   - Ты как это сделал? - воскликнул он. - Я видел, как сражаются монахи Абеллаха в своём мире, но даже они не могли двигаться настолько быстро.
  Переведя взгляд на меня, Лион повёл рукой в воздухе.
   - Я даже движения твоего не видел, только размытое пятно и бесов, которых просто разваливало на части...
  Н-да. Кажется, не следовало мне вкладывать в это сражение столько сил и использовать Рывок. Но что мне оставалось делать? Тем более, что Лион относится ко мне весьма лояльно и не станет докладывать руководству о...
   - Анриель, ты уверен, что был у себя просто разведчиком?
   - Конечно, Лион! Я...
   - Анриель, чёрт тебя подери! - спокойная независимость Лиона куда-то исчезла. - Я серьёзно! Кто ты такой? Ни один человек не сможет...
   - Мы все это умеем, друг. - тихо ответил я.
  Лион замолчал.
   - Что? - переспросил он через несколько секунд.
   - Я сказал, что мы все это умеем. Я и мои оставшиеся в другом мире родичи. Это что-то вроде уникальной способности. Обучить других такому нельзя, она... скажем так - это связано с хорошей наследственностью. - сказав это, я посмотрел в глаза напарнику. Не знаю, правда, насколько он мог видеть мой взгляд в такой темноте.
   - Чтоб меня белые дети увели... - выдохнул Лион. - Значит, Аллес всё-таки оказался прав.
   - Аллес? - удивился я. - Прав?
   - Не обижайся, Анриель. - усмехнувшись, Лион сделал короткий жест рукой. - Но мы на твой счёт немного спорили, ещё до того, как тебе предложили место охотника. Ты ведь знаешь о том, что специалистов Службы удивила энергетическая структура твоего тела? Она слишком мощная, чтобы принадлежать человеку.
   - Знаю. Ну и что? Подобная гипертрофированность встречается и здесь.
   - Встречается, верно. Вот только там всё выглядит совершенно иначе, это именно что чрезмерное развитие. Своего рода физиологическая аномалия. Тогда как твоя аура - напротив, произведение магического искусства.
  Я не сразу сообразил, что можно ответить на подобное откровение. Вот оно, оказывается, как. Мои отличия от людей этого мира оказались всё же слишком разительными и не замеченными не остались. Да уж, хорошо, что представители других миров в этом Палаксе не редкость, иначе контроля за мной было бы существенно больше.
   - И что думал Аллес, что оказался прав?
   - Что ты не совсем человек, Анриель. - Лион подошёл ближе и понизил голос. - Ты ведь полукровка, верно? В твоих жилах течёт не только человеческая кровь?
   - Э.. - после такого заявления я растерялся окончательно. Мне не хотелось врать, но и рассказывать правду было бы глупо. К тому же - зачем? Не думаю, что моя настоящая история может иметь какое-то значение для моих коллег. - Лион, я...
   - Не отвечай. - махнул рукой тот. - И так всё понятно. Но удивил ты меня, конечно, сильно. Я прекрасно знаю, что ты очень умелый воин, но...
  По ночной улочке прокатилось короткое эхо, а с её дальнего конца показалась целая лавина из ледяных бесов.
   - Чёрт!! Их слишком много, нужно отходить!
   - Здесь человек! Мы не можем его бросить!
  А-ааа, вот же! Я уже забыл о том, что под поваленными лесами остаётся лежать пострадавший житель!
  Лион метнулся к лесам и принялся захватывать оглушённого человека сразу несколькими силовыми линиями. Вытянуть его оттуда аккуратно таким образом не получится, но сейчас уже не до аккуратности. Не думаю, что смогу повторить свой трюк с Рывком и плетью в ближайшие несколько минут - слишком устал. А если мы не уберёмся отсюда немедленно...
  Танн! Вжжжш-шшш!
  Справа от меня ночную тьму разогнал слепящий луч, на какую-то долю мгновения повисший в прохладном воздухе. Попав в толпу приближающихся демонов, он произвёл ошеломляющее воздействие. Нескольких монстров изжарило и испарило, а прочие оказавшиеся рядом завизжали и принялись метаться в разные стороны, внося сумятицу в движение остальных.
  Я обернулся, одновременно присев и развернув вокруг себя множественные щиты. Но тревога оказалась напрасной - позади по улице двигались наши коллеги из оперативного отдела. И не только они, впрочем. Несколько человек были в форме городских Стражей. Один из оперативников держал в руках толстую трубку мощного излучателя, прицеливаясь для нового выстрела.
  Танн! Вжжжш-шшш!
  Новое попадание заставило некоторых бесов запаниковать. Похоже, часть монстров сообразила, что им попался серьёзный противник, и пыталась убежать. Лавинообразное наступление демонов остановилось.
  Мимо меня пробежал согнувшийся Лион, несущий на себе бесчувственного пострадавшего.
   - Анриель, нужно отойти! Мы мешаем им вести стрельбу!
  Мы бросились к стене ближайшего здания, а через мгновение воздух наполнился светящимися росчерками от выстрелов. Грохот от оружия порождал между домами дробное эхо, а вереницы из тонких бликов уносились к толпе из монстров. Бегущие оперативники поравнялись с нашей позицией, а демоны впереди метались как ненормальные. Хриплые крики и тонкий визг наполняли воздух. Некоторые из монстров бросились в самоубийственную атаку.
   - Осторожно, справа!
   - Щиты!
   - В сторону, в сторону!!
   - Может, нам им помо... - начал говорить я, но тут мимо пронеслось что-то массивное.
   - Ищейки! - хрипло засмеялся Лион. - Ну наконец-то!
  Даже непрекращающиеся хлопки от выстрелов не смогли перекрыть того воя, который подняли бесы, когда две ищейки врезались в их уже основательно прореженную свору.
  Лион вздохнул и с осторожностью положил пострадавшего у стены.
   - Ну, вот и всё. - сказал он, осмотрев оба конца улицы. - Теперь нужно найти медика для этого парня.
  Сняв с пояса сферу, он связался с дежурным и рассказал про раненого жителя.
   - Я совершенно забыл про сферы. - сознался я. - Даже не подумал, что нужно доложить обо всех этих бесах.
   - А зачем? Система слежения заметила прорыв сразу после его образования - вон, прислушайся, сирены до сих пор не заткнулись. Представляю, какая поднялась суета в оперативном отделе... Вот, кстати, и они.
  Я обернулся. Действительно, вдоль улицы скользили широкие лучи прожекторов и слышался утробный рокот от мощных двигателей - приближались вездеходы из СКД.
  К нам подбежал один из стражей.
   - Вы как, парни, нормально? - спросил он. А получив утвердительный ответ, продолжил. - Тогда поднимайте этого бедолагу и давайте за мной. Пройдём через дворы и выйдем из района. Там уже развёрнуто оцепление, сейчас будут отлавливать оставшихся тварей.
   - Хорошо, сейчас. - Лион посмотрел на меня. - Носилки из барьеров делать умеешь?
   - Да. Но уже долгое время не практиковался.
   - Ничего, сейчас попробуем.
   - А что с ним, кстати? - забеспокоился страж о пострадавшем. - Его можно нести-то?
   - Если по-хорошему - то нет. - ответил Лион. - Его лучше не двигать, пока не знаем, что именно повреждено. Но мы сможем перенести его и без изменения положения тела. Анриель, готов?
   - Да.
   - Тогда вперёд.
  Зафиксировав и подняв пострадавшего, мы двинулись к границам оцепленного района, мимо вездеходов СКД и оперативников, окружённых ореолами золотистых лучей от прожекторов.
  Да уж... совсем не так я видел завершение этого выходного. Совсем.
  
  
  Глава 15. Кровь некромантов.
  
   - Не понял? И вы здесь?!
  Судя по реакции Фарма Беркинса, то мы с Лионом - последнее, что он ожидал увидеть в районе прорыва. Интересно, впрочем, что он сам здесь делает - не единственный ведь демонолог в оперативном отделе, а появляется всегда одним из первых. Совпадение?
  Мы как раз вышли из района офисных центров к более оживлённой части города, где располагалась линия оцепления. Вдоль улицы суетились люди, стражи деловито расставляли заграждения и устанавливали специализированное оборудование. Правее нас был криво припаркован округлый фургон Академии, а около него стоял Фарм. Удивление, проступившее на его лице в тот момент, когда он поднял на нас глаза, стоило бы запечатлеть в красках.
   - Лион! Вы как тут оказались?
   - Здравствуй, Фарм. - Лион коротко кивнул, не отвлекаясь от нашей ноши. Бессознательный горожанин висел в воздухе между нами, зафиксированный изогнутыми щитами и небольшой паутиной из нитей. - У нас тут пострадавший!
  Поднялась суета. Один из людей побежал куда-то в сторону - не знаю, зачем - а пара других извлекли из недр автомобиля наборы для оказания первой помощи. В воздухе замерцали сканирующие и заживляющие вязи, остро запахло чем-то аптекарским. Да уж, в бездействии заклинателей из Академии не обвинишь - чем бы они не приехали заниматься, но помощь бросились оказывать почти все. Лишь несколько человек, увлеченных каким-то каббалистическим ритуалом, остались там же, где стояли до этого.
   - Анриель. - Фарм подошёл сбоку и взял меня за рукав. - Оставьте его, не мешайте. Ребята всё сделают. Медики будут буквально через пару минут. Идём, на пару слов.
  Лион и я отошли вместе с демонологом в сторону от фургона.
   - Парни, вы как здесь оказались? - повторил он. - Не поймите меня неправильно, но...
   - Туда все вопросы. - кивнул на меня Лион. - А за себя скажу, что это случайность.
   - Случайность? - брови Фарма поползли вверх. - Анриель, ответь - в этом городе будет происходить хоть что-нибудь, в чём ты не примешь непосредственного участия?
   - Фарм, мы увидели бесов совершенно случайно. У самой Вирны. Услышали сирены, принялись преследовать стаю, но...
   - Преследовать стаю? - демонолог возмущённо посмотрел на Лиона. - Так. Лион?
   - Человек кричал, Фарм. - спокойно ответил Лион. - И мы услышали. Бесы - твари серьёзные, но проигнорировать угрозу жителям мы не могли.
   - Вот оно что... - Фарм повернулся и посмотрел на магов, занимающихся пострадавшим. - Тогда понятно. Но решение всё равно крайне сомнительное. Что вы вообще собирались делать, когда... - тут Фарм с прищуром присмотрелся к стоящим. - Этот тот страж, что вас привёл? О! Грейн! Бегом ко мне!
  Страж обернулся и подошёл к нам.
   - Привет, Фарм. - сказал он. - Рад встрече. Только я сейчас уже обратно пойду, так что давай быстрее. Я и так тут уже задержался.
   - Что там, на улицах? Много бесов?
   - Не то слово. - махнул рукой страж. - Не знаю даже, как их такая толпа пролезла. Говорят, какое-то сильное искривление в районе набережной. Мы зашли с Бесцветного переулка через тот новый двор, а потом пошли вдоль Трёхосной.
   - Понятно.
   - Там словно война была. - продолжал страж. - Люди догадались оставить на улице несколько машин, так они все разбиты, одна вообще на боку валяется. Стёкла выбиты, асфальт везде поколочен, бесы эти расчленённые. Вонь такая, что подойти страшно. Ты же знаешь, как...
   - Расчленённые бесы? - переспросил Фарм. Смотрел он при этом почему-то на меня.
   - Да. Их там штук двадцать наверное, если не больше. Потом, правда, новые прибежали, целая свора, но этих мы расстреляли из разрядников. Ну и ищейки вовремя подоспели...
  Сфера на плече у стража запищала. Послышался чей-то искажённый посторонними шумами голос.
   - Так, мне пора. - спохватился страж. - Всё, до скорого.
  Взмахнув рукой, он развернулся, заскочил за заграждения и умчался в тёмные объятия ночного дворика.
  Фарм перевёл взгляд на меня.
   - Двадцать штук бесов. - сказал он. - Лион, это правда?
  Лион пожал плечами.
   - А чёрт его знает, Фарм. Мне показалось, что всё-таки меньше. Но больше десятка, если в сумме, это верно Они с двух сторон к нам пробрались. Умные твари...
   - Вы меня когда-нибудь в гроб загоните. - вздохнул Фарм. Закрыв глаза, он потёр переносицу и посмотрел за заграждения. - Как вы там вообще оказались? Пошли гулять под луной?
   - Я хотел проверить свою теорию, Фарм. - пояснил я. - Ну - ту, на предмет порталов и геомагических центров. Знаю, что шансов было мало, но сегодня древний праздник и не воспользоваться такой возможностью было бы глупо. Днём я ничего интересного не нашёл, а вечером расставил следящие узоры и собирался сделать последний обход. Встретил Лиона, мы вместе вышли к реке... Остальное тебе известно.
  Фарм Беркинс цепко и пристально посмотрел на меня.
   - Ты хочешь сказать, что этот прорыв произошёл в том месте, где ты...
   - Нет, Фарм, нет! - я перебил демонолога энергичным жестом. - Мой предполагаемый портал вообще в другой стороне должен был находиться. А локальные врата открылись где-то над Вирной.
   - Над водой они не могли. - сказал Фарм, но было видно, что думает он о чём-то другом. - Впрочем, не важно. Чёрт возьми, я уже испугался, что твоё глупое предположение не такое уж и глупое.
   - А что происходит, Фарм? - спросил Лион. - Ты как-то странно отреагировал, когда нас увидел. Ну попали мы парочку раз в эпицентр событий - дальше-то что? Работа у нас не комнатная, сам знаешь.
   - Не обращайте внимания. - покачал головой демонолог. - Я этого так быстро не объясню. Но сейчас столько всего происходит, что голова кругом. Да и совпадения эти постоянные... Сектантская пентаграмма - вы. Психопат из другого мира - вы. Алтарь некромантов - тоже вы. Появление врат, через которые пробралась целая стая наиболее крупных бесов - и снова вы!
   - Ну, это всё не наш выбор. - Лион фыркнул. - Просто кто-то там наверху меня ненавидит.
  Демонолог усмехнулся.
   - Ну вот, а говорил, что не религиозен.
  Тут Фарма позвали и он, извинившись, оставил нас одних.
   - Поехали отсюда. - посмотрел на меня Лион. - Нам ещё отчёты составлять, а завтра рабочий день. Фарм тут, похоже, надолго.
  Обойдя машины и суетящихся людей, среди которых были и стражи, и заклинатели, мы направились в обход района. Лион сказал, что приехал на автомобиле и тот остался стоять неподалёку от того ресторана, где мы дожидались темноты.
   - Я даже холода не чувствую. - заметил я. С наступлением ночи похолодало и наше дыхание теперь превращалось в пар. - И потряхивает до сих пор.
   - Ну, это нормально, тем более после сегодняшних приключений.
  Мы шли вдоль освещённой фонарями улочки и мимо нас иногда проезжали редкие автомобили. В некоторых окнах окружающих нас домов горел свет.
   - Не знаю, кто из мистических рас отметился у тебя в роду, Анриель, - сказал Лион. - Но неприятности ты действительно притягиваешь как одно за другим. Не могу не заметить, уж извини. Я за все прошедшие два года работы на столько не насмотрелся, как за это лето.
   - Я же не специально, Лион. Как ты сам сказал Фарму - "не мой выбор". Я просто пытаюсь найти этот проклятый портал. Только один, мне больше-то и не нужно.
  Выйдя на перекрёсток, мы повернули направо. Мимо нас пронеслось несколько машин городской стражи и ещё одна - медицинской помощи.
   - И ещё Анриель, ты стал каким-то ожесточённым. - Лион улыбнулся и потыкал пальцем в моё плечо. - И я говорю об этом для того, чтобы ты посмотрел на себя со стороны. Подумай, нужны ли тебе такие изменения.
   - Ожесточённым? - переспросил я. - А в чём это выражается? Вроде бы ничего не изменилось, я всё так же работаю и...
   - Да работа здесь не при чём. - махнул рукой Лион. - Это видно по твоим действиям. Взять хотя бы сегодняшний бой - скажи, чем ты там занимался?
  "Странный вопрос. - подумал я. - На меня нападали, я защищался. Разве нет?"
   - На нас напал бес. - припомнил я. - И я его убил. Затем с двух сторон зашли новые твари...
   - Ладно б ты его просто убил. - покачал головой Лион. - Вопросов бы у меня не было. Но ты, вместо того, чтобы быстро прикончить его рассечением, сначала приложил бедолагу автомобилем, а затем принялся колотить щитом. После чего взорвал. Скажи, ты всегда так делаешь?
   - Ну...
   - Помнится, Никсон и Дженом упоминали о том, что ты убил одного падальщика прямо при них, в первый день своего появления. Мне кажется, или ты обезглавил его при помощи нити?
   - Было дело. - я улыбнулся, вспоминая тот вечер в начале Мая. - И правда.
   - Ну а сегодня? - продолжал Лион. - Я был уверен, что ты заблокируешь дорогу щитами и поставишь пару узоров ещё до того, как та свора до нас доберётся. Я в это время вытащу из-под лесов пострадавшего, после чего мы перебьём несколько бесов и просто уйдём. А ты что сделал? - мой друг неопределённо покачал рукой в воздухе. - Устроил акробатическое представление. Весьма действенное, не спорю, но - зачем? Хорошо, что тебя никто из нашего руководства не видел.
   - Почему ? - не понял я.
  Лион фыркнул, по его лицу скользнула неопределённая усмешка.
   - Потому что ты развлекался. Подбросил одного беса каким-то усиленным ударом, разорвал другого. Третьего вообще, кажется, расплющил о стену.
   - Лион, я об этом не думал. Я просто...
   - Да в этом и дело, Анриель! - воскликнул Лион. - Не думал он! Ледяные бесы - одни из наиболее сильных демонов своего ранга, а ты их разбрасывал, как котят! Пнул одного, швырнул второго. При этом умудрился увернуться от всех ударов. Скажи, ты хоть осознаёшь, что вокруг тебя было сразу четыре противника, каждый из которых превосходил тебя по размерам? Ненамного, конечно, но...?
   - Лион, я их не считал! И почему это так плохо?
   - Потому что это серьёзно выделяет тебя из всех остальных. То, что ты устроил в конце, мне до сих пор кажется невозможным. Не поверил бы, если бы не увидел собственными глазами. Какой-то треск, частое эхо от ударов и размытая тень, которая то в одном месте, то уже в другом. Мне эти бесы, которые сами по себе на части разваливались, теперь в кошмарах сниться начнут.
  Мы вышли на нужную нам улицу и Лион показал рукой вперёд.
   - Вон там, видишь, где белая вывеска? Нам туда.
   - Идём.
   - Я это к тому. - продолжил мой напарник. - Что даже Аллес на подобное не способен. А он один из наиболее сильных воинов во всей Службе. Не знаю, что там с боевыми магами из Академии, но он, Аллес - один из наставников у Чистильщиков. Чувствуешь, к чему я веду?
   - Думаю, да. - сказал я. - Меня могут заметить и заинтересоваться.
   - Именно! Твои успехи в поединках незамеченными не остались, поверь мне. Ты ведь, фактически, самый умелый маг и воин из всех охотников. Да и из оперативников, надо полагать, тоже. Единственное, чего тебе не хватает - это опыта и навыков работы со здешней техникой.
   - Погоди-ка, я ведь умею с ней работать! Я уже привык, что...
   - Привык? Тогда почему не воспользовался разрядником? Он у тебя что - для красоты? Или ты считаешь, что парочка выстрелов по бесам оказалась бы бесполезной?
   - Нет. - вздохнул я. - Не считаю. Просто я подумал, что справлюсь и без него.
   - Вот в этом-то всё и дело - что ты действительно справился! - запрокинув голову, Лион рассмеялся. - Разведчик он... Чёрт возьми, Анриель, я бы не хотел сражаться с вашей армией, если у неё такие разведчики.
  Мы подошли к оставленному автомобилю.
   - Пора домой. - сказал Лион, открывая дверцу со своей стороны. - Хватит с нас на сегодня прогулок.
  
  Позднее, уже находясь у себя в комнате, я довольно долго не мог уснуть. Лежал, размышляя, и анализировал то, о чём говорил мне Лион.
  Он ведь, в принципе, прав - мне действительно не стоит показывать всё, на что я способен. Мало ли кто может это увидеть. За всеми поездками, работой и возможностями выучить что-то новое я совершенно позабыл о том, что нахожусь среди людей и, к тому же, в другом мире. Здешние маги и воины могут быть и сильными, и опытными сколько угодно, но они никогда не сравнятся по мастерству с теми же Монроэлем и Тальнииром. Происхождение не позволит. Пусть аррфы тоже люди - мне это теперь известно - но никто не отменял того факта, что мы - наиболее старая из всех человеческих линий. А, следовательно, наиболее сильная. Я могу проиграть бой сегодня - да, но разве это означает, что то же самое повторится завтра?
  Взять хотя бы моего напарника, Лиона. В тот день, когда мы встретились с ним впервые, его бой с наставником Аллесом закончился ничьей. То есть - он не уступил учителю здешних боевиков ни в силе, ни в умении. Логика подсказывает, что он вполне мог бы одолеть и меня, просто потому, что у него больше и опыта, и практики. Но - он не смог. Я сравнял счёт без особого труда, несмотря на то, что его техника боя оказалась для меня весьма неожиданной. Так что...
  Не стоит мне публично обозначать границы собственных возможностей. Ни к чему фатальному это, конечно, не приведёт, но вот неприятности доставит запросто. К примеру - меня могут перевести на другую должность, где моим умениям будут находить более достойное применение. А оно мне, спрашивается, надо?
  Работа охотника-исследователя подходит для меня идеально, в первую очередь потому, что позволяет свободно исследовать город. Не думаю, что мне стоит это менять.
  Что же до того, как я привык вести бой... То здесь Лион опять прав, вне всяких сомнений. Тот же Лор никогда не стал бы тратить столько времени и энергии на каких-то примитивных демонов, которые даже по стенам бегать не научились. Обездвижил бы всех разом и потом перебил своими точными и аккуратными движениями.
  Следует ли мне брать с него пример и вести себя так же? Разумеется, да!
  Но вот буду ли я это делать в действительности? Не факт. Я вовсе не уверен, что смогу ударить противника достаточно точно, чтобы прикончить одним движением, а вкладывать в каждую атаку избыточное количество силы опрометчиво. Что же мне остаётся? Только одно - стараться контролировать движения врагов и не оставаться на одном месте. Что-то такое, помнится, мне даже мастер Монроэль рекомендовал, так что... дело можно считать закрытым.
  На этом месте я принялся размышлять о том, что мне следует уделить больше внимания обращению с огнестрельным оружием и разрядником, но прийти к каким-либо выводам я уже не успел - заснул.
  
  Следующее утро началось со спешного составления отчётов и шуток наших коллег, желавших услышать подробности произошедшего.
   - Из всего коллектива только вы в последнее время нормальной работой и занимаетесь. - говорили нам. - Всё, что произошло более-менее значимого - всё либо на вашем участке, либо при вашем непосредственном участии.
   - Так я не понял, - спрашивал Санк из третьей группы. - Это бесы вас по улицам гоняли, или наоборот - вы их?
   - Они, конечно. - шутил Гранн. - Ты же слышал - Анриель в них автомобилями бросался, а они убегали.
  После этого все собравшиеся заходились от смеха.
  В первые дни работы меня это, надо сказать, немного смущало. Как могут взрослые люди и неплохие воины, занимающиеся, к тому же, довольно опасной работой, смеяться и шутить над тем, чем они занимаются? Я, конечно, не против юмора, но от коллектива охотников ожидал гораздо большей серьёзности и сосредоточенно-нахмуренного отношения к делу.
  А потом понял, что именно их работа и является причиной их поведения. Регулярные встречи с мистическими проявлениями и не брезгающими человечиной демонами привели к тому, что охотники ценили жизнь и отдых как никто другой. Они искренне жили, искренне работали, и искренне отдыхали. И даже повстречав одного из Владык Гарда не испугались бы, спрятавшись в уголке, а с усмешкой прокомментировали бы длину его великолепных рогов...
  С началом рабочего дня мы с Лионом снова отправились на территорию своего сектора.
   - Знаешь, Анриель, - сказал Лион, ведя автомобиль по городским улицам. - Я вот о чём подумал. Если тебе всё-таки удастся найти этот портал, который уведёт тебя в Ринн или куда-то ещё, и ты исчезнешь, то почти наверняка превратишься в легенду.
   - Почему?
   - Ну а ты рассуди сам, что тогда выйдет. Ты - переселенец, уже в первый день своего появления принявший участие в зачистке небольшого прорыва и погоне за Бродягой...
   - Да я только в машине сидел! - возмутился я. - Причём на заднем сидении!
   - Не важно. - отмахнулся Лион. - Об этом, поверь мне, рассказывать никто не будет, тут больше важен сам факт твоего участия. Затем ты быстрее всех остальных осваиваешься в новом мире и проявляешь превосходные магические и боевые способности. Даже по местным меркам. После чего поступаешь на работу в ряды охотников, где то и дело впутываешься в какие-нибудь истории.
   - Ты преувеличиваешь, дружище. - я посмотрел в окно и указал Лиону на сигналы аппарата-регулировщика. - Нам, кстати, уже можно ехать. Так вот, ты преувеличиваешь. Про того Бродягу в форме собаки уже никто не вспоминает, а феноменально быстро обучающиеся переселенцы в Службе встречались и до меня. Разве нет?
   - Были, да. - подтвердил Лион. - Но то действительно уникальные маги, с редкими способностями. Один из таких уникумов выучил здешний язык за полтора дня, просто прислушиваясь к разговорам. Конечно, он мог пользоваться только теми словами, которые слышал, но никто другой до сих пор его подвиг не повторил. Даже ты.
   - Эй, я не в счёт! Я же уже знал язык. Пусть не в точности, но в моём мире разговаривали точно так же.
   - Ну, об этом я рассуждать не возьмусь. Никогда не понимал, как это вообще возможно, чтобы в двух разных мирах использовался один и тот же язык...
   - Можно предположить, что...
   - Да не суть, Анриель, - Лион щёлкнул пальцами. - Я вообще-то о другом хотел поговорить.
   - О чём же?
   - Все уникумы, о которых мы только что вспоминали - в Академии. Понимаешь, о чём речь?
   - Пока что не очень, но...
   - Ты помнишь наш вчерашний разговор, на предмет заметного поведения?
   - Ах вот ты о чём. - кивнул я. - Конечно помню.
   - Так вот. Академия Оккультных Искусств не оставляет без внимания ни одного сколько-нибудь умелого мага. Они...
   - Так почему же ты сам туда не попал?
   - Не перебивай меня, Анриель. - Лион строго посмотрел на меня. - Это важно.
   - Извини. - я приподнял руки вверх перед собой. - Что там с ними не так?
  Лион вздохнул.
   - Может показаться, - продолжил он, - Что присутствие Академии в стенах Службы исключительно номинально и главенствующей структурой является Охранный отдел. Они охотятся за некромантами, контролируют городскую Стражу и имеют влияние на чистильщиков. В общем, вся сила за ними. Скажи - было такое ощущение?
  Я припомнил, о чём думал и что замечал во время общения с представителями Охранного отдела.
   - Ну да, пожалуй. Именно так, как ты описал.
   - Теперь главное, Анриель. Всё это чушь.
   - То есть? Хочешь сказать, что на самом деле все структуры подчиняются Академии?
  Лион коротко кивнул и улыбнулся, не отрывая взгляда от лобового стекла. Мы как раз поворачивали на перекрёстке.
   - Именно. Если образно, то Охранный отдел и стражи - это руки, а вот роль головы выполняет Академия. Так или иначе, но все важные решения принимаются именно там. В частности - по распределению человеческого ресурса.
  'Ну вот. - подумал я, - Теперь и Лион говорит о том, что мне могут предложить другую должность.'
   - Думаешь, меня могут куда-то перевести?
   - Думаю, да. - подтвердил Лион. - В чём-то это даже логично, согласись? Какой смысл воину твоего уровня выполнять работу, в которой твои умения не используются?
   - 'Не используются'? А то, что мы то и дело с какими-нибудь тварями сталкиваемся уже ни при чём? И потом - у вас же был недобор кадров? В нашей группе до сих пор на одного человека меньше, чем положено!
   - Это образное выражение. - поморщился Лион. - А суть ты уже понял.
   - Понял, конечно. Хотя и не думаю, что...
   - Я это всё говорю потому, Анриель, что среди стражей и оперативников дураков нет. И о том, кто порубил на части тех бесов, уже известно всем, кому было нужно. Я думаю, что с тобой свяжутся уже в ближайшие дни, на предмет вопроса 'не скучно ли тебе на занимаемой должности?'.
   - Думаешь? - я с недоверием посмотрел на Лиона. - А почему с бесами расправился лично я? Может быть, мы всё делали вместе?
   - Характер ударов не тот, Анриель. Не мой стиль, не моё решение. Я не стал бы ввязываться в бой, повторюсь, а просто прорубил бы путь к отступлению и ушёл. Ледяные бесы не самые простые противники, а двигаться с твоей скоростью я не умею.
   - То есть ты бы с ними на моём месте не справился?
   - Да справился бы, конечно. Но далеко не так быстро и не факт, что меня нигде бы не зацепили.
  Я промолчал. А что тут скажешь, когда он снова прав? Если всё действительно обстоит именно так (а у меня пока что нет никаких причин для сомнений), то в Академии обо мне знают уже вполне достаточно для того, чтобы сделать определённые выводы. То есть - попытаться переманить. И хорошо ещё, если они не будут особо настойчивы. Плохо ли такая ситуация? Пожалуй, нет, ведь я могу элементарно отказаться. Но... не стоит забывать о том, что я в этом мире чужак, а значит, моё положение вовсе не так незыблемо, как положение любого жителя Онсбурга, да и вообще - Онвиора. Мало ли что.
   - Ладно, Лион. - сказал я, пока тот уводил машину к обочине и искал там свободное место. - Спасибо за предупреждение.
   - Да какое там... - махнул рукой мой напарник, то и дело поглядывая в зеркало заднего вида. - Меня совершенно не устраивает перспектива присоединяться к другой группе и кататься по соседнему сектору. С коллегами-то вопросов не будет, но...
  Повернувшись, Лион посмотрел на меня и подмигнул.
   - Привык я уже к твоему любопытству и энергичности.
  
  Остаток дня прошёл на удивление беззаботно. В нашем секторе ничего не происходило, и мы были предоставлены сами себе, просто разгуливая по улицам и посматривая по сторонам. Погода была на удивление солнечной и тёплой, словно и не было вчерашнего неприятного похолодания. Облака сбивались в пышные белые шапки, сияя своей ослепительной белизной, а солнце то и дело выглядывало из-за домов, словно играя, и заполняло тенистые участки сотнями бликов от окон противоположного дома.
  "Да, - думал я, разглядывая рельефные фасады зданий из красного кирпича. - Всё-таки это красиво." По стенам змеились многочисленные силовые кабели, а местами торчали антенны или корпуса какой-то специфической аппаратуры. Удивительно, но все вместе эти детали создавали неповторимую и вполне гармоничную картину.
  Кое-где на углах крыш блестели прозрачные купола, под которыми на каббалистических платформах томились косматые обитатели Гарда. Демоны, использующиеся в системах городской связи.
   - Сегодня прямо день отдыха. - заметил Лион. - Что-то вроде компенсации за вчерашние неудобства.
  Я фыркнул.
   - Да уж, конечно. Мне бы кто мои неудобства компенсировал. Столько времени потратил - и всё впустую!
   - Нет, Анриель, я бы так не сказал. Мы всё же спасли одну человеческую жизнь, а ведь именно в этом, если разобраться, и состоит...
   - Да я не об этом. - я сделал неопределённый жест руками. - С такой-то стороны да, всё отлично. Мы оказались в нужном месте в нужное время. Но портала-то я так и не нашёл!
   - А он был? - Лион покосился на меня и наклонил голову набок. - Твои следящие узоры не заметили никаких портальных образований, не так ли?
   - Не заметили. Вообще ничего похожего не было, кроме далёкого отклика от локальных врат на набережной. А это уже совершенно противоположное направление.
   - То есть ты поэтому расстраиваешься? Жалеешь, что твоя наивная теория не подтвердилась? Так мы с Фармом тебе с самого начала об этом сказали, вспоминай.
  Я рассмеялся.
   - Помню. Но это не отменяет того факта, что ещё одно направление в поисках оказалось ненастоящим.
   - Ну, - Лион развёл руками. - По крайней мере, ты не топчешься на одном месте.
   - Пожалуй.
  За разговорами и прогулкой время до конца смены прошло незамеченным. Мы прошли по улицам половину нашего сектора, после чего ещё пару раз объехали его на машине. Потом поужинали и, пообщавшись со своими коллегами через сферу, отправились обратно в здание СКД. На отдых.
  Таким образом минуло ещё несколько довольно спокойных дней. А потом ещё несколько. И ещё. Дни следовали за днями, а нам не попадались ни порталы, ни голодные демоны, ни даже примитивные пространственные искривления. Мы патрулировали улицы и время от времени посещали здания, на которые указывал нам дежурный. Внутри зданий встречалось разное, но ничего интересного или необычного не попадалось. Заклинатели из Академии ко мне тоже не подходили, так что я уже успел немного расслабиться и рассудить, что мои способности никого в достаточной степени пока что не заинтересовали. А раз так, то и неприятностей с этой стороны ожидать не стоит. Главное - вести себя спокойно и не попадать в неудобные ситуации.
  На улицах Онсбурга тем временем зашуршал ворохом из разноцветной листвы первый осенний месяц и погода выделывала странные метаморфозы, то радуя глаза сентябрьским солнцем, то наоборот - наказывая горожан порывами леденящего ветра. Лион вспоминал, что в это время года здесь, как правило, гораздо теплее, но этот сезон, очевидно, получается каким-то особенным - как по погоде, так и по происшествиям. Я не собирался с ним спорить, однако в душе надеялся, что он неправ и новых внештатных ситуаций мы уже не увидим. И так уже много всего произошло, хотелось бы некоторого затишья. К чему мне, например, неприятности? Да ни к чему. Я всего лишь хочу заниматься поисками портала. Что в этом может быть такого опасного или рискованного? Ничего.
  Ну... по крайней мере, я рассуждал именно таким образом.
  Но как же я ошибался.
  
  Был понедельник, четырнадцатое число. День это был выходной, так что после утренней разминки и тренировок я в очередной раз отправился на исследования города. Вернее, теперь это были уже не совсем исследования - скорее, длительные прогулки, во время которых я просто шатался по городским улицам. Осматривал здания, запоминал расположение районных центров и узлов геомагических линий. Чёрт его знает, сколько пользы будет от таких поисков, но ничего другого мне уже не оставалось. Не гоняться же, в самом деле, за этими ненормальными сектантами, просто потому, что кто-то из них может вывести меня на тех, кто рисует портальные пентаграммы? Конечно же, нет. Именно такими идеями я руководствовался, когда, двигаясь вдоль широкого проспекта, заметил в узком боковом переулке необычно одетого человека.
  Не скажу точно, почему он привлёк моё внимание изначально, но его поведение было странным, а общий вид производил впечатление кого-то потерянного. Горожанин был среднего роста и худощавого телосложения, с длинными волосами светлого оттенка. На его плечи было намотано что-то длинное и бесформенное, а на брюки нашиты полосы ткани, которые развевались и путались при ходьбе. Человек брёл вдоль стены и слегка покачивался, неотрывно следя за чем-то, видимым, очевидно, ему одному. Взгляд его был расфокусирован и устремлён куда-то в пространство.
  Сперва я не придал особого значения его виду и поведению - в Онсбурге встречались и более колоритные персонажи, но потом этот странный тип повернулся и я заметил знак, который был выведен на внутренней стороне этих полосок на его брюках. Это была портальная руна, но не простая, а одна из центральных составляющих в той пентаграмме, которую мы с напарником обнаружили в подземных туннелях. Такие значки не используются где попало, а значит... Да чёрт его знает, на самом деле, что это может означать.
  Решив подстраховаться, я сделал вид, что ничего не заметил, и просто прошёл мимо, отойдя от этого человека на некоторое расстояние. После чего аккуратно оглянулся и заметил, что тот повернул обратно и как раз скрывается в том самом переулке, из которого вышел.
  "Так. - подумал я. - Нужно уже что-то решать." Просто аккуратно последовать за ним и посмотреть, куда он направится или не экспериментировать и сразу же сообщить о нём стражам?
  Соображать надо было быстро. Так что же мне делать - звать стражей? Просто потому, что я заметил редкий и специфический символ на одежде кого-то из горожан? Ну... не самое лучшее решение, если подумать. Я рискую потратить и их, и своё время впустую. Этот человек без оружия и, к тому же, один - какая от него может исходить угроза? Безопасность, конечно, превыше всего, но не до такой же степени!
  Решив не спешить с вызовом подкрепления, я развернулся и двинулся в сторону переулка. Надо бы присмотреть за этим странным человеком - понаблюдать, куда тот пойдёт и чем будет там заниматься. Может быть, он вовсе не сектант, а просто один из тех безобидных сумасшедших, которые рисуют на себе узоры, не понимая даже смысла всего нарисованного.
  Накрыв себя пологом иллюзии, я заработал несколько удивлённых взглядов от ближайших прохожих. Действительно, со стороны это должно выглядеть весьма интересно - вот передо мной вспыхивает магический узор с двоящимися символами, а потом раз - и моя фигура просто растворяется в воздухе. Да уж... не вызвали бы они сейчас стражей, после увиденного. Что такое магия здесь знают все поголовно, но использовать вязи или узоры просто так на улицах тут всё же не принято. Впрочем, ладно.
  Достигнув переулка, я с осторожностью заглянул за угол. Интересующий меня горожанин уже успел отойти на изрядное расстояние и теперь двигался почти не шатаясь, но при этом продолжал гипнотизировать взглядом стену. Следуя вдоль домов, он не отрываясь смотрел куда-то в толщу камня и явственно за чем-то таким следил. Непонятно... Может быть, он принял одно из тех веществ, за которые в городе полагаются крупные штрафы? Заинтересовавшись окончательно, я принялся догонять уходящего человека. Двигаясь за ним, я старательно уклонялся от редких прохожих и выдерживал некоторое расстояние между собой и преследуемым. Не хотелось бы, чтобы он меня заметил. Я, конечно, скрыт от человеческого взора иллюзией, но кто знает, что он там принял и как это повлияло на его зрение? Смотрит же он куда-то сквозь стены!
  Человек тем временем двигался всё быстрее. Иногда он вскидывал руки вверх и словно хотел за что-то схватиться, но потом вздрагивал и опускал их обратно. Чёрт. Он действительно ОЧЕНЬ странный. Куда он так спешит? Зачем? И на что при этом смотрит?
  Внутри меня стремительно разрасталось беспокойное чувство.
  
  Свернув несколько раз, человек прошёл под сводом широкой арки в боковом доме и направился через обширный внутренний двор, расчерченный дорожками и заставленный лавочками. Тут и там торчали небольшие будки с какими-то аппаратами в металлических корпусах, по бокам которых светились разноцветные огоньки. Вокруг них зеленели клумбы с цветами и небольшие газоны. Людей поблизости видно не было, а шум дороги доносился едва слышно и как будто издалека.
  Свернув за ним, я наблюдал, как он пересек двор и вошёл под следующую арку, ещё более широкую, чем первая. Насколько я мог видеть, там располагался новый двор, точная копия вот этого, первого. Куда же, чёрт бы его подрал, он так спешит?
  Преодолев двор бегом, я вбежал на территорию следующего почти открыто. Всё, хватит, мне надоело. Спеленать этого психопата арканом и послушать, что...
  Дошедший до противоположного края двора человек дёрнулся и неловко обернулся, с явным страхом на лице глядя в мою сторону. Он что - действительно видит сквозь иллюзию? Чёрт!!!
  Всплеснув руками, человек отчётливо всхлипнул и сразу же развернулся, бросившись к новой арке и выходу со двора. "Не уйдёшь", успел подумать я, а потом произошло ЭТО.
  Не знаю, как это описать.
  Можно представить себе порыв ветра. Резкий и сильный, за одну секунду срывающий с тебя головной убор и вырывающий из рук то, что ты держал недостаточно крепко. Мощный, плотный. Как одно мгновение урагана, вырванное из всего движения бури. И, если представить себе подобное, можно получить некоторое представление о том, что я почувствовал в действительности.
  Никакого ветра не было и в помине, но по двору словно пронеслась невидимая волна. Коротко и мощно, подобно пропущенному удару. Как порыв ветра, только всего один и очень короткий. А вместе с этим порывом пришло ощущение гадливости и отчётливый привкус гнилья. Не то, чтобы на языке действительно появился какой-то вкус - нет - но ощущение было такое, словно он всё-таки есть. Захотелось вдохнуть побольше свежего воздуха, а после этого прополоскать как следует рот.
  Что это за мерзость?!!!
  В первую секунду я подумал, что это прорыв. Очередное образование локальных врат, к которому каким-то образом приложил руку тот сектант, которого я преследовал. А потом я, словно почувствовав чей-то взгляд, обернулся.
  Через арку, которую я миновал буквально половину минуты назад, проходили трое. Первым из троицы шёл незнакомый мужчина лет сорока, одетый в тёмную накидку с широкими рукавами и кожаные штаны с металлическими накладками. На поясе у него висели многочисленные мешочки и пузырьки, а грудь пересекали тонкие цепочки с гроздьями амулетов. И я бы подумал, что он либо маг-переселенец, либо сектант, если бы не одно-единственное "но" - лицо у него было, как у трупа. Неестественно бледное, осунувшееся, всё какое-то вытянутое, испещренное ритуальными линиями застарелых шрамов.
  Некроманты!!!
  Внезапное озарение сверкнуло в моей голове, как вспышка молнии, и я незамедлительно метнулся вбок, укрывшись за одной из будок с силовыми аппаратами. Вжавшись в угол между её окрашенными стенками, я как можно осторожнее накрыл себя ещё несколькими иллюзорными вязями, а также сформировал заглушающие узоры.
  Некроманты! Ах, чёрт бы подрал этого сектанта и моё невезение! Ладно бы ещё один, но сразу три! И откуда они, во имя Ночи, взялись?! Просто взяли и пришли, из другого мира? А та волна, получается, пробежала по двору как раз во время их появления... Но как же...
  Мысли у меня принялись метаться, а руки начинали дрожать. Что же мне делать? Куда бежать и за чем укрыться? Не атаковать же их, в самом деле? Лион ведь предупреждал меня, чтобы я даже не пытался...
  Стоп.
  Какого Дка... Голову (как и всегда при упоминании имени Царя Ночи) немедленно резануло болью, но сейчас она только помогла прийти в себя и сосредоточиться. Сжав зубы, я коротко выдохнул и тут же почувствовал себя лучше. Какого чёрта?! Я сейчас что - испугался? Да быть этого не может!
  Хотя к чему мне врать самому себе? Факт останется фактом - только что я думал исключительно о том, как бы сбежать. Волна злости, поднявшаяся откуда-то изнутри после мысли об этом, позволила собраться и сконцентрироваться. Так. Никакого бегства! Было у меня мгновение слабости, но уже прошло.
  Кажется, сейчас у нас появятся пострадавшие. Ха. При мысли об этом я сжал кулаки и усмехнулся. Спорим, что это буду не я?
  
  Когда троица некромантов - а теперь я был уверен, что это они - показалась в поле зрения, моё желание ввязаться в драку всё-таки стало поменьше. Очень уж поганое ощущение они распространяли. Словно запах гнили, но только эфемерный и словно бы обволакивающий. Стараясь не смотреть слишком пристально в спину первого некроманта, я всё пытался понять, что же от них такое исходит и тут до меня внезапно дошло. Страх. Это аура страха наполняла сейчас воздух и заставляла ощущать сладковатый привкус какой-то падали. Именно из-за неё я не просто спрятался, а ещё и собирался сбежать. Невероятное по своей силе воздействие! Даже врождённая ментальная устойчивость аррфов не помогла!
  Но... как же, чёрт подери, они это делают?! Я не вижу в воздухе ни единой вязи!
  Вслед за первым некромантом показались и его спутники. Девушки. Их в некоторой степени грациозные фигуры были обмотаны точно такими же тёмными накидками, но женственности в походки не наблюдалось совсем. Движения конечностей были не плавными, а какими-то излишне порывистыми, словно конвульсивными. Как если бы они были марионетками, которых дёргают за привязанные верёвочки.
  Миновав меня и моё укрытие, они двинулись дальше, направляясь к той самой арке, за которой исчез преследуемый мною сектант. Я наблюдал за ними из-за полотна иллюзий и всё больше понимал, отчего Лион считал этих тварей такими опасными. Они ими и были. Воздух вокруг них делался мерзким и неприятным для дыхания, а все ощущения просто кричали о том, что ты встретился с чем-то необыкновенно ужасным. Даже метаморф - и тот не вызывал подобного чувства. Кем бы или чем бы эти двуногие существа на самом деле не являлись, людьми они не были совершенно точно. Не может ни один человек быть ТАКИМ. Так выглядеть, так двигаться, так...
  Шедшая последней девушка-некромантка развернулась. Стремительный разворот на одном месте был внезапным и полностью отрицал существование инерции. Вот она делает шаг - и вот она уже повернулась, вперив застывший взгляд немигающих глаз прямо в меня.
  О, чёрт!! "Чтоб меня белые дети увели!", как выразился бы в такой ситуации Лион.
  Сделав несколько шагов, девушка наклонилась и повернула голову набок, словно принюхиваясь. Взгляд её при этом медленно обшаривал территорию дворика.
  Время для меня словно замедлилось и секунды стали тянуться подобно патоке, не торопясь оставлять настоящее и оказываться в прошлом.
  Некромантка сделала ещё один шаг по направлению ко мне, а я подобрался и подготовил около десятка атакующих вязей, на тот случай, если она меня всё же увидит. Два оставшихся некроманта в это время шагали не оборачиваясь, продолжая движение в прежнюю сторону. Они там что - не видят, что одна отстала?
  Девушка тем временем явно чувствовала моё присутствие. Не знаю, как это у неё получалось - многослойную пелену иллюзий не может преодолеть даже узконаправленная поисковая вязь, а это человекоподобное чудище просто таращилось в пространство.
  Глаза у неё, кстати, были лишены человеческого блеска и отливали какой-то мутноватой зеленью, а зрачок был очень маленького размера и словно расплющен, имея не круглую, а какую-то неправильную форму. Из-за всего этого у меня складывалось устойчивое ощущение, что впереди меня стоит труп.
  Которым она, кстати, и станет, если сделает ещё хотя бы пару шагов.
  О том, что трупом может сделаться не она, а кто-то другой, я старался не задумываться. В конце концов, я уже через столько прошёл, что пора бы попробовать себя в бою с по-настоящему сложным противником. Недаром мне...
  Выпрямившись вновь, некромантка вернулась к своим соратникам, которые находились уже у самого выхода. Причём проделано всё это было за одно-единственное движение, а догоняла она их спиной вперёд, коротко семеня и перемещаясь множественными стремительными рывками. Меня аж озноб прошиб от такого зрелища. Оказавшись за спинами первых двух некромантов, она так же быстро и чётко развернулась, словно деталь какого-то механизма, возвращённая в изначальное положение. Да что...что... что это такое??!
  Коротко переведя дыхание, я не мигая следил за тем, как все трое скрываются за проёмом арки. Спина у меня успела покрыться холодным потом.
  Не люди. Не маги. Вообще не живые существа! Даже не демоны. Это... это...
  Не знаю я, что они такое. Даже предположений ни одного нет. Все эти дёрганые движения, бледность, странность в пропорциях. А то, как она двигалась спиной!!? Словно всё перемещение было записано заранее, а теперь просто воспроизвелось, многократно ускоренное. Но ведь вокруг меня - реальность! Не какая-нибудь там иллюзия или сказка. Чем можно объяснить подобный ужас, существующий в настоящей жизни?
  Так.
  Сбросив полог иллюзии я поднялся и посмотрел на сжатые кулаки, вокруг которых переливались марева приготовленных атакующих вязей. Визуализированные заклятия накладывались одно на другое, образуя необычные и сложные узоры из символов.
  Некроманты ушли, но мне, пожалуй, следовало бы отправиться за ними. Кто знает, зачем они здесь появились? Наверняка ведь нападут на кого-то из горожан!
  Подумав об угрозе для жителей, я вздохнул и только сейчас понял, что где-то за домами надрывается воем городская сигнализация. Ага, значит, кавалерия уже оповещена и скоро прибудет. Ну и слава Ночи, а то я про свою сферу связи даже и не подумал. Ну а теперь - вперёд. Окружив себя барьером, я двинулся по следам трёх человекоподобных чудовищ.
  
  Не знаю, что именно заставило меня оглянуться.
  Но сделав всего один шаг, я посмотрел назад и увидел, что посреди дворика застыла одинокая фигура четвёртого некроманта.
  Двуногий монстр был неимоверно худ и одет в облегающий комбинезон с различными накладками и нашивками. На груди у него болтались костяные амулеты и даже высушенные головы каких-то мелких животных. Зачем он их туда прицепил? Они что - помогают ему в колдовстве?
  Кожа у некроманта выглядела почти белой, а бескровные губы уродовало несколько застарелых шрамов, отчего казалось, что он саркастично улыбается. Зрачок у его глаз был длинным и вертикальным.
  Ещё секунду мы стояли друг напротив друга, застыв не то от удивления, не то подготавливаясь к атаке, а затем мир вокруг меня побледнел и исчез, оставив от себя только маленький дворик и некроманта, которого я намеревался уничтожить.
   - Фассса-ахх-хх...!!
  Звук, послышавшийся словно со всех сторон разом, был противным и очень коротким. Я даже дёрнуться не успел, как он прозвучал сиплым хором, а некромант вдруг переместился на пару шагов назад и руки его оказались поднятыми и разведёнными в стороны. В ладонях он сжимал небольшие кинжалы. Через мгновение он рванул куда-то вбок, а на его месте осталась висеть тень, повторяющая его силуэт с расставленными руками. И, хотя тень почти моментально развеялась, выглядело это эффектно и жутко.
  Использовав Рывок, я прыгнул в сторону и сразу же метнул в некроманта парочку взрывающихся вязей. К сожалению, он начал двигаться в это же самое время и его даже не зацепило.
  Сформировав несколько силовых щитов, я привязал их к вязям волны и запустил в пространство, двигаясь следом за ними и атакуя некроманта при помощи нитей. Но поганая тварь даже и не подумала уворачиваться. Перемещаясь по округлой траектории вокруг меня, он просто отмахнулся от сияющих линий и те унеслись куда-то в пространство, истончаясь и развеиваясь. Ох ты ж, чёртова тварь, я сам так не умею, а ты...
  Только резкий бросок в сторону спас меня от атаки противника. Несколькими дёргаными жестами тот послал в меня с десяток размытых зеленоватых лучей и они прошили пространство совсем рядом, попав на стену аппаратной будки. Каменная поверхность треснула и пошла рябью, словно разъедаемая чем-то невероятно едким. Я ударил по противнику вязью волны и разрывными узорами. В воздухе закружились мерцающие символы, а пространство перед некромантом искривилось, наполненное магией от моих заклятий. Но некромант совершил невозможное - быстро и яростно сделал разрывающий жест руками, после чего мои атакующие чары лопнули двумя фонтанами искр, а прикрывающий меня самого силовой барьер потерял стабильность и просто развеялся.
  Мы замерли.
  Я уже успел поставить перед собой три наклонных сплетающихся щита и сейчас с ненавистью следил за некромантом, удерживая у пальцев сразу несколько атакующих вязей. Некромант взирал на меня всё тем же бесстрастным взглядом, слегка приподняв руки с кинжалами и отставив назад правую ногу. Мало какой человек может сохранять подобную неподвижность... Чёрт. А ведь эта тварь, кажется, ещё и не дышит.
  "Ну, что же. - подумал я. - Никто и не предполагал, что будет легко."
  Брошенная в противника вязь прошла через пустое место. Мы принялись перемещаться по дворику, уклоняясь от ударов и перебрасываясь заклятьями. Некромант, надо отдать ему должное, был самым сильным противником из всех, которые мне попадались. Он с лёгкостью отражал удары нитей и блокировал атакующие вязи, а его фигура появлялась то здесь, то там, преодолевая пространство неистовыми прыжками. Скорость его движений поражала. Он совершенно не пользовался щитами, предпочитая просто уклоняться от моих вязей или разрушая их до того, как они по нему ударят. Сам он при этом атаковал не переставая. В воздухе вокруг меня то и дело вспыхивали какие-то искривлённые полупрозрачные кляксы, а вокруг проносились лучи зеленовато-мутного света.
  Перемена в нашем противостоянии произошла после того, как я использовал фантомную атаку Лиона и некромант отвлёкся на мои копии, из-за чего уклонился недостаточно быстро и пропустил первый удар. Вязь разрыва задела его почти мельком, но хватило и этого - некроманта развернуло и отбросило, а вокруг разлетелись щепки и осколки от противных амулетов, болтавшихся у него на груди. Кажется, моим ударом посрывало те высушенные головы, которые он на себя навешал.
  Увидев, что противник вот-вот окажется на земле, я атаковал его с удвоенной энергией, но тот змеёй переместился на несколько шагов в сторону и все мои удары пришлись в землю. В воздух поднялась волна пыли и мелких камней. Некромант взревел.
   - Фассаххар-раха-асс-с!! - его сиплый гортанный крик ещё звучал, а он уже бросился вперёд, хаотично кружась и делая частые жесты обеими руками.
  Я как мог быстро формировал перед собой щиты, сплетая их с вязью волны и заставляя таким образом плыть в пространстве перед собой. Они разбивались и лопались под натиском некроманта, а я использовал Рывок и силовые линии попеременно, стараясь перемещаться беспорядочно и непредсказуемо. Мышцы от таких упражнений просто горели, но результат того стоил - мой противник постоянно промахивался.
  Взмахнув обеими руками одновременно, он поднял откуда-то из-под земли высокую волну мелкого праха и она понеслась прямо на меня, но я всё же успел зацепиться за дом силовой линией и выдернуть себя из-под её удара. Трава, попавшая под эту волну, истлела за доли секунды, а часть низкого металлического ограждения искривилась и почернела.
  Взмахнув рукой, некромант вбил один из своих кинжалов в землю, после чего почва у меня под ногами вздрогнула, а поверхность дорожки с правой стороны покрылась трещинами. Через секунду асфальт оказался взломан, а снизу ударил целый фонтан из грязи. Выглядело это так, словно под землёй прорвало водопровод.
  Применив рывок, я сместился в сторону, но грязевой гейзер уже иссяк, а из недр земли выбрался облепленный корнями демон. Присмотревшись, я понял, что он не просто облеплен корнями, а в основном из них и состоит. Толстые корявые корни заскрипели, когда человекоподобная фигура демона рванула прямиком ко мне, а широкая пасть под горящими красным глазами искривилась в беззвучном крике. Прикрывшись барьером, я ударил по монстру вязью волны и рассечения. Подействовало. Существо из корней сорвало с места и разметало на конвульсивно подёргивающиеся части. На землю медленно оседало выбитое из тела демона облако мелкой древесной стружки и пыли.
  Что это ещё за дрянь такая, интересно? И как этот паршивец его создал? Он вообще кто - некромант или ещё и друид? Кстати, где он?
  Мёртвый маг обнаружился совсем рядом. Выдернув из земли нож, за которым тянулись какие-то чёрные вязкие нити, он высунул длинный раздвоенный язык и обхватил им лезвие. Послышалось тихое шипение, вокруг кинжала появилась лёгкая дымка.
  Что он делает?! Меня едва не стошнило от увиденного, настолько это противно смотрелось.
   - Ты сдохнешь уже или нет?!!
  Выставив перед собой несколько силовых барьеров, я бросился к некроманту. Вокруг кулаков у меня мерцала вязь силового молота - посмотрим, из чего сделана эта падаль.
  Ускорившись, я нанёс несколько ударов по противнику. От первого тот уклонился, дёрнувшись в сторону таким движением, словно в его теле не имелось ни единой кости. Не успевая остановить замах, я выбил из остатков газона целый земляной веер. Твою ж зелень! Почему эта двуногая дрянь такая шустрая?!
  Ещё два выпада некромант заблокировал, создав перед собой что-то вроде областей искривлённого пространства. По прочности такие образования не уступали моим барьерам и силовой молот оказался бесполезен почти полностью. Пошатнувшись, некромант что-то рявкнул и сделал короткое движение мне навстречу.
  Не знаю, что именно он сотворил и почему не использовал такое умение раньше.
  Потому что ударило меня так, словно я с кирпичной стеной встретился, как следует перед этим разбежавшись. Что-то тихо хрустнуло и я ощутил лёгкую немоту во всём теле. Потом понял, что я куда-то лечу и сразу же врезался плечом во что-то податливое. Попытался сгруппироваться, но вместо этого неуклюже закувыркался по поверхности газона. Мир перед глазами вращался и нелепо покачивался. Уф-ф...
  Тряхнув головой, я резко откатился вбок, а потом выбросил в сторону сразу несколько силовых линий, формируя щит и предполагая выдернуть себя из-под возможной атаки.
  Не успел.
  В поверхность барьера что-то упруго ударило, а меня толкнуло вбок и окатило волной непередаваемого смрада. К горлу подступил комок, но я напряг все мышцы и дослал импульс в силовую нить. Через мгновение меня сорвало с места и я почувствовал дуновение свежего ветра. А потом рухнул на колени на траву у разбитой будки, вокруг которой валялись обломки аппаратуры.
  "Собраться. - мелькнула мысль. - Не стоять. Он чем-то в меня попал, так что времени у меня может быть мало. Нужен осмотр."
  Молниеносно накрыв себя восстанавливающей вязью, я использовал Рывок и, обогнув руины будки, нашёл взглядом некроманта. Через секунду я был уже рядом с ним и хлестал по его фигуре силовой плетью. Некромант защищался, вращая вокруг себя что-то вроде полога из мутного воздуха. Сверкающая плеть рвала этот полог, оставляя на нём проплешины, но они затягивались слишком быстро и не позволяли добраться до моего противника.
  Скользнув в сторону, я развернулся в воздухе и создал вторую силовую плеть, хлестнув обеими структурами по некромантской защите. Мутный полог развалило надвое и он наконец распался, разлетаясь быстро тающими клочьями. Я уже бросился вперёд, но некромант умудрился как-то захватить лавочку, стоящую по левую руку от него и, выдрав её из креплений, метнуть в меня. Брошенный мне прямо в лицо снаряд был слишком большим и увернуться я от него мог только одним образом - рухнув спиной на землю. Что я и сделал, больно ударившись спиной об твёрдую поверхность дворовой дорожки. Скамейка пронеслась прямо надо мной, после чего ударилась о загудевшую фонарную опору и кувыркнулась в сторону, вырывая из газона клочья растительности.
  Чёрт. Как он её бросил? Я не заметил ни силовых линий, ни чего-либо подобного?!
  Использовав Рывок, который, кстати, дался мне уже с некоторым усилием, я бросился сначала в одну сторону, а потом - в другую. Вязь фантомной атаки создала несколько моих двойников и они рванулись в сторону некроманта все сразу.
  Некромант дёрнул руками и сместился вбок - так же, как и до этого, преодолев расстояние в несколько шагов за какие-то доли секунды.
  Вот только на этот раз он оказался прямо передо мной. И я выпустил в него все шесть зарядов из моего разрядника, очередью.
  Затруднюсь сказать, отчего я не сделал этого раньше. Может быть, не было подходящего момента, а может быть - я про него просто не вспомнил. Честно говоря, решение стрелять из этого оружия было совершенно спонтанным.
  Как бы то ни было, я в него попал. Магические вспышки, почти слитным потоком вырвавшиеся из жезла разрядника, с тихим чавканьем ударили в некроманта, перечеркнув наискосок его грудь. Рот поганого мертвеца раскрылся, а глаза округлились, словно от сильного удивления. Сделать что-либо ещё я ему уже не позволил. Подчиняясь некоему интуитивному чувству, я принялся колотить в него атакующими вязями и силовыми барьерами одновременно. Надо сказать, что тело некроманта оказалось на удивление крепким и его не разорвало на части, как я ожидал, в первые же секунды.
  А затем я создал что-то вроде силовых линз, в края которых были вплетены вязи рассечения, и швырнул их в некроманта одну за другой, в упор, отрезав ими сначала правую руку, а потом просто развалив на несколько частей остальное тело.
  Последней я использовал вязь разрыва, от удара которой половину останков некроманта разбросало по газону и дорожкам позади того места, где он стоял.
  
  Тяжело дыша, я быстро посмотрел по сторонам - нет ли где ещё одного противника, которого я не заметил. Демона, которого успел призвать в последний момент некромант, или ещё какой-нибудь аналогичной твари. Однако вокруг никого не было.
  Пошатываясь от перенапряжения, я опустился на колени. Да, здорово он меня потрепал. Уф, больно-то как!... Хотя это не объясняет, почему меня сковывает такая сильная усталость. Даже во время битвы в Предместьях Арки такого не было. Может быть, что-то не так? Я принялся осматривать и ощупывать себя, сходу сделав несколько неприятных открытий. Болел бок, начинали ныть многочисленные ссадины и порезы. Левая лодыжка, кажется, была вывихнута и доставляла изрядные неудобства. Вот же чёрт... И почему я не почувствовал этого раньше?! Впрочем, ещё пару минут назад мне было, как бы это помягче сказать... не до этого.
  Сформировав узор-контур, я пропустил его через себя и погрузился в лёгкий транс. Нужно восстановиться хотя бы немного. Я сформировал требуемые узоры и опутал себя заживляющей и сканирующей организм магической сетью. И совсем не удивился, обнаружив у себя явные признаки отравления. Вот вам и причина неестественно сильной слабости и отвратительного самочувствия. Похоже, тот единственный пропущенный удар от некроманта вполне мог бы оказаться для меня фатальным. Не успей я быстро добить этого гада...
  
  Через несколько минут я почувствовал себя значительно лучше. Всё-таки организм аррфа довольно крепок и одной-двумя магическими атаками меня не свалить. Потерев лицо, я упёр руки в поясницу и осмотрелся. Оглядываясь в первый раз, я искал лишь потенциальных противников и совершенно не обратил внимания на обстановку. А окружающий вид, надо сказать, немного шокировал.
  Дворика, в который я зашёл некоторое время назад, больше не существовало. Окна в окружающих домах были выбиты, газоны взрыты, покрытие дорожек разбито и покрыто длинными, разветвляющимися трещинами. Оградки и лавочки смяты и разбросаны в совершенном беспорядке. От будок с аппаратами практически ничего не осталось - только пара остовов, да россыпи обломков и разлетевшихся деталей.
  Да уж... здесь словно война настоящая была, а не одна-единственная схватка. Даже не знаю, стоило ли оно того. Откровенно говоря, я не ожидал, что этот бой окажется таким долгим. И эти трое, которые появились первыми - они наверняка успели дойти туда, куда и собирались...
  Откуда-то сзади послышался звук шагов бегущих людей. Похоже, явились те, кто должен охотиться за некромантами. Достав цепляющийся за внутренние карманы Символ охотника-исследователя, я, не оборачиваясь, поднял его повыше. Не хотелось бы, чтобы меня перепутали с каким-нибудь тёмным магом. А то вид у меня сейчас... Люди тем временем подошли совсем близко и принялись задавать вопросы.
   - А где остальные?
   - Что здесь произошло?
   - Здесь были некроманты? Куда все у..
   - Смотрите!!!
  Я всё-таки обернулся. Услышав шаги, я подумал, что сюда добрались чистильщики, но это оказались обычные городские стражи. "Действительно, - подумал я. - Чистильщики пришли бы большим числом и, к тому же, с какой-нибудь техникой." Трое стражей тем временем остановились в нескольких шагах и теперь переводили взгляд с меня на то, что осталось от поганого некроманта.
   - Ты убил некроманта! Один?! - недоверчиво воскликнул ближайший из стражей.
  И я не знаю, чего в его голосе было больше - восхищения или же страха.
  
  
  Глава 16. Туман в переулке.
  
   - Тебе такими темпами скоро памятник воздвигнут, Анриель. Смотри только, чтобы он не оказался по совместительству твоим надгробием!
  Ворчливый тон Лиона несколько не соответствовал кривой улыбке, перечёркивающей лицо.
   - Привет.
   - Да уж здравствуй. Стоило оставить тебя на несколько часов одного - и что?
   - А - что? Я ничего не делал.
   - Ты убил некроманта, Анриель. - закрыв за собой дверь, мой напарник подошёл к столу и уселся на один из стульев. Окинул взглядом несколько листков моего отчёта, лежащие на столешнице и, вздохнув, хмуро и вопросительно посмотрел на меня. - Есть в этом мире что-то, чего ты НЕ сможешь сделать, м?
  Я с досадой поднял взгляд на друга.
   - Лион, мне сейчас не до шуток. Он едва меня не прикончил.
  По лицу Лиона прошла волна сожаления и беспокойства.
   - Ладно, извини. Чем он тебя? Ты медикам показывался?
   - Да, меня уже раза три обследовали. Всё нормально. Достал каким-то хитрым отравлением...
   - "Каким-то отравлением", - повторил за мной Лион и, закрыв глаза, коротко покачал головой. - Дружище, ты вообще понимаешь, С ЧЕМ тебе пришлось иметь дело? Ты ведь...
   - Я в порядке, Лион! - я повысил голос. - Серьёзно. Меня четверо целителей осматривали, не меньше часа. И потом ещё эти маги из Академии...
  Лион вздохнул и, усмехнувшись, откинулся на спинку стула.
   - Ладно, ладно. Верю. Рад, что всё хорошо. В конце концов, я ещё ни разу не слышал, что кто-то погиб уже после столкновения с некромантом, а не во время.
  Дверь за нашими спинами открылась и в комнату зашёл Фарм.
   - Так. - сказал он, пройдя к столу и поздоровавшись с Лионом. - Анриель, расскажи-ка мне ещё раз о своих похождениях, по порядку. С отчётом потом разберёшься, если не успеваешь - Флинн освободится не раньше вечера.
   - Я уже успел.
   - Серьёзно? - переспросил Фарм и посмотрел на стол. - А, вижу. Ну, ладно.
  Усевшись в своё кресло с другой стороны стола, он отодвинул в сторону чайник и сложил руки перед собой.
   - Начинай, Анриель. С чего всё началось, чем продолжилось. Как ты на них вообще вышел, почему не сообщил дежурным, почему принял решение атаковать... И, пожалуйста, постарайся не пропускать подробностей.
  Кивнув, я принялся рассказывать о событиях сегодняшнего дня. Снова. Не знаю, в который именно раз я это проделывал, но, чувствуется, с вопросами ко мне обратятся ещё многие. В конце концов, не так уж часто охотники-исследователи убивают некромантов в городских двориках.
  
  После того, как некромант был уничтожен, а на место происшествия прибежали первые стражи, территория была оцеплена и перекрыта. Приехали так называемые чистильщики, а также городские стражи и заклинатели из Академии. Останки некроманта принялись собирать и консервировать при помощи магии, а меня отдали на растерзание сразу нескольким целителям. Которые принялись сканировать и осматривать меня так, словно не верили, что я выжил и всё ещё могу двигаться и говорить.
  После чего я общался и с координатором чистильщиков, и с какими-то специалистами Академии. Рассказывал, как я в этом дворе оказался и что после этого произошло. Не знаю точно, сколько времени это всё заняло. Часа три или даже четыре - не меньше. Время уже перевалило за обед, когда меня нашёл Фарм и мы доехали на его автомобиле до здания Службы.
   - Остальное тебе известно. - закончил я. - Ты ушёл искать Флинна, а я остался тут и занялся отчётом. Только успел закончить и тут же появился Лион.
   - А я так и подумал, что он у тебя. - сказал демонологу мой напарник. - Как услышал, что приключилось, решил заглянуть сюда в первую очередь.
   - Услышал, говоришь? И что - многие уже знают о произошедшем?
   - Да вся Служба, Фарм. - усмехнулся Лион. - Все, кто не на смене, только это и обсуждают. Шутка ли - заявившийся в город некромант нарвался на исследователя СКД, который его тут же прикончил. Не дожидаясь ни чистильщиков, ни патрулей из Академии.
   - Вот только некромант там был не один. - задумчиво протянул Фарм. Кинув взгляд на меня, он повернулся к Лиону. - Про первых трёх что-нибудь говорят?
   - Нет, Фарм. Да и с чего бы? То, что некромант мёртв, а Анриель - жив, для всех очевидно, как и то, что из этого следует. А чем он там занимался и кого видел до этого - никто не знает.
   - Понятно.
   - Я бы поел. - сказал я. - Проголодался за день, как Бродяга в пустыне.
   - Сейчас пойдём в столовую. - успокоил меня Фарм. - Обсудим ещё пару деталей.
  Встав с кресла, он в задумчивости прошёлся по комнате и замер у окна. - Нет. Не понимаю...
   - Чего не понимаешь?
   - В произошедшем нет никакой логики, Анриель!
   - Вы сейчас о чём? - уточнил Лион. - Если про бой, то...
   - Нет, драка тут не при чём. - оборвал его Фарм. Вернувшись к столу, он снова сел в кресло и постучал по листам моего отчёта. - Анриель оказался сильнее некроманта, что демонстрирует чрезвычайно высокий уровень его подготовки, но...
   - Мне повезло, Фарм. - сказал я.
  Замолчав, демонолог провёл ладонью по бородке и цепко посмотрел на меня.
   - Твоё везение настолько систематично, что может считаться закономерностью. Скажешь, нет?
  Я пожал плечами.
   - Он всё же достал меня какой-то отравой, Фарм. Не подставься он под мой разрядник или успей вовремя отреагировать - и на его месте оказался бы я. Да и в остальном... меня то и дело выручала скорость. Он бил по тем местам, где меня уже не было.
   - Верю, Анриель. Вот только в Академию по частям увезли его, а не тебя. Что означает прежде всего то, что ты оказался сильнее. Остальное, сам понимаешь, уже детали. - Фрам показал жестом куда-то в окно и продолжил. - Но я начал говорить не об этом, меня заинтересовала общая картина происходящего.
   - Куда делась первая троица?
   - Именно. - откинувшись в кресле, демонолог поднял кулак и принялся считать, разгибая пальцы по одному. - Кто такой этот похожий на сектанта мужик, за которым присматривал Анриель - раз. Куда исчезли трое некромантов, которые прошли через двор первыми - два. Их ведь, прошу заметить, больше никто не видел и на улицах они не появлялись. Почему они ушли вместо того, чтобы вернуться на помощь одному из своих - три...
   - Открыли портал и отправились по своим делам до того, как Анриель начал избивать этого отставшего. - сказал Лион. - Вполне подходящая версия.
   - Пожалуй. - кивнул Фарм. - Но зачем они, в таком случае, вообще сюда приходили? Чтобы пройтись по дворам?
  Мы переглянулись.
   - А почему нет? - спросил я. - С каких пор мы начали разбираться в теории портальных перемещений? Откуда нам знать, что для этого вообще требуется и считается важным?
   - Всё равно странно. - махнул рукой демонолог. - Я могу согласиться и допустить, что они пришли только для того, чтобы пройти двумя дворами и исчезнуть. Но почему последний некромант двигался настолько позади них?
   - Отвлёкся на что-то и задержался? Ну, как та некромантка, которая почуяла Анриеля?
  Меня аж передёрнуло от этого воспоминания.
   - Не напоминай, Лион. До сих пор противно.
   - А это вообще тема для отдельного обсуждения. - сказал, не глядя ни на кого, Фарм. Выражение его лица было усталым. - Как они чувствуют через иллюзии и делают всё то, что они делают.
   - Избитая тема. Сколько уже собрали информации, а что толку? Эти твари всё рано опережают нас своими возможностями.
   - Не скажи. - не согласился Фарм. - Посмотри вон налево от себя - увидишь того, кто в одиночку расправился с одним из таких "опережающих".
   - Да. - Лион перевёл взгляд на меня. - Я в первую секунду даже не поверил, когда услышал. Подумал, что это какое-то преувеличение.
   - Анриель, повтори, пожалуйста, ещё раз, чем он тебя атаковал. - попросил Фарм. - И вообще, что применял и как двигался. А потом бегом на обед, а то я сам в последний раз только чаю успел выпить.
   - Оставил ту тень в воздухе, - принялся перечислять я. - Отклонял жестами силовые линии, пытался попасть по мне чем-то вроде лучей зеленоватого света, создавал размытые кляксы в воздухе...
  Я старательно вспоминал все действия некроманта. Мои друзья слушали меня не перебивая, а потом принялись обсуждать услышанное. Фарм пытался анализировать стратегию боя некроманта и удивлялся, отчего тот призвал только одного демона и притом такого необычного.
   - То ли тебе новичок попался, - предположил он. - То ли просто излишне самоуверенный тип. Обычно они ТАКИХ монстров создают или выдёргивают из подпространства, что даже военный разрядник не помогает.
  
  В столовой, до которой мы добрались несколько позже, посетителей было мало, а из знакомых не было никого. Время уже приближалось к вечеру и все были либо на отдыхе, либо на рабочих местах. После плотного обеда я почувствовал себя значительно лучше и принимал уже более живое участие в обсуждениях. Мы решили вернуться обратно в комнату демонолога и продолжить свои споры на тему некромантии уже там. Но на выходе из обеденного зала нас поджидал начальник отдела оперативной реакции Эдеван Флинн.
   - Поставил ты кое-кого на уши. - сказал он, улыбаясь и здороваясь. - Некроманты в Онсбурге не такая уж и редкость, но вот чтобы расчленённые одним из дежурных охотников...
   - Он меня едва не прикончил, мастер Флинн. Его...
   - Отравление и острая интоксикация. - кивнул Флинн. - Я знаю.
  Хмыкнув, он посмотрел на меня несколько оценивающе.
   - Как они тебе, в целом? Не на картинках, а в живом и, так сказать, боеспособном?
  Я понял, о чём он спрашивает. На обучении нам подробно рассказывали, чего следовало ожидать от приходящих на улицы города некромантов, но то была общая информация, можно даже сказать техническая. А вот страх и омерзение, которые эти самые некроманты внушали, я почувствовал только при личной встрече.
  Лион и Фарм Беркинс замолчали, услышав вопрос руководителя и с интересом посмотрели на меня, ожидая, что я отвечу.
   - Сложно сказать, - я пытался сформулировать описание покороче. - Они не люди, это совершенно точно.
  Флинн кивнул.
   - Это понятно. Что-то ещё?
   - Не сказочная нежить. Не одержимые и, пожалуй, даже не маги.
   - Даже так?
   - Лион мне как-то раз говорил, что некроманты не живые существа, а нечто вроде некротических сущностей, подобие жизни в которых поддерживается лишь при помощи особо поганой магии.
  Флинн бросил одобрительный взгляд на Лиона и кивнул.
   - Очень правильная мысль. Надо бы сделать на неё акцент на обучении новичков... Ну и что? У тебя сложилось такое же впечатление?
   - Да. Особенно после того, как та некромантка вернулась к товарищам спиной и почти рывками. Живые существа двигаются не так. Это было... неестественно.
   - Всё, что они делают - неестественно. - заметил демонолог.
   - Ты знаешь, о чём именно он сказал, Фарм. - несколько резко ответил Флинн. - Анриель сделал весьма полезное наблюдение. Это уже дало пищу для размышлений специалистам Академии.
   - То есть раньше некроманты такого не делали? - уточнил я. - Ну, то есть когда их видели, то за ними таких движений не замечали?
   - А никому не приходило в голову наблюдать за ними из-за иллюзий. - ответил Флинн. - Как-то так складывалось, что свидетели их появления либо сразу же убегали, либо гибли.
   - Понятно.
  
  Затем Флинн повёл нас в один из кабинетов рядом с Лекториумом, где принялся разговаривать на более серьёзные темы. Во-первых, мне (Лион оказался прав) действительно предложили сотрудничество с Академией. Флинн упомянул, что предложение исходило от мастера Ферро - того самого бородатого мага, которого я видел в здании общежития с некромантскими алтарями. Ферро уже не раз интересовался моей работой и в итоге внёс предложение привлекать меня для периодичного сотрудничества. Со слов Флинна выходило, что тот считает меня весьма перспективным.
  Речи о полном переводе меня на другую должность на данный момент ещё не велось, но Флинн намекнул, что такой вариант вполне возможен и отказываться от него не рекомендуется.
  А во-вторых... После обсуждения перспектив по моей карьере Флинн рассказал о том, что послужит основной темой для ближайших крупных совещаний. Службу Контроля Других ожидали серьёзные кадровые перестановки и множественные организационные изменения.
   - Всё-таки решились... - вздохнул в ответ на подобную информацию Фарм.
   - Решились. - подтвердил Флинн. - В чём-то, кстати, это весьма своевременно. Практика показывает, что нагрузка на сотрудников растёт, а численность штата год от года остаётся без изменений.
   - Почему, кстати? - спросил я. - Мастер Флинн, неужели желающих работать в Службе настолько мало? Это ведь и льготы, и...
   - Желающих-то много. - ответил тот. - А вот тех, кто действительно может - единицы. Ты помнишь, что требуется от любого сотрудника, работающего "в поле"? О чём вам говорили на первых тренировках?
   - Ну... Бдительность, мобильность, непременное поддержание наилучшей формы. Готовность к...
   - Именно. - Флинн показал на меня пальцем. - Наилучшей формы. Именно поэтому ваши тренировки проводятся с такой частотой и регулярностью. Весь оперативный персонал, начиная с охотников-исследователей, состоит из наиболее умелых воинов и магов. Как ты считаешь, сколькие способны проявлять одинаковые способности и к боевой магии, и к искусству физического боя? Подумай. А чем-то одним в вашей профессии не обойтись. И разрядники даже у тех же оперативных бригад больше для подстраховки. Как и ищейки, кстати, которые настолько дороги, что у нас их на весь Онсбург с пригородами не более четырнадцати штук.
  Я задумался и, поразмыслив, согласно кивнул. Здесь он прав. Все мои коллеги отличались хорошим уровнем боевой подготовки. Не как у моих соплеменников, разумеется, но с простыми стражами их не перепутаешь при всём желании.
   - Так что... готовьтесь, друзья. В следующем году нас ждёт более интересная жизнь. - заключил Флинн. - И, кстати, Анриель - твоя сфера работает? А то с тобой не связаться...
  Достав сферу, я попытался её активировать. Не получилось. Шар в моей руке оставался тёмным и безжизненным.
   - Позволь-ка... - попросил Фарм.
  Я передал сферу ему и демонолог принялся опутывать её специфически выглядящими вязями. "Пытается взаимодействовать с тем существом, которое там сидит", понял я и принялся наблюдать за его действиями с удвоенным интересом. Любопытно, почему она не срабатывает? Неужели испортилась после сражения с некромантом?
   - Там никого нет. - сказал Фарм. - Демона в сфере, я имею в виду. Но ограждающий контур не нарушен...
   - Некромант? - коротко спросил Лион.
   - Наверняка. - подтвердил Фарм. - Других вариантов я пока что не вижу.
  Мастер Флинн посмотрел на меня.
   - Анриель, ты сегодня ей пользовался?
   - Нет. Как-то не до того было...
   - Отправь её на диагностику в центр, Фарм. - сказал Флинн. - Раньше подобного не происходило, так что пусть осматривают.
   - У тебя с собой ещё что-нибудь было? - поинтересовался Лион. - Ну, из амулетов или техники?
   - Часы только. Ещё разрядник, Символ... Пожалуй, всё.
   - Часы в порядке? - повернулся ко мне Фарм.
  Я поднял руку и посмотрел на циферблат и двигающиеся стрелки.
   - Вроде работают.
   - Непонятно. - Лион побарабанил пальцами по столу. - Странная какая-то ситуация. Один демон сбежал, а другой, точно такой же, остался на своём месте...
   - Значит так.
  Лион замолчал и мы все посмотрели на мастера Флинна. Тот кашлянул и окинул нас внимательным взглядом.
   - Всё, что я хотел до вас донести, я донёс. Фарм, на тебе упрощение взаимодействия с Академией, не забывай. Подходи, если что, ко мне или Неффу. Лион - к тебе у меня вопросов нет. А с тобой, Анриель, - тут Флинн неожиданно улыбнулся. - Мы в конце этой недели доберёмся до мастера Ферро, обсудим некоторые детали работы.
   - Мне бы не хотелось переходить на другую должность. - сказал я. - В том случае, конечно, если мастер Ферро решит, что...
  Флинн улыбнулся уголком рта.
   - Не торопись с решениями. - перебил меня он. - Оставим этот вопрос на некоторое время.
  Попрощавшись, начальник отдела оперативной реакции ушёл. Мы же расходиться не торопились, поэтому принялись обсуждать личность таинственного сектанта, с наблюдения за которым всё началось. Фарм Беркинс был уверен, что этот человек, кем бы он ни был, не принадлежит ни к одной из известных сект. "Не ходят они вот так, у всех на виду. - уверял он, - И никогда не устраивают сборищ в публичных местах. Они, конечно, ненормальные, но всё же знают о том, что ни к чему хорошему это не приведёт."
  Но какое бы предположение не было близко к истине, верно было одно - встреченный мной сектант привёл меня на место появления некромантов. И странности в его поведении позволяли предположить, что он каким-то образом чувствовал их скорое прибытие. Поэтому и двигался так странно - он искал. Нащупывал, так сказать, точку их будущего перехода.
   - А почему он от них сбежал, мы узнаем после того, как он попадётся стражам. - заключил Лион. - Его ведь ищут?
   - Конечно! - кивнул Фарм. - Его вообще сразу должны были прихватить, ещё когда он был в том районе. Тем более при работающих сиренах и том виде, который он имел! Чёрт его знает, как он сумел ускользнуть...
  Я же подумал о том, что это не важно. Куда интереснее другое - мне теперь точно известно, что в этом городе есть человек, который ощущает образовывающиеся порталы. Или не ощущает... Не важно, на самом деле, что именно он там чувствует, важно то, что он - не некромант, а вполне обычное человеческое существо. Что означает, что овладеть его навыками смогу и я. Овладеть - и отыскать наконец этот неуловимый переход в Ринн.
  
  Минуло несколько дней. С пришествием середины Сентября погода в Онсбурге испортилась окончательно. День через день улицы принялся заливать дождь, а верхние этажи наиболее высоких зданий скрывала пелена из низко нависающих туч. Люди на тротуарах заворачивались в дождевики, а демонические создания внутри некоторых аппаратов вели себя как никогда раздражающе.
  Исследование города застопорилось и главным спонсором этого выступала погода. Как прикажете охотиться за сектантами, если соседняя сторона улицы едва различима из-за проливного дождя? Вот именно... Конечно, это не значит, что я совершенно отказался от выходов в город и от путешествий по улицам - нет. Но новые вылазки уже не носили такого регулярного характера, как до этого.
  Из здания Службы я теперь выходил исключительно в компании Лиона. Мы вместе патрулировали улицы и вместе же отправлялись на поиски этого необыкновенно чувствительного сектанта. Временами за нами увязывались и некоторые из наших коллег, которые прониклись ко мне большим уважением после всех произошедших событий. Ни один из охотников-исследователей ещё не встречался с некромантом в одиночестве и лицом к лицу, что ещё больше выделило меня из всех остальных и превратило в объект для самого пристального внимания.
  Перестройка Службы была запланирована уже на начало следующего года. Все разговоры в общих залах вертелись преимущественно вокруг этой темы и мнения о том, хорошо это или плохо, высказывались диаметрально противоположные. Кто-то уверял, что постоянное взаимодействие с заклинателями Академии будет большим удобством, а кто-то - наоборот, замечал в этом новшестве существенное ограничение своих возможностей и свободы. Не знаю, кто из спорщиков был более прав, но сам я к грядущим переменам относился с изрядными подозрениями.
  Вот чем я буду там заниматься, в этой новой, реформированной Службе? Чем? Мастер Ферро, с которым я встречался в сопровождении Эдевана Флинна, предложил мне занять место в одном из отделов Академии. У отдела было какое-то сложное название, которое я, к сожалению, не запомнил, а темой для их работы служили некроманты и портальные образования. С одной стороны - отличное предложение. Большие возможности, доступ к закрытой на данный момент информации, новые связи... В общем, здорово и перспективно. С другой же стороны подобная работа предполагала плотный контроль со стороны руководства Академии и неукоснительное соблюдение их внутреннего устава. Строжайшую дисциплину в отношении поездок и методов работы и дотошное выполнение любого порученного задания. Казалось бы - ничего особенного, но... Фарм Беркинс придерживался другого мнения. Он коротко и весьма эмоционально отсоветовал мне принимать подобное предложение. Сам он сотрудничал с внутренними структурами Академии весьма плотно и уже давно замечал, насколько полным становится их контроль за всеми его действиями. Куда конкретно и когда ты направился, сколько времени там провёл, а также чем и в какой последовательности занимался - всё это должно было соответствовать их негласному рабочему распорядку. Который, к слову, вовсе не отличался особой последовательностью и объективностью.
  "Отвечать совершенным отказом тебе, конечно, нельзя, - говорил Фарм. - Но вот потребовать совмещения должностей - можно. Ты можешь работать там же, где и сейчас, а один или два дня в неделю - на новом месте. Возможно, тебе это даже понравится. Чем чёрт не шутит..."
  Но менять уже сложившийся и привычный режим работы мне уже не хотелось. Зачем, спрашивается? Ну вот ради чего? Я, конечно, изрядно сочувствую местным жителям и, будь моя воля, закрыл бы сюда путь для всех некромантов, но... Не Палакс является моей целью. Совсем. Найти бы этот проклятый портал в соседний Ринн - и только меня и видели! Жаль, конечно, будет расставаться со своим напарником, Лионом. Привык я уже к этому человеку, такому спокойному и рассудительному в большинстве ситуаций. И если я и буду по кому-либо скучать в будущем, то это будет, чёрт возьми, именно он. Но... Онсбург я покину при первой возможности. Найти бы только этого сектанта.
  Интересно, а что Лион ответит, если я предложу ему тоже отправиться в этот Ринн, а?
  
  Наступил Октябрь. Атмосферные условия внезапно переменились и погода сделалась вполне приемлемой. В свежем воздухе по утрам разливалась морозная дымка, а послеобеденное солнце светило неожиданно ярко и пригревало временами совершенно по-летнему.
  Голову подчас наполняли самые разнообразные вопросы и рассуждения.
  Первое - в какой части города мне следует искать этих сектантов? Продолжать бродить так же бессистемно, как и сейчас, или всё же выработать определённые маршруты? Второе - что делать, если нужный сектант попадётся не мне, а городским стражам? И третье - как именно допустимо действовать, чтобы его разговорить? Не пытать же мне его, в самом деле!
  Вопросов на ум приходило много. Постепенно я приходил к мысли, что с большинством из них смогу разобраться в порядке очереди , то есть "по факту". А сейчас от меня требуется только одно - ждать. Ждать новых возможностей или новых происшествий - смотря что из этого окажется ближе.
  
  В середине месяца произошла очередная любопытная встреча. Мы с Лионом как раз отправились на вызов в район с новыми домами, где в шахте лифта одной из высоток было замечено некое существо. У нас было предположение, что это вовсе не мистический монстр, а всего-навсего животное, каким-то образом пробравшееся внутрь здания, но... В итоге это оказался всё-таки демон. Причём хищник - невероятно сильная и подвижная тварь, зубастая и четырёхрукая. Монстр как-то почувствовал наше приближение и атаковал первым, но наткнулся на барьеры и удары атакующих вязей, после чего получил несколько ожогов и принялся убегать. Выбив дверь на внутреннюю лестницу, он бросился вверх, по направлению к крыше.
   - Что бы тебе в Ад провалиться! - выругался Лион, перепрыгивая через несколько ступенек сразу. - Ненавижу догонять кого-то по лестницам!
  Демон оказался настолько проворным, что нагнать его удалось уже перед самым последним этажом. Мы с Лионом одновременно ударили магией в спину удирающему монстру и тот тонко взревел, снося небольшую дверцу и вываливаясь на поверхность крыши. После чего сразу же пропал из поля нашего зрения.
   - Да что ж он такой крепкий-то?!
  На крышу мы выскочили в тот момент, когда демон уже прыгал. Разбежавшись, он оттолкнулся от тёмной поверхности крыши и поднялся в воздух. Перемахнув через металлическое ограждение, он довольно быстро провалился куда-то вниз.
   - Дрянь такая!
   - За ним, Анриель! Соседнее здание совсем близко, он может уйти!
  Мы бросились к краю крыши. Мимо промелькнули конструкции каких-то антенн и вытянутые кожухи неких агрегатов. После чего граница между зданием и пропастью оказалось совсем близко и нам пришлось её преодолевать. Использовав Рывок, я оттолкнулся от одного из коробов вентиляции на крыше. Под ногами скользнул верхний край ограды, а затем вокруг меня развернулась бездна. Я, конечно, уже оказывался в похожих ситуациях, но где-то внутри, тем не менее, шевельнулось беспокойное чувство.
  Соседнее здание оказалось не только близко, но ещё и существенно ниже. Этажа эдак на три. В лицо мне ударил ветер, а заставленная различными аппаратами поверхность другой крыши рванула навстречу, стремительно увеличиваясь в размерах.
  Приземлился я на неё не слишком удачно. Вот я ещё в воздухе и мчусь навстречу тёмному полотну крыши, а в следующую секунду оно с силой бьёт меня по подошвам и сразу же швыряет куда-то в сторону. Слева от меня мелькнула фигура Лиона.
  Перекатившись, я ударил в удирающего демона нитью. Но тот так резко отпрыгнул в сторону, что сияющая линия прошла мимо него, попав в стену небольшой надстройки. В стене образовался грубый скол, во все стороны полетели мелкие осколки.
  Лион попытался достать демона вязью перелива и сковывающим арканом, но тот успел укрыться за переплетением труб и воздуховодов.
   - Да что б тебя!
  Разделившись, мы обежали надстройку с трубами и кожухи многочисленных аппаратов с разных сторон.
   - Не уйдёт...
  Но демон уже прыгал на следующую крышу. Новое здание было одной высоты с нашим, однако располагалось несколько дальше, отчего прыжок должен был быть довольно длинным. Не сговариваясь, мы как следует разбежались и последовали за беглецом. Через мгновение после прыжка мне показалось, будто я завис в воздухе, а мир вращается вокруг меня, после чего пропасть под ногами сменилась крышей соседнего здания и я, поскользнувшись, едва не растянулся на её поверхности. Спина скачущего демона маячила несколько впереди.
  Сверкнуло несколько вспышек - Лион атаковал монстра магией. Хищная тварь проявляла просто невероятную быстроту реакции. Даже метаморф - и тот, пожалуй, был всё-таки не таким шустрым. Бросаясь в стороны и рыча, демон уклонился от нескольких ударов моего напарника, а затем рванулся в сторону и пропал из виду за вездесущими трубами.
  Я снова почувствовал глухую ярость. Мало того, что нам приходится рисковать жизнями, перепрыгивая с одного здания на другое, так я ещё и ногу себе ушиб! Ну, скотина, держись!
  Бросившись вперёд, я запрыгнул сначала на один массивный агрегат, а с него сразу же на другой. Через несколько таких прыжков я оказался на надстройке посреди крыши и сразу же увидел демона, который намеревался покинуть и эту крышу. Выбросив с десяток нитей, я притянул себя вниз к демону и уже в движении ударил по тому сразу несколькими линиями силовой плети. Пройдя сквозь размытое марево моей магии, демон перевернулся в воздухе и несколько неуклюже свалился на покрытие крыши. Ха! Кажется, его неплохо задело. Но, как оказалось, недостаточно.
  Взревев, тварь за два прыжка оказалась у края здания и взвилась в воздух, рванувшись к следующей постройке. Единственное, чего не учёл демон - что я остался прямо позади него, а он сам находится у меня в прямой видимости и при этом не имеет возможности уклоняться.
  Брошенные мной силовые линзы с вплетёнными вязями рассечения разделили его фигуру сразу на несколько частей, некоторые из которых не долетели до новой крыши и упали куда-то вниз, вертясь и быстро пропадая из вида. Отсечённая голова с раззявленной пастью свалилась неподалёку от тела, на соседнее здание, и ударилась о проходящие рядом трубы.
  Через мгновение ко мне подбежал Лион. Останавливаясь, он посмотрел на меня, а затем не торопясь подошёл к краю и посмотрел вниз.
   - Неаккуратно получилось. - сказал он, переводя сбившееся дыхание. - Зато действенно, а?
  Поднявшись с колен, я тоже приблизился к бортику и хлопнул Лиона по плечу.
   - Пожалуй. Полезная штука эти линзы, хотя и спонтанно придуманы.
   - Полезная... - Лион усмехнулся и осуждающе покачал головой. - И ты ещё удивляешься, с чего это Академия настолько сильно в тебя вцепилась! А что им ещё делать с магом, который умудрился не просто смешать два довольно примитивных плетения, а с таким результатом?!
  Бросив взгляд на меня, он кивнул в сторону останков демона.
   - Могу поспорить, что тот некромант выглядел так же.
   - Спорь. - согласился я. - Только не забывай, что я в тот день и сам едва не развалился. Прибывших медиков чуть удар не хватил, когда они меня разглядели.
  Рассмеявшись, мы развернулись и направились ко входу на внутреннюю лестницу, уже на ходу связываясь с дежурными для доклада.
  
  Приближался конец второго осеннего месяца. Я ждал этого момента с некоторым нетерпением, потому что помнил, что в этот день жители города отмечают старинный праздник, посвящённый Последнему Дню Осени. И чёрт его знает, стоит ли мне этому порадоваться. В прошлый подобный праздник - день Окончания Лета, если не ошибаюсь - на улицы города вывалилась целая толпа ледяных демонов и я совсем не уверен, что желаю повторения подобного торжества. Я-то, может, и переживу, но как быть с городом?
  Надвигающийся праздник традиционно отмечается тридцать первого числа, что в нынешнем году выпадает на субботу. День этот будет рабочий и, к тому же, последний перед выходным. С одной стороны это удобно, так как на следующий день получится выспаться, хотя бы после окончания тренировки. А с другой стороны - на нужные улицы у меня получится выйти только поздним вечером. Не слишком-то это здорово - отправляться на исследования без подготовки.
  Можно, конечно, расставить следящие узоры или даже что-нибудь из аппаратуры заранее... Но вот вопрос - а стоит ли вообще этим заниматься? Определять геомагические центры, сканировать дворики в поисках аномалий... Не будут ли все мои усилия тщетны? Лион, помнится, в перспективу подобных исследований не верил. Да и практика его уверенность пока подтверждала.
  В конце концов я пришёл к следующему решению - на улицы выйти стоит. Пройтись вдоль основных проспектов, осмотреть несколько наиболее любопытных кварталов. А вдруг повезёт? Или искажение портальное какое-нибудь встретится, или тот неуловимый сектант попадётся - кто знает?
  
  Прошло время.
  Две недели за тренировками и поездками пролетели как пара дней. Я уже отлично ориентировался в "нашем" с Лионом секторе и имел хорошее представление о прилегающих территориях. Онсбург был очень большим городом, но общая схема этой громады уже успела осесть в моей натренированной памяти. Тем более, что многие сведения я получил ещё во время процесса перемещения, до того, как очнулся в лесу у того посёлка...
  Последний день Октября выдался прохладным. В неподвижном воздухе медленно перемещались клубы тумана, а улицы казались погруженными в его белесое рассеянное марево, гасящее любые звуки и навевающее сонливость. На мокром асфальте выделялись россыпи ярко-золотых и оранжевых листьев, а временами начинал накапывать мелкий дождик. Ветра не было с самого утра, отчего город превратился во что-то сюрреалистичное - видимость ограничивалась дистанцией в несколько десятков локтей, а всё прочее представлялось далёким и едва ли реально существующим. Сквозь туман светились вывески и указатели, истерично мигали дорожные маячки.
  Мы провели день в патрулировании района, но никакой работы для нас так и не нашлось. Было тихо, влажно и немного сонно.
  К вечеру атмосфера в городе изрядно переменилась. Туман всё-таки сдал свои позиции и отступил, укрывая теперь только верхние половины домов и прочих построек, а люди на тротуарах принялись собираться в группы и зажигать многочисленные фонарики. Оранжево-жёлтый свет от разнокалиберных светильников заполнял улицы. Здесь и там мелькали улыбающиеся или смеющиеся лица, слышалась музыка, владельцы многих лавок вывешивали над витринами разноцветные флажки и светящиеся украшения. Город Онсбург явственно готовился отмечать праздник.
   - Ну, - спросил Лион после окончания нашей смены. - Куда пойдёшь?
   - Сам не знаю. - ответил я. - Устал я немного, если честно, после целого дня вынужденного безделья.
   - Ну, конечно... - фыркнул Лион. - Один день по крышам не поскакал - и уже расслабился.
  Посмотрев на часы, он перевёл взгляд на улицу. Мимо машины проходили громко разговаривающие горожане, откуда-то доносились дрожащие звуки губной гармошки.
   - Так что думаешь? Будешь обшаривать свои районы?
   - Думаю, нет.
  Лион с недоверием посмотрел на меня.
   - Передумал?
   - Нет, конечно. Но блуждать под новым дождём и без конкретной цели не хочу. Попробую пройтись по площадям в центре, а потом вдоль основных проспектов, там же, поблизости.
   - Ясно. Решил сосредоточиться на сектантах?
   - Ну, да. - подтвердил я догадку друга. - Сегодняшний праздник очень старый, мало ли... Вдруг замечу что-нибудь любопытное.
  Мы пообщались ещё некоторое время, а после этого Лион уехал в СКД, оставив меня стоящим на тротуаре. Обратно я собирался возвращаться уже ночью - либо на онбусе, либо на такстере - смотря что быстрее подвернётся.
  Вздохнув, я зябко повёл плечами и отвернулся от проезжей части, влившись в поток людей, движущихся в направлении центра города. Пройдя вдоль домов, я не торопясь пересёк несколько площадей, любуясь на ярко светящиеся карусели, и насладился атмосферой вечернего праздника, окружённого высотными домами, туманной дымкой и многочисленными жёлто-оранжевыми огоньками.
  В воздухе над толпой разносились музыка и смех, хлопали магические хлопушки и возникали движущиеся иллюзии. Где-то в отдалении то и дело вспыхивали отсветы от разноцветных салютов и фейерверков. Не останавливаясь нигде надолго, я переходил с улицы на улицу, рассматривая разнообразно украшенные магазинчики, и аккуратно сканировал встречающиеся проулки , дворики и тупички. Пусто. Вокруг меня была масса людей (в том числе и городских стражей), а поисковые вязи сбивались и не давали никакой полезной информации, словно я не по старому городу бродил, а по одному из только что построенных корпусов Службы.
  "Нет уж, - решил я. - Ну его к чёрту!"
  Завтра с самого утра тренировка, а жертвовать возможностью нормально выспаться ради эфемерной вероятности разглядеть в такой толпе хоть что-нибудь любопытное... Бред. Рассудив таким образом, я принялся выбираться с основных улиц, превратившихся в исключительно пешеходные проспекты, и озирался в поисках остановок для общественного транспорта.
  Через мгновение я наткнулся взглядом на одного из сектантов.
  Сначала я даже не понял, что именно разглядел. Меня просто заинтересовало необычное одеяние одного человека и я задержал на нём внимание на пару секунд, а потом... Потом до меня дошло, что звёзды, нарисованные на мантии этого любителя маскарадов - не что иное, как сильно стилизованное изображение портальных рун.
  "Черт подери!!"
  У меня аж дыхание перехватило, от такой встречи. Надо же! Просто идти в толпе и увидеть этот живой детектор порталов! Это же... это же не ошибка, нет? Может ли быть, что это совпадение? Что стоящий ко мне спиной "маг" в странной шляпе и расшитом балахоне - всего-навсего любитель костюмированных мероприятий и на самом деле понятия не имеет, что именно нарисовано на его одежде? Пожалуй, нет. Я так не думаю.
  "Так. - мелькнула мысль. - Главное - не упустить."
  Стараясь не смотреть на сектанта слишком пристально, я двинулся в сторону от него - туда, где стояли скамейки, за которыми торчали заросли уже растерявших свою листву кустов. Над кустами поднимались тёмные силуэты информационных щитов, а рядом с ними росли деревья, на голых ветвях которых светились развешанные фонарики. Улучив момент, я аккуратно укрылся за щитами и набросил на себя марево иллюзии, после чего прислонился к ближайшему древесному стволу и принялся следить за интересующим меня костюмированным "чародеем". Чем бы его таким просканировать?
  Чародей же внезапно задёргался. Несколько раз оглянувшись, он бросал взволнованные взгляды в толпу, а потом внезапно отошёл от своих собеседников и принялся пробираться в направлении выхода из этого уличного парка. Двигался он при этом не бегом, но тем не менее достаточно быстро.
  Он что - почувствовал взгляд? Или даже то, как я закрылся пеленой иллюзии? Но... Невозможно!!
  Развеяв иллюзию, я проскочил мимо охнувших от неожиданности горожан и двинулся вслед за сектантом. Теперь я был совершенно уверен в том, что это действительно он - сектант. Главное - не дать ему скрыться, задержать во что бы то ни стало, пусть даже и у всех на виду. Нет, это, конечно, не дело, но только будет ли у меня выбор?
  Сектант тем временем двигался всё быстрее и я, хотя и не терял из виду его спину, ощущал некоторую неуверенность. Я совершенно не ожидал, что встречу одного из этих странных психопатов в толпе, да, к тому же, во время праздника. И как мне его в такой ситуации ловить? Просто догнать? Когда вокруг столько людей? Ну, предположим, смог. А дальше - что? Что будет, если у него при себе оружие?
  Сектант свернул в небольшой короткий проулок и, пройдя по нему, почти что бегом перебрался на противоположную сторону улицы. Мы сейчас находились практически в самом центре города, неподалёку от реки, и здесь стояли особенно мощные и высокие здания, вокруг которых ютились особнячки старинной застройки. Людей вокруг меня оказалось просто непозволительно много. Мелькнула даже мысль о том, что удирающий сектант именно на это и рассчитывает - сбить меня со следа и затеряться в толпе. Странно - неужели он не понимает, что за ним идёт маг и такая примитивная уловка не сработает? Впрочем, чёрт его знает, что он там вообще чувствует и почему убегает. Может быть, он просто ощутил моё пристальное внимание и решил перестраховаться?
  Нырнув в толпу, идущую и стоящую вдоль линии зданий, сектант миновал череду узких проулков и скрылся за поворотом в какой-то двор. Немедленно туда! Уйдёт!
  Развернув вокруг себя полотна сканирующих вязей, я заработал несколько удивлённых взглядов и бросился вперёд с удвоенной энергией. Лавируя между людьми, я приблизился к фасадам зданий и рванул бегом. Сейчас мимо этих проулков и во двор... Главное, чтобы они не сообщались, а то...
  Портал.
  Поскользнувшись на мокром камне, я не упал только благодаря случайности, успев ухватиться за край кованой решётки вокруг окна на первом этаже. После чего остановился и, отмахнувшись от помощи окружающих, замер в нерешительности. Люди вокруг бросали на меня опасливые взгляды и старались проходить на некотором расстоянии, а я просто смотрел в пространство и прислушивался к собственным ощущениям. К тому, о чём буквально завывали мои сканирующие вязи.
  В одном из узких проходов-проулков по правую руку от меня располагалось аномальное искажение вроде портала. Я уже видел несколько похожих образований и мог с уверенностью утверждать, что это одно из них. С одним отличием - это было существенно больше. И, как бы это сказать... объёмнее. Глубже. Мощнее.
  О, Боги... Неужели? Да быть этого не может! Чтобы наткнуться на цель моих поисков вот так вот просто, на улице, во время бега за каким-то сектантом!
  Что, если я всё же ошибся?
  Про сектанта я забыл за какие-то доли секунды. Убежал куда-то во дворики - ну и чёрт с ним. Теперь мои мысли и моё внимание занимал портал. Ведь если я прав и это действительно полноценный переход куда-то в иное пространство, то... У Палакса имеется только один настолько близко расположенный мир и его название мне хорошо известно. Ринн.
  
  Зайдя в проулок, я двинулся вперёд между двумя уходящими куда-то вверх кирпичными стенами. Света вокруг было немного и он исходил от редких фонарей, расположенных на уровне второго и третьего этажей. В проход выходили немногочисленные узкие двери, а сам он изгибался, постепенно поворачивая куда-то вбок. Пройдя ещё немного, я заметил, что звуки праздника за спиной почти совершенно исчезли, а пространство между стенами постепенно заполняется клубами тумана.
  Остановившись, я встал у одной из стен и прислушался. Было тихо. Впереди и справа темнела задняя дверь какого-то заведения, к которой вело две низких ступеньки. По сторонам от двери высились стопки пустых деревянных контейнеров. На брусчатке под ногами блестела влага, а стыки поверхности улицы и стен домов обросли густыми зарослями тёмного мха. Его пушистые на вид пятна присутствовали также и на стенах, постепенно терявшихся в плотной туманной дымке. Ни звуков вокруг, ни теней, ни движения. Только две стены, над которыми всё затянуто мутным маревом, и безлюдный проход, уходящий во влажные и прохладные объятия туманного облака.
  Прислонившись к стене, я оглянулся назад и бросил ещё несколько взглядов по сторонам. От моего дыхания в воздухе появлялись небольшие клочья пара и потом медленно дрейфовали куда-то вбок, растворяясь в медлительных туманных космах.
  "Так. - подумал я. - Следует быть спокойным."
  Мне безумно хотелось куда-то бежать и что-нибудь делать. Радоваться. Кричать. В общем - заниматься чем угодно, только не стоять на одном месте и не бездействовать. Неужели?! Неужели я наконец-то нашёл этот самый неуловимый проход в Ринн?! О, Великая ночь!
  Погасив усилием воли собственные эмоции, я использовал Взгляд и принялся детально осматривать окружение. Поставил на стены сканирующие узоры, выбросил в пространство полотна исследующих вязей. Даже попытался прощупать дорогу в тумане при помощи силовых линий.
  И уже через несколько минут у меня не осталось никакого сомнения - это портал. Полноценный проход куда-то вовне, которым я могу воспользоваться в любое мгновение. Сделать каких-нибудь пару шагов и оказаться там, куда я и направлялся изначально. Сделать всё то, что я уже так давно собирался.
  Так что же... вперёд?
  Меня наполнило очень странное ощущение. Я столько времени слонялся по этому городу, строил теории, рисовал планы, исследовал дома, сражался с какими-то бесами... И всё это для того, чтобы обнаружить искомый портал лишь благодаря счастливой случайности??!
  "И, кстати, - мелькнула мысль. - Сегодня старинный праздник. Что косвенно подтверждает мою теорию о цикличности появления порталов..."
  И ещё это означает, что мне следует поторапливаться. Если моя догадка о том, что проход в Ринн образуется только на одну ночь верна, то завтра утром он просто развеется. И я останусь в Палаксе на весь будущий год.
  Неожиданно мне стало обидно. Не то, чтобы я сомневался, покидать ли мне Палакс или не покидать - такого вопроса для меня не было. Но... При мысли о том, что я сейчас просто уйду, а Лион останется здесь и так ничего и не узнает, меня начала терзать совесть. Я могу себе представить, что начнётся после того, как я не появлюсь на завтрашней тренировке, а Лион вспомнит, что предыдущим вечером я отправлялся исследовать улицы! Суета, поиски, прочёсывание районов и, вероятно, ближайших подземных туннелей...
  Нужно попрощаться. Подумав об этом, я вспомнил ещё кое о чём - о своём кинжале, который остался в моей комнате в здании Службы. Это оружие - единственная, пожалуй, вещь, которую мне хотелось бы унести с собой. Ведь я получил этот кинжал в тот самый день, когда мы с Аннишем встретили аррфов в Междумирье. Было бы обидно оставить такое памятное изделие здесь.
  Бросив ещё один взгляд в туманную пелену переулка, я повернул обратно и вернулся туда, откуда можно было различить человеческие голоса и шум праздника. Сняв с пояса сферу, я вызвал Лиона.
   - Что такое? - ответил его сонный голос уже через несколько секунд. - Анриель? Что случилось?
  Я вздохнул.
   - Всё в порядке, Лион, успокойся. Но мне нужно, чтобы ты забрал из моей комнаты мой кинжал и приехал в центр. Ты приедешь?
  Некоторое время Лион молчал, а затем спросил:
   - Нашёл?
  Я кивнул, хотя собеседник и не смог бы этого увидеть.
   - Да. Но времени у меня, надо полагать, немного.
   - Я еду. Как открыть твою комнату? Ты прячешь ключ где-то здесь?
   - Лион, - я усмехнулся. - Ты же мне сам дубликаты всех наших ключей показывал, в секционном шкафу общего зала! Возьми его оттуда, потом вернёшь.
  Помянув чёрта, мой напарник оборвал связь. А я посмотрел на затихшую сферу в своей руке и отчего-то подумал о том, что совсем скоро этот миниатюрный приборчик с маленьким демоном внутри умолкнет уже навсегда. Мне просто не с кем будет разговаривать на территории Ринна. Образ жизни там, если мне не изменяет память, совсем другой.
  Вернув сферу на место, я сложил руки на груди и задумался. В мыслях царило некоторое смятение. Во-первых, я всё ещё был под впечатлением от того, как легко и неожиданно нашёлся этот портал. Сколько раз за сто лет выходят подобные совпадения? Ни одного?
  А во-вторых, мне как-то не до конца верилось, что завтрашнего утра в Онсбурге для меня уже не наступит. Я настолько привык к этой реальности и к этой своей работе, что... В общем, мысль о том, что всё это вот-вот исчезнет и сменится чем-то другим, выглядела надуманной и невозможной. Здешняя жизнь оказалась на удивление приятной и я привык к ней настолько, что в глубине души мне уже не хочется никуда уходить.
  Одновременно со всем этим меня разбирало желание броситься в этот портал немедленно. Не дожидаясь ни Лиона, ни кого-либо другого.
  Я смогу спасти Анниша. Лектона. Монроэля. Всех тех, кто погиб в том лагере рядом с Аркой. Да даже тех, кто был убит до этого, ещё в Предместьях!
  Чёрт возьми! Да за возможность вернуться в прошлое и изменить то, что произошло, вернув к жизни своих друзей и наставников, я готов сразиться с четырьмя некромантами сразу! Хотя этого, слава Богам, не требуется. Нужно всего лишь отыскать одного-единственного хрономанта. Конечно, его ещё нужно найти, но - это уже детали.
  
  Лион появился менее чем через час после нашего разговора. Я встретил его у входа в проулок и мы вместе зашли внутрь, быстро добравшись до той двери с ящиками, где я остановился в прошлый раз. Лион казался непривычно собранным и молчаливым. Несколько минут он сосредоточенно повторял мои действия, изучая пространство разнообразными магическими приёмами, а затем опустил руки и устало вздохнул.
   - Что ж, - сказал он, посмотрев на меня. - Поздравляю. Здесь действительно есть какой-то проход.
   - Знаю. - я посмотрел в туман. - Случайно заметил, представляешь? Пока бежал за сектантом...
   - Ты видел сектанта?!
   - Да.
  Я рассказал Лиону о том, как встретил человека, которого определил как сектанта, и как пробирался за ним по улицам.
   - Зря сразу не сообщил. - нахмурился Лион. - Здесь поблизости наверняка есть кто-то из наших, могли бы помочь...
   - Извини, Лион. - сказал я. - Сначала не было времени, а потом я почувствовал портал и сектант стал немного не актуален.
   - Ладно. - махнул рукой тот. - Как вышло, так вышло. Так что же... на этом всё?
  Напарник коротко кивнул в глубину проулка.
   - Ты уходишь?
   - Да. Я должен. Не пойдёшь со мной?
  Лион тихо рассмеялся.
   - Нет, Анриель, уж извини. Предложение, конечно, заманчивое - увидеть ещё один незнакомый мир, но... Мне слишком нравится жить именно здесь. Думаю, что ты понимаешь, почему.
   - Понимаю.
   - Ну, вот. Да и потом - я не могу просто так оставить работу. У тебя ситуация особенная - семья. А я... меня в Осмаоре никто не ждёт, там я все время был одиночкой. А здесь - напротив, многие и знают, и ценят. Тем более, что в Службе людей и так мало, а теперь ещё и тебя не будет.
   - Прости, Лион, но я...
   - Не извиняйся. - сделал отрицающий жест Лион. - Я всё понимаю и на твоём месте поступил бы так же. Ты должен идти. За меня не переживай - мне в одиночестве работать недолго. В следующем году распорядок работы поменяется кардинально, сам знаешь.
  Я улыбнулся.
   - Спасибо, Лион. Передай от меня привет Фарму и остальным. Скажи, чтобы не сердились из-за моего ухода, хорошо?
  Вместо ответа Лион извлёк из сумки и протянул мне мой кинжал.
   - Держи, дружище. Не забудь. Спасибо, что позвал, а не ушёл по-тихому.
   - Я вернусь.
   - Прости, что?!
  Я тем временем и сам не понимал, почему сказал именно это. Но уже произнеся это фактическое обещание, понял - вернусь. Не знаю, когда именно, но...
   - Я сюда ещё вернусь, Лион. Не знаю, когда, не буду загадывать. Может быть, смогу найти средство для борьбы с вашими некромантами или... посмотрим.
   - Тогда - до встречи? - усмехнувшись, Лион покачал головой. - Чёрт возьми, ты, пожалуй, единственный, кто действительно может вернуться в такой ситуации. Ну, что же - мы будем ждать.
  Подойдя ко мне, Лион коротко меня обнял.
   - Топай уже. Буду звонить дежурному, чтобы прислали специалистов.
   - Будете исследовать?
   - Глупый вопрос. Конечно, будем! Портал, ведущий неведомо куда, да ещё в самом центре города!
   - Странно, кстати, что его ещё никто не нашёл. На основной улице столько людей, а сюда никто не сворачивает...
   - Я думаю, и не свернёт. - сказал Лион, показывая в сторону улицы. - Я, когда мимо шёл, искал не проулок с порталом, а тебя. И уже подумал, что перепутал улицу, когда использовал поисковый аркан и только после этого понял, что и ты, и портал совсем близко. Понимаешь? Я без сканирующей магии этого переулочка даже не замечал!
   - Похоже, вам будет, над чем поработать.
  Закрепив кинжал на поясе, я подумал о том, что сейчас, фактически, занимаюсь тем, что тяну время. Мне неожиданно грустно уходить вот так, ни с кем толком не попрощавшись, и я неосознанно откладываю момент перехода всё дальше и дальше.
  "Ну, хватит. - сказал я себе. - Не стоять же нам между этими стенами вечно."
   - До встречи, Лион.
   - До встречи, друг. Удачи.
  Кивнув друг другу, мы посмотрели в туманную пелену. После чего Лион остался стоять на месте, а я с неожиданным усилием сделал первый шаг вперёд. Да уж... В прошлый раз я не сам ушёл от своих друзей, выбор за меня сделали обстоятельства. И сегодня мне было немного не по себе от внезапно нахлынувшей печали.
  "А, - мелькнула мысль. - К чёрту".
  Не оглядываясь, я зашагал быстрее. С каждым шагом воздух делался всё более плотным и влажным, а стены по сторонам казались чем-то едва видимым и ненастоящим.
  После чего света вокруг меня не осталось совсем, а окружающее пространство наполнилось разнообразными шорохами и тихими отзвуками. Я шёл через эту тьму как через воду, и она обтекала меня, оставляя донельзя странные и трудноописуемые ощущения.
  После чего я внезапно понял, что пространство неуловимо изменилось, а впереди мерцают некие неясные отблески.
  "Ну, здравствуй, Ринн. - подумал я. - Долго же я до тебя добирался..."
  
  
  
  конец третьего тома
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"